Een sloper die van dansen houdt

Felix Savon werd vorige week vrijdag 33 en als deze Cubaanse bokser een olympische boksarena binnentreedt is het ook feest....

Van onze verslaggever Marcel van Lieshout

Op weg naar de evenaring van het boksrecord van landgenoot, (oud-) collega-zwaargewicht en grote voorbeeld Teófilo Stevenson moet Savon dinsdag afrekenen met de Amerikaan Michael Bennett (29). Een makkie, zegt Savon over de man die hem vorig jaar in Houston (Texas) van een zevende wereldtitel op rij beroofde.

Dat 'verlies' boekt Savon zonder te boksen. In Houston weigert hij in de finale aan te treden uit woede over de nederlaag in een andere gewichtsklasse van landgenoot Hernandez tegen een Rus. Een fout van de corrupte jury, briest Savon.

Eenmaal terug in Cuba krijgt Savon postuum gelijk wanneer de IABA (de wereldboksfederatie voor amateurs) de juryleden voor vier jaar schorst.

In het van schandalen en vals spel aaneenhangende wereldje van de bokssport treft Savon dinsdag in Sydney's Entertainment Centre een ex-crimineel. Michael Bennett leert in de gevangenis boksen. Van drie collegae-gedetineerden die zich als 'Paspason', 'Pharoah' en 'Mongoose' voorstellen.

Bennett, al vroeg een klantje van de Chicago's justitie, zit van begin 1992 tot halfweg 1998 een gevangenisstraf uit wegens het plegen van een gewapende roofoverval op een speelgoedwinkel. Naar eigen zeggen omvat zijn leven twee hoogtepunten: de dag van vrijlating uit de gevangenis, 28 juli 1998, en het 'winnen' van het WK voor zwaargewichten (tot 91 kilo) een jaar later.

Dat er dinsdag een derde hoogtepunt zit aan te komen lijkt niet waarschijnlijk. Alleen al de opkomst van Savon - onder de klanken van Le Chic's Freak out! - doet menigeen in het boksstadion ineenkrimpen. Niet Bennett, overigens. In de ring springt hij driftig heen en weer. De gedachten zijn bij die ene lucky punch die hem miljonair kan maken.

Bennett is hoe dan ook de man die kan zeggen dat hij heeft voorgestaan tegen Felix Savon, een van Cuba's grootste sporthelden (honkbal is daar sport nummer één, dan volgt boksen). Na 35 seconden scoort Bennett 1-0. Savon stelt dat niet op prijs en slaat de Amerikaan in de resterende 85 seconden van de eerste ronde naar een 7-2 achterstand.

Nog op eigen kracht bereikt Bennett de kruk in de hoek van de ring. Als hij net zit, barst er in de boksarena een oorverdovend fluitconcert los. De speaker kondigt de aanwezigheid van het Australische IOC-lid Kevan Gosper aan. Een groot deel van het publiek is daar niet blij mee. Gosper is de man die zijn eigen dochter als eerste fakkeldraagster aanwees voor het overbrengen van de olympische vlam van het Griekse Olympus naar Sydney.

Halfweg de tweede ronde maakt de bijna twee meter lange Savon plots een spreidstand en spreidt hij ook zijn armen (de spanwijdte bedraagt eveneens bijna twee meter). Bennett mag een puntje maken. Die ronde wordt besloten met een 17-6 voorsprong voor de Cubaan.

Diens doel van de dinsdag, bij vijftien punten verschil vindt de jury het mooi geweest, wordt aan het einde van de derde ronde bereikt. De vierde komt niet meer aan bod. Savon wil zijn licht-geblesseerde rechterhand sparen. Die liep hij, naar eigen zeggen, in zijn eerdere gevecht tegen een Nigeriaan op. Anderen vermoeden dat Savon - net als een massa van zijn landgenoten - de blessure heeft opgelopen door in het atletendorp permanent achter de flipperkast en andere machines te zitten.

Na afloop danst Savon in de ring nog wat in het rond. Dansen is een van zijn hobbies. Bennett wankelt op weg naar een zelfbelegde persconferentie. Alleen al het feit dat hij tegenover Savon heeft gestaan maakt dat honderden journalisten naar Bennett's verhaal willen luisteren.

Michael Bennett presenteert zich na afloop als een keurige, vriendelijk ogende en goed formulerende bokser. Hij zegt dat hij in Sydney een 'goede loting' heeft gehad. Hij vindt het een 'eer' om tegenover Savon te staan. Savon is geen sloper, legt Bennett geduldig uit. De Cubaan is een 'one-punch-guy'. Bennett: 'I stood there as a target.'

De ex-crimineel ('Ik zou graag als mentor met kinderen willen werken') blijkt niet gespeend van historisch besef. 'Gelukkig heeft president Kennedy indertijd niet op dé knop gedrukt' (verwijzing naar de Varkensbaai-crisis). Anders had Cuba niet meer bestaan. En was Felix Savon, ster van het olympisch bokstoernooi, nooit geboren, legt Bennett uit.

Nee, zegt de Amerikaan, natuurlijk gaat Savon nooit als profbokser naar de VS. 'Hij is zo'n echte trotse Cubaan, zoals Teófilo Stevenson.'

Savon kan de woorden niet bevestigen want hij geeft geen persconferentie. Hij heeft het te druk met de voorbereiding op de finale (in de halve wordt binnenkort een Duitser weggestoten).

In de klasse der olympische zwaargewichten is ook de 21-jarige Oezbeek Ruslan Chagaev ingeschreven en voor die bokser heeft Savon wél respect.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden