Echte sneeuw, Oostenrijks sfeertje: Snowworld

In het begin ging bijna alles fout bij een van de eerste skihallen in Nederland met echte sneeuw. Nu, zeventien jaar later, wil Snowworld filialen openen in Barcelona en Parijs.

Het sportpark van Snowworld in Langdraaf heeft een skihal, een rodelbaan en een klimparkBeeld raymond rutting / de Volkskrant

Ze waren nog maar net geopend of de toiletpotten lagen al aan diggelen. Kapot gevroren, net als de koffiezetapparaten. En de kersverse piste van de indoorskihal in Zoetermeer - op dat moment de tweede in Nederland - lag er nagenoeg verlaten bij. Geen hond te bekennen. 'Wat wil je, het was de winter van 1997', zegt Koos Hendriks. Het laatste jaar dat de Elfstedentocht werd gehouden. 'Heel Nederland stond op het ijs.' Achteraf kan de oprichter en bestuursvoorzitter van Snowworld er wel om lachen. Die eerste weken na de opening van zijn skihal liep het voor geen meter.

Hij had nog wel zo zijn best gedaan om alles op tijd af te hebben voor het drukke winterseizoen. De skihal stond er en op de piste lag een laagje kraakverse sneeuw. Maar het bijgebouw waarin de horecavoorzieningen zouden komen, moest nog worden gebouwd. Dat zou pas in de zomer af zijn. Daarom liet Hendriks een complete strandtent uit Scheveningen overbrengen naar Zoetermeer. Die moest tijdens het eerste seizoen dienstdoen als après-skihut. 'Daarnaast hadden we partytenten opgezet voor de rest van de voorzieningen. Maar de generator die de boel warm moest houden, begaf het door de vrieskou.' Vandaar die kapot gevroren koffiezetapparaten en wc-potten.

Gelukkig blijft het in Nederland nooit lang koud. Met het smelten van het natuurijs, kwamen de klanten alsnog. 'Vanaf het eerste jaar hebben we alleen maar zwarte cijfers geschreven', zegt Hendriks trots. Naast de piste in Zuid-Holland heeft zijn bedrijf inmiddels ook een skihal in het Limburgse Landgraaf, samen goed voor 1,5 miljoen bezoekers per jaar. Bijna een jaar geleden ging Snowworld naar de beurs om kapitaal op te halen voor verdere uitbreidingen. 'Als alles volgens plan verloopt, openen we in 2017 skihallen in Barcelona en Parijs. In Zoetermeer wordt de piste verlengd.'

Lastig

Toch was het begin niet makkelijk. Toen Hendriks halverwege de jaren negentig als eigenaar van een wintersportzaak op het idee kwam voor een skihal, compleet met 'wintersportgevoel' (denk aan houten interieurs, knapperend haardvuur en kaasfondue op de menukaart), stonden de investeerders niet in de rij. Hendriks: 'Een indoorskihal met echte sneeuw bestond nog niet, het was een risico. Het belangrijkste bezwaar dat men had, was dat je niets anders met die hal zou kunnen als het zou mislukken.' Uiteindelijk wist hij de benodigde 20 miljoen gulden bij elkaar te krijgen, mede dankzij het geld van Free Record Shop-oprichter Hans Breukhoven.

'Kijk dit is de bierstube. Die moest er sowieso komen.' Hendriks loopt door het Snowworldcomplex in Landgraaf en wijst op het houten Alpencafeetje, onderaan de helling. Daarin schuilt volgens hem het succes van zijn bedrijf. 'Mensen willen niet alleen een goede piste, ze willen ook de gezelligheid die bij wintersport hoort. Niet voor niets gaan de meeste Nederlanders het liefst naar Oostenrijk op vakantie. Zwitserland staat bekend om zijn goede pistes, maar in Oostenrijk heb je sfeer.'

En dus wordt de bezoeker van Snowworld bedolven onder de Oostenrijkse kneuterigheid, in de vorm van met hout betimmerde horecavoorzieningen, haardvuur en liters glühwein. In de skihal in Landgraaf staat halverwege de 520 meter lange piste zelfs een speciaal uit Oostenrijk geïmporteerde houten blokhut, waar elke avond klokslag 6 uur de après ski begint.

Snowboardster Bibian Mentel slalomt er vandaag in hoog tempo voorbij. De Nederlandse paralympisch kampioene doet mee aan de jaarlijkse wereldtopwedstrijden die in Landgraaf worden gehouden. 'Die zijn voor ons heel belangrijk', zegt Hendriks. 'Het is een vorm van erkenning voor de kwaliteit van onze pistes.'

Koos Hendriks, oprichter van Snowworld, bij zijn sportpark in Landgraaf.Beeld raymond rutting / de Volkskrant

Wereldbekerwedstrijd Landgraaf

De bestuursvoorzitter wist in 2003 voor het eerst een wereldbekerwedstrijd snowboarden naar Landgraaf te halen. Een bijzondere prestatie in een land zonder bergen. Hendriks: 'Ze versleten me in eerste instantie voor gek. De skifederatie FIS is onwaarschijnlijk traditioneel.' Maar na heel wat lobbywerk kwam er toch iemand kijken in zijn skihal. 'Die man oordeelde dat onze helling niet steil genoeg was en de baan te smal. Ik zei: dat is geen enkel probleem, dat lossen we zo op.' Hendriks glimlacht, in zijn lichtblauwe ogen twinkelt een kwajongensblik. 'Mijn architect zat er ook bij en begon onrustig te worden, we hadden niet veel tijd voor die verbouwingen. Maar ik wist dat het kon, dus ik gaf hem een schop onder tafel: rustig blijven.'

Het bleek een goede zet. Naast de verscheidene internationale wedstrijden die nu in Snowworld worden gehouden, heeft het bedrijf er ook nieuwe klanten aan overgehouden. Zo komen er elke zomer wedstrijdploegen van over de hele wereld trainen op de baan in Zuid-Limburg. De sneeuwkwaliteit is er 's zomers betrouwbaarder dan de gletsjersneeuw in de Alpen.

Voor Snowworld vormen de professionele sporters een welkome extra inkomstenbron in de zomer, als de reguliere bezoekersaantallen teruglopen. Naast de skihal in Landgraaf is een paar jaar geleden ook een rodelbaan en een klimpark geopend om de bezoekersstroom op peil te houden. In het voorjaar reserveren fabrikanten van wintersportuitrustingen de skihallen om hun nieuwste spullen te testen.

Geld

De komende jaren breidt het bedrijf verder uit. Dat gaat niet zonder horten of stoten. Allereerst is er geld nodig. 'Banken lenen niet meer uit, een beursgang leek ons daarom een goede manier om kapitaal op te halen.' Dat gebeurde vorig jaar december via een zogenoemde omgekeerde overname, waarbij Snowworld werd ondergebracht in een leeg beursfonds: Fornix Biosciences. Maar direct na de beursgang kelderde het aandeel. In de eerste helft van dit jaar daalde het 40 procent in waarde. Hendriks: 'De koers is op het laatste moment op 18 euro gezet, dat was te hoog.' Nu schommelt de prijs van een aandeel rond de 8 euro. 'Dat is de waarde die wij zelf bij de beursgang in ons hoofd hadden.'

De Nederlandse markt is met zes indoorskihallen aardig verzadigd, voor expansie kijkt Hendriks dus buiten de landsgrenzen. Naar Parijs en Barcelona, om precies te zijn. Geen van de twee gemeenten heeft de plannen voor de skihal al definitief goedgekeurd. 'Maar ik ga er vanuit dat het goed komt', zegt Hendriks op een vastberaden toon, die verraad dat hij gewend is dat de dingen gaan zoals hij dat wil. De bestuursvoorzitter zou met zijn 65 jaar voorzichtig aan pensioen kunnen denken. Maar daar heeft hij nog geen zin in. 'Ik loop elke dag hard, ik voel me topfit. En ik vind dit werk heerlijk om te doen. Waarom zou ik stoppen?'

Profiel

Bedrijf Snowworld
Waar Zoetermeer en Landgraaf
Sinds 1996
Aantal werknemers 250
Jaaromzet 26 miljoen euro

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden