Een rustige jongen

Gilberto Simoni start vandaag in Groningen als een van de favorieten voor de eindzege in de Giro d'Italia. Bij het grote publiek geldt hij als grote onbekende, maar zijn collega's kennen zijn kwaliteiten....

door Marcel van Lieshout

'Ik denk dat Gilberto Simoni mijn grootste uitdager in de Tour de France wordt', zei Lance Armstrong begin dit jaar, op het moment dat de vertrouwde uitdager Jan Ullrich bekend maakte dat hij bijzonder goed had 'overwinterd'.

Tenminste nog iemand die de naam van Gilberto Simoni, de laatste Giro-winnaar en voordien tweemaal derde, weer even tot leven riep.

De oorverdovende stilte rond Gilberto Simoni, althans in de noordelijke wielerlanden, heeft vele verklaringen. Hoe indrukwekkend zijn staat van dienst in Italië's grootste wielerronde ook is, wie niet in de Tour de France scoort blijft een relatief onbekende. De Tour de France, daar gaat het om! Vakantietijd en een voetballoze periode, dat zijn de ideale omstandigheden voor een wielrenner om de naamsbekendheid op te vijzelen.

Zo beschouwd loopt Simoni dit jaar zelfs het risico dat hij in eigen land amper iets losmaakt tijdens de Giro. Aan een voetballoze periode komt een einde als de man uit Palu di Giovo (provincie Trentino) zijn favoriete terrein nadert. Maar zelfs de bergen van de Dolomieten zullen worden verpletterd onder het WK-voetbalgeweld en helaas voor Simoni heeft Italië zich wél voor dat WK gekwalificeerd.

'Hele goede renner, die Simoni', zegt Michael Boogerd vanuit zijn hotel in Stadskanaal, 'ik mag hem graag'. Goed en relatief onbekend. Andere verklaringen voor dat laatste:

Gilberto Simoni is géén specialist in eendaagse koersen en die soort heeft het in de eerste maanden van het seizoen altijd voor het zeggen.

Gilberto Simoni is niet een man van het woord, noch van het grote theatrale gebaar, kwaliteiten die veel van zijn fietsende landgenoten tot in de perfectie beheersen.

Gilberto Simoni is zo'n ronderenner die niet bij dopingrellen betrokken is geweest. Straks, als de Italiaanse justitie en politie de hotelkamers van de Giro-renners weer binnenstebuiten gaan keren, wordt er bij hem vermoedelijk niets aangetroffen.

Zo onbekend is de naam Gilberto Simoni dat deze niet eens op de lijst staat van de tientallen verdachten/getuigen van de Italiaanse doping-rechtszaken.

De man die dé uitdager moet worden van Lance Armstrong is dertig jaar. Hij komt uit hetzelfde dorp als oud-renner Francesco Moser, wél een wielerlegende. Met wie Simoni nóg een band heeft: eind vorig jaar trouwde hij zijn Arianna, een nicht van Moser.

Beroepsrenner werd Simoni in 1994. Voordien maakte hij naam als junior en amateur. In 1993 won hij de Baby-Giro, Italiaans voor de Ronde van Italië voor amateurs. Dat Simoni een man voor de meerdaagse wedstrijden was, want een uitstekende klimmer, was Michael Boogerd al eerder opgevallen. In Sport International vertelde Boogerd onlangs over zijn eerste koers in Italië: 'Giro della Lunigiana, 1989. Lastige koers, dé juniorenkoers op dat moment.Dat jaar won Simoni volgens mij de klimtijdrit en het eindklassement.'

Zijn eerste zege als professional boekte Simoni in 1997. Hij won een etappe in de Ronde van Trentino. Nog onlangs werd hij in diezelfde ronde derde in het eindklassement. 'Dan weet ik genoeg', zegt Boogerd nu vanuit Stadskanaal. 'Simoni staat er goed voor', verzekert de Nederlandse Giro-debutant.

Dat Simoni nog altijd deel uitmaakt van het rondtrekkende beroepswielrenners-circus is het gevolg van zijn onverbrekelijke liefde voor de sport. In 1996, toen het maar niet wilde vlotten, stapte Simoni in depressieve toestand van de fiets om een jaar lang elders het brood te verdienen. In een fietsenzaak. Boogerd: 'Hij is een rustige jongen die écht van fietsen houdt. Heel anders dan Ullrich bijvoorbeeld. Die doet het puur voor de centen.'

De terugkeer van Simoni is door de ware wielerliefhebber met blijdschap begroet. De kleine man met de inmiddels grote staat van dienst is misschien wel de beste klimmer van het professionele peloton. Hij is er zo een die de gelijkenis oproept met Marco Pantani, in de periode dat De Piraat nog bekendheid ontleende aan de sport in plaats van aan bezoeken aan de rechtszaal.

De Giro van vorig jaar won Simoni in de Dolomieten, zijn thuis. Maar ook in andere Europese gebergten hield hij huis. In de Ronde van Spanje van vorig jaar danste hij op kop zodra de weg werkelijk steil omhoog ging. Toen het een jaar eerder in die Vuelta gruwelijk steil omhoog ging (de klim naar Alto Angliru met vele stukken van meer dan twintig procent stijging) was Simoni de beste.

In het parkoers van het laatste WK (Lissabon) was één klimmetje van betekenis opgenomen. In de laatste ronde liet Simoni daar iedereen in de steek. Maar uitgerekend een landgenoot, Paolo Lanfranchi, ging als een dolleman in de achtervolging en bracht de concurrentie terug. Simoni en Lanfranchi reden dan wel beiden in het blauw van de Italiaanse ploeg, buiten die ene dag in het jaar fietsten ze voor een andere werkgever.

Michael Boogerd, nu: 'Daar heb ik nóg spijt van, als ik er nu aan terugdenk. Toen Simoni ging had ik moeten proberen mee te gaan.'

De wonderlijke finale van het WK in Lissabon zegt niet alleen veel over Simoni's specifieke wielerkwaliteiten maar vooral ook over zijn inborst. De toen nog door Lampre betaalde wielrenner schreeuwde en huilde niet meer met veel Italianen over het gedrag van de toen door Mapei betaalde Lanfranchi. Diens Spaanse ploeggenoot Oscar Freire werd de wereldkampioen.

Boogerd: 'Ik denk nog steeds dat die finale niks te maken had met sponsorbelangen. Lanfranchi had de situatie gewoon niet in de peiling. Misschien denkt Simoni dat ook wel. Dat zeg ik, ik mag hem wel, het is een hele rustige jongen.'

Die dit seizoen de belangen verdedigt van wielersponsor Saeco. De producent van koffiemachines won de afgelopen jaren aan naamsbekendheid dankzij topsprinter Mario Cipollini. Nieuwe ambities, winst in grote rondes, leidden tot het vertrek van Cipollini en diens helpers in de sprint. Met de komst van Simoni en grote belofte Danilo di Luca (plus een aantal typische ronde-knechten) geldt Saeco nu als een ploeg die een grote rol kan spelen in de zware meerdaagse wedstrijden.

D

e allerzwaarste begint in juli in Luxemburg. Ook een andere zware vangt aan met een start in het buitenland. De 85ste Ronde van Italië beleeft vandaag zijn proloog in Groningen. De beste ronde renner van deze tijd, Lance Armstrong, doet niet mee en rijdt later deze maand in alle anonimiteit in de Franse koers Midi Libre.

Gilberto Simoni vindt het 'jammer' dat de drievoudig Tourwinnaar niet in Groningen aan de start verschijnt, zo herhaalde hij onlangs in de Italiaanse pers. 'Ik zou dit seizoen graag twee grote duels met Armstrong uitvechten.' Vorig seizoen troffen de twee elkaar alleen in de Ronde van Zwitserland, de laatste voorbereidingsronde op de Tour. Simoni was weer de beste in het hooggebergte maar niet goed genoeg om de betere tijdrijder Armstrong van de eindzege af te houden. De Italiaan werd tweede.

Om zijn tijdrit-capaciteiten te verbeteren trainde Simoni afgelopen winter voor het eerst van zijn leven in een windtunnel. Aan de positie op de fiets moest worden geschaafd, wie een grote ronde wil winnen moet aardig kunnen tijd rijden. Een van de grootste specialisten in deze discipline stond Simoni bij de windtunneltrainingen bij: nieuwbakken familielid Francesco Moser.

Of Simoni vorderingen heeft gemaakt in het rijden tegen de klok kan tijdens de Giro worden gepeild. Het parkoers van de 85ste editie lijkt niet in zijn voordeel te zijn. De Ronde van Frankrijk biedt klimmers dit jaar veel meer mogelijkheden dan de Ronde van Italië.

De verwachting is dat het in deze Giro weer heel lang zal duren alvorens Simoni 'naam' maakt bij het internationale wielerpubliek. Boogerd: 'Helemaal aan het einde hebben we twee zware berg etappes.'

Niettemin adviseert Boogerd het grote publiek nu alvast de naam te onthouden. 'Simoni, Frigo, Casagrande, tussen die drie zal het wel gaan.'

Frigo is een bekendere naam: hij won onlangs de Ronde van Romandië maar ontleent zijn bekendheid toch vooral aan niet-sportieve activiteiten. Deze renner werd vorig jaar uit de Giro gezet nadat was gebleken dat hij met (nog niet eens door de farmaceutische industrie erkende) geneesmiddelen had geëxperimenteerd.

Casagrande is een bekendere naam: hij is een groot renner in de eendaagse wedstrijden.

Simoni? Hoe goed is Gilberto Simoni?

Goed genoeg om er een Nederlandse Gilberto Simoni-fanclub op na te houden. De achternaam van de initiatiefnemer, Hommel, doet niet vermoeden dat de fanclub is geboren in een Italiaans restaurant alhier.

Is Simoni goed genoeg om over twee maanden weerwerk te bieden aan Lance Armstrong?

Michael Boogerd: 'Het is heel vriendelijk van Lance dat hij Simoni zijn grootste uitdager heeft genoemd. Zelf denk ik dat er geen uitdager bestaat.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden