Een vrouw als geboren zeebonk

De Vendée Globe, de zwaarste non-stop solorace rond de aarde, nadert zijn climax. Dit weekeinde worden de eerste zeilers verwacht in het Franse Sables d'Olonne....

ELLEN MacARTHUR is Britse en met haar 24 jaar de Benjamin van de vloot. Al vanaf Kaap Hoorn achtervolgt ze de man die vroeg in de wedstrijd rond de drie grote kapen, De Goede Hoop, Leeuwin en Hoorn, de leiding nam van de zestien overgeblevenen, de Fransman Michel Desjoyeaux (35).

Bij Kaap Hoorn had ze zich al opgewerkt naar de tweede plaats, maar nog wel met een achterstand van zeshonderd zeemijl op Desjoyeaux. Wat niemand had verwacht, gebeurde. De Britse wist geleidelijk de afstand met de leider te verkleinen. In de Doldrums, het gevreesde windstille gebied tussen Zuid-Amerika en Afrika, kwam ze zelfs op gelijke hoogte met de Fransman, die er vervolgens echter in slaagde weer een voorsprong te nemen van een kleine honderd mijl.

Voor de zeilwereld was het al een sensatie dat een zo jonge vrouw het aandurfde aan zo'n zware wedstrijd deel te nemen, ook al had ze haar sporen wel verdiend. Als jongste in de historie was ze rond Engeland gezeild. Ze was winnares geworden in haar klasse van enkele transatlantische wedstrijden. Maar non-stop solo de aarde rond, de huiveringwekkende oneindige zuidelijke oceanen op, waar stormen, huizenhoge golven, ijsschotsen en kou het leven aan boord tot een hel maken, dat is alleen voorbehouden aan de meest geharde zeebonken.

Slechts twee vrouwen namen eerder deel aan de Vendée Globe. De Françaises Isabelle Autissier en Catharine Chabaud. Autissier, toch niet voor een kleintje vervaard, hield het na twee keer schipbreuk geleden te hebben voor gezien. Alleen Chabaud volbracht de reis van 24 duizend mijl vier jaar geleden in bijna 150 dagen. De winnaar, de Fransman Christophe Auguin deed er 105 dagen over.

Dat was tevens de wedstrijd waarbij de Engelsman Gerry Roughs verdween, de Fransman Raphaël Dinelli in een vliegende storm op het nippertje werd gered door de Engelsman Pete Goss en de Brit Tony Bullimore vijf dagen in de romp van zijn omgeslagen boot doorbracht voordat de Australische marine hem uit zijn benarde positie kon bevrijden.

Maar de kleine MacArthur is met haar 1.54 meter een taaie en een uitmuntend zeilster. Ze kan met heel weinig slaap en is tegen grote tegenslagen opgewassen. Haar gennaker, een onmisbaar voorzeil, was aan flarden, maar tijdens haar inhaalrace slaagde ze er in de lappen weer aan elkaar te naaien. Ze deed er achttien uur over en liet weten dat ze toen wel een beetje moe was.

In het begin van deze week voer ze op een container waarbij een van de steekzwaarden en het roerblad beschadigd werden. Ook ditmaal liet ze zich niet uit het veld slaan. Het 75 kilo wegende en vier meter lange zwaard hees ze aan dek en repareerde het gevaarte zo goed en zo kwaad als het ging. Ook de averij aan het roerblad en dan met name de ophanging, de roerkoning, ging ze met succes te lijf.

Woensdag moesten de twee koplopers nog een rug van hogeluchtdruk oversteken waar nagenoeg geen wind stond, de meest frustrerende situatie voor een zeiler. Drijven is een gruwel. Snelheid, zo veel mogelijk vaart uit het schip halen, daar gaat het om.

Doorslaggevend is wie de weerkaarten het best kan interpreteren om zoveel mogelijk van de wind te profiteren. Voor ieder weertype hebben de zeilers een set zeilen aan boord. Veel daarvan zijn inmiddels totaal versleten. Voor MacArthur en Desjoyeaux zijn die ook nogal verschillend. Zo beschikt de Fransman speciaal voor de Golf van Biskaje over een stormfok, die MacArthur mist. Het kan van doorslaggevende betekenis zijn.

Maar wie er ook als eerste over de finishlijn komt - en velen verheugen zich al op een nek-aan-nek race in het zicht van de haven - zeker is dat beiden het record van Auguin zullen verbeteren en onder de magische grens van honderd dagen zullen blijven. Duizenden belangstellenden zullen komende dagen de stranden van Sables d'Olonne bevolken en de binnenkomenden een hartelijk welkom bereiden. Zeker is ook dat de kleine Engelse een weergaloze prestatie heeft geleverd en zelfs als zij de eer aan de Fransman moet laten als de morele winnaar zal worden gezien. Een heldin voor wie de sponsors in de rij zullen staan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden