Een derby vol drama, wraaklust en geldingsdrang

Het naseizoen van het Amerikaanse basketbal begint. New York Knicks - New Jersey Nets wordt dramatisch, maar de kampioen zal wel weer uit het westen van de VS komen....

Een paar maanden geleden gaf niemand een cent voor de kansen van de New York Knicks. Ook clubvoorzitter Isiah Thomas niet. Dus gooide hij middenin het seizoen de knuppel in het hoenderhok. Binnen een paar weken werd een handvol basisspelers en de coach vervangen. De Knicks begonnen te scoren, rebounden, passen en winnen.

Thomas' riskante strategie heeft gewerkt. De Knicks haalden de play-offs van de National Basketbal Association (NBA), die ze zaterdag beginnen met een reeks van zeven westrijden tegen de New Jersey Nets. In het hele land gaan zestien ploegen de vloeren op in de play-offs. Half juni moet de kampioen bekend zijn.

Dat het naseizoen begint met een derby is voor fans in de New Yorkse regio en de hele basketbal kijkende wereld een geschenk. Nu komen de twee beste spelverdelers van de oostkust - of zelfs van de hele league - elkaar tegen. Jason Kidd, de pointguard die de Nets al twee keer naar de finale leidde, tegen Stephon Marbury, die de Knicks vanaf januari bij vlagen naar grote hoogten stuwde.

Er zit drama, wraaklust en lokale geldingsdrang in de tweestrijd. De Nets werden de laatste twee seizoenen tweede en zinnen op hun eerste titel. Ook zij kregen midden in de competitie opeens een nieuwe coach: de tot dan toe onbekende Lawrence Frank (33). De ploeg is nog steeds sterk, maar wordt geplaagd door blessures van Kidd en Kenyon Martin.

Bovendien reageert het publiek in New Jersey de laatste tijd koeltjes op de mannen in het grijs. Het afgelopen najaar was de club in het nieuws vanwege een plan voor een nieuwe arena in Brooklyn. Iedereen kan zich voorstellen dat de grijze leegte van New Jersey zrdt ingeruild voor de opwinding in basketbal-gek New York. Maar leuk was het niet voor de fans aan de overkant van de Hudson-rivier.

De Knicks, onder het nieuwe bewind van de grote coach Lenny Wilkins, zijn de underdog. Wel hebben ze Dikembe Mutombo, de steunpilaar van 2.19 meter die vorige zomer van de Nets naar de Knicks verhuisde. En ze kochten Marbury, de 1.89 meter kleine springveer die zijn kunsten leerde op de pleintjes van Brooklyn.

De lokale held speelde in de jaren negentig bij de Nets voordat hij werd geruild met de Phoenix Suns voor ene Jason Kidd. Die boekte vervolgens successsen bij de Nets, terwijl Marbury zijn ploeg in Phoenix niet vooruit wist te branden. In Madison Square Garden, de basketbaltempel midden in Manhattan, vindt zijn talent weer weerklank.

Tijdens de laatste ontmoeting op 2 april droogden de Nets de Knicks af met 25 punten verschil. 'Iedereen weet dat nog', zei Marbury woensdag. Veel oud zeer dus.

Hoe leuk dit onderonsje ook is, de kampioen zal waarschijnlijk niet uit de oostelijk divisie komen. Het beste basketbal wordt nog steeds ten westen van de Mississippi gespeeld. Nets, Knicks, Indiana Pacers of Detroit Pistons - wie er ook komt bovendrijven in het oosten; tegen het geweld uit Texas en Californiijken ze niet bestand.

Veel kenners zetten nog steeds in op de Los Angeles Lakers. Dat een team met spelverdeler Kobe Bryant en de ontzagwekkende Shaquille O'Neall (2.16 meter, 154 kilo) altijd kans maakt, staat vast. Maar na het verloren vorige seizoen, worstelt LA opnieuw.

Bryant zit midden in een rechtszaak nadat hij is beschuldigd van verkrachting. Er was intern ruzie tussen spelers. De ene dag flitsen de Lakers als de Chicago Bulls onder Michael Jorden, de volgende westrijd ogen ze als een matig universiteitsteam.

Ook de regerend titelhouder in Texas is opnieuw een favoriet. De San Antonio Spurs blijven consequent goed - zij het weinig spectaculair - spelen onder leiding van Tim Duncan, de onverstoorbare center. Met Mephis moeten ze de komende week weinig moeite hebben.

Boeiend wordt zeker de eerste ronde tussen de Minnesota Timberwolves en de Denver Nuggets. Met Kevin Garnett in de gelederen is Minnesota uitgegroeid tot een power house. 'KG' was in 1995 de eerste speler in decennia die direct vanaf de middelbare school de NBA binnenstapte. Dit jaar leidde hij de Wolves naar hun eerste titel in de Midwest Divisie.

De Nuggets zijn de underdog. Dit team gooide hoge ogen dankzij hun rookie (eerstejaars speler) Carmelo Anthony. Hij was niet de sensatie van het jaar - dat was collega-rookie LeBron James. Maar Anthony, een forward van twee meter, voerde zijn club naar het naseizoen, en dat is de overigens bijna volmaakte James in Cleveland niet gelukt.

Ook met Dallas en Sacramento moet rekening worden gehouden. Dat geeft aan dat het veld bij het begin van de play-offs nog wijd open ligt. Na de regeerperiode van de Bulls in de jaren negentig en de korte heerschappij van de Lakers, heeft bijna iedereen een serieuze kans aan het einde van een onrustig en warrig seizoen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden