Een boek schrijven, schilderen, concerten geven: deze professionele voetbalclub doet het

Het wordt al de nieuwe stuntploeg van Europa genoemd. Een Zweeds voetbalwonder dat het niet van grote sommen cash moet hebben, maar van, jawel, cultuur. Östersunds FK, dat naar eigen zeggen trots anders durft te zijn dan andere voetbalploegen, treft vanavond de Engelse topper Arsenal in de knock-outfase van de Europa League.

Spelers van Östersunds FK gooien aanvoerder Brwa Nouri in de luchtBeeld epa

Op papier een kansloze missie zou je zeggen. Want wat kan een 42-jarige Engelse coach die nog nooit die functie had vervuld voordat hij begin 2011 bij Östersunds aan de slag ging met een groep bescheiden en onbekende voetballers uit Zweden, Oeganda, Iran, Engeland, Ghana, de Comoren, Irak, Syrië en Nigeria? Vooral als je het op moet nemen tegen het Arsenal van eeuwige manager Arsène Wenger en sterren als Özil, Lacazette, Welbeck en de kersverse topspits Aubameyang.

Toch zullen The Gunners er niet helemaal op gerust zijn. Al eerder verbaasde Östersunds, opgericht in 1996 en zes jaar geleden nog spelend in de vierde Zweedse divisie, vriend en vijand. Diverse promoties, stijgende toeschouwersaantallen, toenemende media-aandacht en als klap op de vuurpijl vorig jaar april de eerste grote prijs in de nog jonge geschiedenis van Östersunds: de Svenska Cupen. Na een eclatante 4-1 overwinning op IFK Norrköping in de Zweedse bekerfinale.

Inderdaad, zo'n zeshonderd kilometer ten noorden van hoofdstad Stockholm gaan de zaken nogal in snel tempo. Dat bleek ook in Europa waar Östersunds in de kwalificatierondes de Turkse topclub Galatasaray en PAOK uit Griekenland wist uit te schakelen. Om vervolgens met glans een poule te overleven met Athletic Bilbao, Zorya Loehansk en Hertha BSC. En zo wist Östersunds als eerste Zweedse club in de historie van de Europa League te knockout-fase te bereiken.

Cultuuracademie

Het geheim achter het succes van Östersunds? Dat zijn zonder twijfel coach Graham Potter en voorzitter Daniel Kindberg, een Zweedse zakenman en oud-militair. Beiden menen dat de voetballers van Östersunds zich als speler en als mens moeten ontwikkelen. En dat kan volgens Potter en Kindberg door de voetballers nieuwe, maar vooral ongemakkelijke ervaringen te bezorgen.

Die ervaringen hebben de eigenzinnige coach en voorzitter gevonden in culturele activiteiten voor hun voetballers. Bij de plaatselijke cultuuracademie in Östersunds hebben de spelers samen een boek geschreven, schilderijen gemaakt, een concert gegeven en een variant op de balletvoorstelling Het Zwanenmeer van Tsjaikovski opgevoerd.

Daarnaast zingen voetballers en begeleiders samen regelmatig liedjes als Ain't no mountain high enough (Diana Ross' eerste nummer 1 hit in de Verenigde Staten). Ook geven ze trainingen aan vluchtelingen en begeleiden plaatselijke vrouwen zodat die 's nachts veilig kunnen thuiskomen.

Coach Graham PotterBeeld epa

Op dit moment zijn de voetballers van Östersunds al maanden druk bezig met de voorbereidingen voor een show waarin ze aandacht vragen voor de Sami, het achtergestelde, nomadische oervolk dat in het poolgebied leeft. Doodeng, vinden sommige spelers het nog altijd als ze straks voor een bomvol theater weer het podium op moeten, zo bekenden ze in de Zweedse media.

Toch gaan de spelers van Östersunds maar al te graag mee in de onorthodoxe methode van hun voorzitter en coach. Het doel van alles wat ze doen is namelijk voetbalsucces. En vooralsnog denkt 'De Cultuurclub', zoals Östersunds liefkozend wordt genoemd, nog voor de nodige verrassingen te kunnen gaan zorgen.

Een tikkeltje al te optimistisch? Östersunds won dit seizoen al vijf van zijn zes Europese wedstrijden in de eigen Jamtkraft Arena. Arsenal is dus alvast gewaarschuwd.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden