Een wielerbelofte die snel volwassen is geworden

Tom Boonen oogt als een beachboy uit Californië, maar is de wielerhoop van België. Na een geruchtmakende transfer neemt De Nieuwe Johan Museeuw vandaag deel aan de Ronde van Vlaanderen....

Lance Armstrong noemde hem liefkozend Tommy Boy. Voor sommige Vlaamse supporters heet hij Dr. Spock, vanwege zijn puntige oren. En in de Vlaamse pers wordt hij vaak aangeduid als De Nieuwe Johan Museeuw. De oude Museeuw zelve bedacht echter de meest treffende bijnaam voor Tom Boonen, de jongeling die België verleden jaar in en rep en roer bracht toen hij in Parijs-Roubaix debuteerde met de derde plaats.

Adonis.

Wie de 22-jarige Boonen ziet, zou bijna denken dat wielrennen gezond is. Hij is lang (1,92 meter), stevig gebouwd (zijn gewicht schommelt tussen de 80 en 85 kilo) en in zijn zachte gelaatstrekken zijn geen sporen te vinden van de verschrikkingen die hij op de fiets doorstaat. Hij oogt als beachboy uit Californië, niet als een kasseienvreter uit Noord-Vlaanderen.

Het jeugdige voorkomen van Boonen (volgens zijn ploegarts Yvan van Mol heeft hij nog 'babyvet' op de kaken) verhult dat hij in het achterliggende jaar in rap tempo volwassen is geworden. Van een relatief onbekende amateur die op alle terreinen de zeges aaneen reeg, groeide hij na een knap voorjaar uit tot de wielerbelofte van België. In het najaar hield hij vervolgens de gemoederen maandenlang bezig met transferperikelen.

Dat het zo snel zou gaan, had Boonen niet durven denken. Toen hij anderhalf jaar geleden op voorspraak van zijn mentor Dirk Demol naar US Postal werd gehaald, maakt hij zich weinig illusies over zijn debuutseizoen. Hij was de beloftenkampioen van België en had zich sterk getoond in tal van klassiekers voor de neo-amateurs. Maar hij voorspelde dat hij in zijn eerste maanden bij de profs zou moeten 'harken' om het tempo bij te benen.

Dat liep anders. In de Omloop Het Volk viel hij meteen op door tweemaal met een tempoversnelling op de Muur van Geraardsbergen het peloton in stukken te scheuren. Zijn debuut in de Ronde van Vlaanderen sloot hij af met een verdienstelijke 24ste plaats. En Parijs-Roubaix verliep als een droom. In zijn eerste Helletocht werd hij glansrijk derde, voor zijn Amerikaanse kopman George Hincapie.

Boonen, zoon van oud-renner André Boonen, werd prompt uitgeroepen tot de kampioen van de toekomst. Eddy Merckx, Bernard Hinault en Johan Museeuw, om een paar enthousiaste grootheden te noemen, staken de loftrompet. Zijn durf, zijn onbevangenheid en zijn koersinzicht werden geroemd. Een vedette was geboren.

Zijn nieuwe status speelde een half jaar later een cruciale rol in het slepende conflict met US Postal, de sponsor waarvoor Boonen ook dit seizoen had zullen rijden. Zijn prestaties en uiterlijk hadden de interesse van tal van ploegen gewekt. Vooral de kans om bij Patrick Lefevere te rijden, sprak Boonen aan. Bij Quickstep zou hij zich omringd weten door Johan Museeuw, Paolo Bettini en Frank Vandenbroucke, zijn voorganger als wielerhoop van de natie.

US Postal wilde niet weten van de overstap. Tot ontzetting van Boonen en diens nieuwe manager hielden de Amerikanen hem aan zijn contract. Dirk Demol, die hem als 16-jarige ontdekte, reageerde ontgoocheld toen zijn protégé publiekelijk zijn ontevredenheid uitte over zijn salaris en wedstrijdprogramma. 'Ze hebben zijn kop zot gemaakt', aldus Demol. Het getouwtrek kwam pas ten einde toen Boonen de Amerikanen begin december een afkoopsom betaalde. Van Lance Armstrong heeft hij nadien niets meer gehoord.

In de sterrenformatie van Quickstep voelt Boonen zich thuis. De klassiekers zijn, anders dan bij US Postal, de hoofdzaak. Hij kan de kunst afkijken van de vedetten en tegelijkertijd rijden voor eigen kansen. In Omloop Het Volk werd hij dit jaar vijfde, achter Museeuw, Bettini en Vandenbroucke. Ook in de Vlaamse voorbereidingskoersen van de afgelopen week stond hij zijn mannetje. Boonen: 'Als ik nu nog zou gaan klagen zou ik gek zijn.' Druk zegt hij niet te voelen, ondanks de roep om snel succes.

Ploegleider Lefevere vreest de hoge verwachtingen in België wel - zijn pupil Vandenbroucke bezweek er aan. Hij probeert Boonen te beschermen, want hij weet dat de verhouding tussen de status en het palmares van de 22-jarige Adonis zoek is. 'Hij krijgt de roem ook toegeschoven omdat anderen niet beter zijn', meent de ploegleider. Makkelijker is het bovendien niet geworden voor de renner. De bewegingsvrijheid die hij verleden jaar kreeg, toen hij in betrekkelijke anonimiteit meereed, is nu voor andere nieuwelingen.

Boonen zelf is bescheiden over zijn kansen in de komende klassiekers, al spreekt uit zijn woordkeuze indirect veel ambitie. In 'de week van de waarheid' hoopt hij zijn reputatie van nieuwe glans te voorzien, liefst in de Ronde. De kans op succes is in Parijs-Roubaix echter groter, weet hij. En niet alleen omdat hij kampt met de naweeën van griep. 'In Vlaanderen telt tactiek, het juiste moment. Roubaix is gewoon hard rijden. Dan vallen ze er achter af. Dat ligt mij beter.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden