REPORTAGE

Een stad als May zelf: degelijk en een tikje saai

De Merkel van Maidenhead, wordt de nieuwe Britse premier wel genoemd. In haar woonplaats winnen de Tories altijd.

Theresa May bij 10 Downing Street in Londen op 13 juli.Beeld epa

'Mevrouw May is precies wat we nodig hebben in deze woelige tijden: een eerlijke en evenwichtige politicus.' Alan Rutland, een gepensioneerde ingenieur, is in zijn nopjes met de nieuwe Britse premier Theresa May, ook al was ze anders dan hij vóór het Europese lidmaatschap.

Zijn metgezel Pauline Watkins, met wie hij flaneert door de zonnige High Street van Maidenhead, knikt instemmend. 'Ze zegt dat ze het beste zal maken van een Brexit en ik geloof haar. Kijk, Boris (Johnson) is meer iemand die dingen in gang zet. Hij kan haar goed van dienst zijn, met zijn charme.'

Buren van de Clooneys

May is sinds 1997 de parlementaire afgevaardigde van deze plaats aan de oever van de Theems. Ze woont een paar kilometer stroomopwaarts in een 17de-eeuws herenhuis te Sonning, om de hoek bij George en Amal Clooney.

De Merkel van Maidenhead, is May wel genoemd. Een krachtige, pragmatische politicus die op het middenveld van het onherbergzame politieke landschap staat. Vandaag hebben de twee hun eerste ontmoeting in Berlijn. May zal Merkel vragen geduld te hebben zodat ze een Brexit-strategie kan uitwerken, een verzoek dat ze een dag later in Parijs zal herhalen bij François Hollande.

Knapper dan Slough, niet zo deftig als Windsor

'Die Brexit wordt nog een hele onderneming', verwacht de 30-jarige ontwerpster Namrata, die aan het winkelen is bij de Poundland van Maidenhead, een stad van zestigduizend inwoners die net als May zelf krapjes vóór het EU-lidmaatschap was. May kan weinig fout doen bij de Brits-Indiase vrouw. 'Ze heeft onze familie ooit geholpen met het vinden van een schoolplek voor mijn neefjes.'

Volgens Namrata heeft de benoeming van May nog een voordeel. 'Eindelijk krijgt Maidenhead eens wat aandacht.' In Engeland lijken parlementariërs soms op hun kiesdistrict. May heeft altijd bekend gestaan als een harde, discrete en onopvallende vakminister met prominente parelkettingen, eentje van wie niemand precies wist wat ze dacht. Voor Maidenhead geldt iets soortgelijks. Het is knapper dan Slough, iets verderop, maar niet zo deftig als Windsor, het andere deel van de Royal Borough of Windsor and Maidenhead.

Overspelhoofdstad van Engeland

Maidenhead heeft Tudor-huizen en Stubbings House, waar Wilhelmina een deel van de oorlog doorbracht. Tegelijkertijd is het, getuige de drukke ringweg en betonarchitectuur, niet ongehavend uit de jaren zeventig gekomen. De New Economics Foundation noemde Maidenhead het toonbeeld van een kloonstad, een oord vol winkelketens. Mogelijk heeft de saaiheid bijgedragen aan de faam van Maidenhead als overspelhoofdstad van Engeland.

In de liefdadigheidswinkels, de vullingen in de winkelstraten, hebben de elpees van Cliff Richard een prominente plek, net als Mrs Edwards Cookery Book. Het past bij May, die houdt van muziek uit de jaren zeventig (Abba, voornamelijk) en koken, maar niet zo experimenteel als Heston Blumenthal in diens nabijgelegen sterrenrestaurant The Fat Duck. The Economist omschreef Maidenhead als een 'tussenplek', tussen globalisering (Adobe en Blackberry zitten hier) en provincialisme, strategisch gelegen tussen het platteland en de hoofdstad, die evenwel dichterbij komt door de Crossrail, een snelle metro.

May wil vooral de grote overlever worden. Zoals Rutte

Een Britse krant parafraseerde haar magistraal: 'Wat betekent Theresa May's uitspraak 'Brexit betekent Brexit' nu eigenlijk?' Lees hier de column van Peter de Waard. (+)

Op Labour stemmen heeft geen zin

Die komst is niet naar ieders smaak. Op het terras van een Wetherspoon-kroeg maakt stukadoor Ray zich vooral zorgen over immigratie en huisvesting. Hij wijst op een appartementencomplex in aanbouw. 'Gebouwd voor miljonairs door onderbetaalde Oost-Europeanen. Dat vat het wel zo'n beetje samen. Die bouwvakkers wonen in schuren van de Indiërs. Iedereen weet dat, de gemeente ook, maar die doet niets omdat de wachtlijsten voor goedkope huizen dan nog langer worden. Mijn zus was na vijftien jaar wachten bijna aan de beurt, maar toen werden de regels opeens veranderd.'

Op Labour stemmen heeft nooit zin gehad, omdat de Tories hier altijd winnen. In 2001 merkte de komiek en Labour-kandidaat John O'Farrell op dat bewoners die hun gazon niet elke week maaien als rebels worden gezien. Wie hier ontevreden is, stemt UKIP, zoals Ray heeft gedaan. Dat May een 'arbeidersklassekabinet' heeft samengesteld, zegt hem weinig. 'Nog even en ze noemen Westminster een arbeidersclub. Begrijp me niet verkeerd. May lijkt me een geschikte dame met wie we kunnen aankomen in het buitenland, maar uiteindelijk worden wij arbeiders door elke partij bestolen.'

Brexit

May kan wel op de steun rekenen van de vakantievierende studenten bedrijfskunde Matt Gill (21) en Isabella Williams (20) die aan de oever van de Theems zitten, nabij de 'Sounding Arch' zoals de beroemde spoorbrug van Isambard Kingdon Brunel hier heet. Ze hebben allebei voor het EU-lidmaatschap gestemd, maar nu dat niet heeft mogen baten, vertrouwen ze May. 'We hebben een sterke leider nodig nu we de proefkonijnen van Europa zijn', zegt Gill, 'en ik vind het slim dat ze Boris een hoge post heeft gegeven. Hij heeft het charisma dat we over de grens goed kunnen gebruiken.'

Zijn vriendin heeft sinds de aanstelling van May goede hoop. 'Ik heb voor de EU gestemd vanwege de economische problemen op korte termijn. Hopelijk kan ze de schade beperken. Op de lange termijn zal het goed gaan.' Met dit optimisme zitten de twee op een lijn met het oudere koppel in de binnenstad. Voor Rutland en Watkins is het enige probleem van de Brexit het beeld dat ze anti-Europa zijn. 'Ik heb in Frankrijk gewerkt en genoot van het Franse leven,' zegt de mannelijke helft. 'Binnenkort gaan we naar Den Haag,' vult zijn vriendin aan, 'om Vermeers Meisje met de parel te zien.'

Drie Brexiteers moeten landgoed gaan delen

Theresa May heeft haar Drie Brexiteers gehuisvest in Chevening. Normaal gesproken is dit 115 kamers tellende landgoed in Kent exclusief voorbehouden aan de minister van Buitenlandse Zaken, maar Boris Johnson moet het delen met de andere ministers die de Brexit in goede banen moeten leiden: David Davis en Liam Fox. Omdat de drie bepaald geen vrienden zijn, valt het te bezien of ze Inigo Jones' bouwwerk veel gaan gebruiken. Het oord, door premier Lord Roseberry ooit omschreven als 'paradijs', is primair bedoeld om buitenlandse gasten te ontvangen.

Chevening was het eigendom van de graven van Stanhope, maar in 1967 schonk de Zevende Graaf het aan de staat op voorwaarde dat het alleen zou worden gebruikt door de premier, een minister of een nazaat van koning George V. Johnson krijgt ook de beschikking over 1 Carlton Gardens, de ambtswoning nabij zijn departement. Of hij daar met zijn gezin gaat wonen, is nog niet bekend. Zijn huis in Islington wordt regelmatig belegerd door extreem-linkse demonstranten.

Het delen van Chevening is geen nieuw idee. In David Camerons coalitieregering had zowel minister van Buitenlandse Zaken William Hague als vicepremier Nick Clegg de beschikking over het modelontwerp van de Engelse renaissance. Eerstgenoemde voorzag Johnson middels een open brief in The Daily Telegraph van advies. Zo moet hij volgens Hague zo veel mogelijk reizen, gebruikmaken van zijn bekendheid en het idee bestrijden dat het land Europa verlaat.

Ook voor Chevening House had zijn kale voorganger naast partijcoryfee een goede schrijver en begaafde pianist een advies voor Johnson, die met een Shakespeare-biografie bezig is. 'Gebruik de plek voor weerspiegelingen. Als je Liam en David uit je buurt kunt houden, zul je verliefd worden op de buitengewone bibliotheek. En zwem in de meren als het prachtig weer als vandaag is alhoewel ik me geen zorgen hoefde te maken over natte haren.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden