Een astronaut is heus geen superman

De Europese ruimtevaartorganisatie zoekt vier astronauten. In Noordwijk was gisteren een informatiedag...

‘Je hoeft geen superman te zijn om astronaut te worden’, zegt André Kuipers tegen 37 ruimtevaarders in spe, ‘want superman bestaat niet.’ In een schaars verlichte zaal van het ESA-bezoekerscentrum Space Expo kwamen zij donderdagmiddag bijeen, allen met dezelfde missie: hoe word ik astronaut?

Begin april plaatste de Europese ruimtevaartorganisatie ESA een advertentie voor vier nieuwe astronauten om het bestaande korps te versterken. De organisatie mikt op vloeiend Engels sprekende, universitair geschoolde mannen en vrouwen tussen de 27 en 37 jaar uit de zeventien aangesloten ESA-lidstaten.

Kuipers is voor de aanwezigen het voorbeeld. In 2004 reisde hij naar het internationale ruimtevaartstation ISS. ‘Het is een misvatting dat je veel zult gaan vliegen. Mijn missie duurde slechts elf dagen’, vertelt Kuipers. Toch wil hij de kandidaten niet uit hun droom helpen. Hij benadrukt dat ze wel een realistisch beeld moeten hebben. Een ‘hoge frustratietolerantie’ is volgens Kuipers noodzakelijk.

Van 19 mei tot 15 juni kunnen de kandidaten zich aanmelden. Allereerst moet een medisch onderzoekscertificaat worden overlegd. Na twee rondes met meerdere zware psychologische tests volgen allerlei medische keuringen. ‘Wie na deze afvalrace nog over is, mag op sollicitatiegesprek komen’, zegt Guillaume Weerts streng. Weerts is van het Europees Astronautencentrum in Keulen en hij verwacht in april 2009 bekend te kunnen maken welke kandidaten daadwerkelijk gaan leven en werken in de ruimte.

De Utrechtse scheikundige Sandra van Veen (26) kijkt wat verschrikt nadat ze de selectiecriteria heeft gehoord. ‘Maar het weerhoudt me er niet van te solliciteren. Ik heb altijd iets met ruimtevaart gehad.’ De kleine, tengere Van Veen vertelt enthousiast dat die interesse is ontstaan door tv- series zoals Star Track.

Zowel mannen als vrouwen zijn deze middag te vinden op de ESA-thuisbasis aan de rand van de duinen in Noordwijk. ‘Het is absoluut geen mannenberoep, maar je moet niet zwanger zijn’, grapt Kuipers. ‘Een astronaut is ook een medisch proefpersoon, je moet dus ook goed tegen naalden kunnen’, vervolgt Kuipers serieus. ‘Verder ben je ambassadeur van ESA. Dit betekent dat je ook bij ceremoniële aangelegenheden aanwezig moet zijn.’

Het karakter van een astronaut valt volgens Kuipers het best te omschrijven als ‘ongezond gemotiveerd’, avontuurlijk, sociaal en stressbestendig. ‘Want bij sommige testen gaan ze net zolang door totdat je in paniek raakt.’

Ook fysiek moet een astronaut in topconditie zijn. ‘Bij elke medische keuring kan het afgelopen zijn en daar ben ook ik soms nog bang voor’, geeft Kuipers toe.

Ondanks de strenge selectiecriteria raadt zowel Weerts als Kuipers alle geïnteresseerden aan te solliciteren. Vooroordelen over lichaamslengte, slechte ogen en een vlotte Russische babbel worden van tafel geveegd. Tussen de replica van ruimteschip Columbus en een nabootsing van de eerste maanlanding hangt een poster van een anonieme astronaut die de droom in stand houdt: ‘What if you were one of them?’

En die droom koestert ook Menno van Galderen (33), nu nog werkzaam bij een consultancybedrijf. Tijdens een vakantie bezocht hij lanceerbasis Cape Canaveral in Florida. ‘Daar sprak ik een van de astronauten die met de missie Apollo 15 op de man was geland.’ Op die plek besloot Van Galderen, een Kuipers lookalike, zijn jongensdroom te gaan verwezenlijken. Filosofisch zwijmelt hij: ‘Ik wil de dampkring verlaten, de aarde vanuit een ander perspectief zien.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden