Dure renpaarden vliegen first class

Paardenvervoer gaat intercontinentaal via de lucht. Een gat in de markt, ontdekte de eigenaar van ECS Livestock in Heerhugowaard. Toppaarden krijgen extra beenruimte en privacy.

Paarden zijn nergens te bekennen. Ze zijn er blijkbaar ook in geen tijden geweest, ondanks het paardvriendelijke landschap in de kop van Noord-Holland. Het ruikt er naar plastic en hout en vooral naar verf. In de nieuwe loods van ECS Livestock lopen twee mensen enigszins verloren rond. Ze repareren een 'stal', een container die wordt gebruikt voor het vervoer van paarden door de lucht. Aan de kanten staan veel containerstallen, plus een oplegger.


De wasstraat voor de containerstallen is vandaag ook nog niet gebruikt. De kantoren op de tweede en derde verdieping staan leeg. Dankzij een uitbreiding van 1.500 vierkante meter is er meer dan 2.000 vierkante meter beschikbaar voor opslag en reparatie van de 'stallen'.


Groei is ook de bedoeling. Maar niet om de paarden naar Heerhugowaard te halen, waar de loods onlangs werd geopend door burgemeester Han ter Heegde. De paarden verblijven in het Schiphol Animal Centre, een dierenhotel van ECS Livestock met 24 plekken. In dit vorig jaar geopende onderkomen kunnen paarden bijkomen van de vlucht.


'De ruimte in Heerhugowaard is bestemd voor het repareren en het schoonmaken van de containers. Dat luistert nauw', zegt eigenaar-directeur Edwin Hofstede. De veterinaire eisen worden scherp in de gaten gehouden. ECS Livestock vervoert toppaarden over de hele wereld: renpaarden, springpaarden, dressuurpaarden en polopaarden.


'Vorige weekeinde vond het CHIO in Rotterdam plaats. Wij vervoerden 40 procent van de paarden die daar kwamen.'


Niet dat Hofstede is opgegroeid met paarden. Hij is geboren in Enschede - 'een echte tukker'. Na zijn middelbare schoolopleiding wilde hij iets doen met vliegen. Maar een pilotenopleiding was te hoog gegrepen. Hij kon in 1984 wel een baan krijgen bij een bedrijf dat was gespecialiseerd in de verkoop van vrachtruimte voor luchtvaarttoestellen. 'Als er ruimte over was in een vrachtvliegtuig werd dat bedrijf gebeld of er lading kon worden gevonden: groente, fruit, bloemen maar ook eendagskuikens en soms paarden.'


Hij weet nog hoe hij de eerste keer werd aangewezen om vijftien handelspaarden te vervoeren met een Antonov-toestel van Dublin naar Amsterdam. Hofstede bleek goed met de dieren te kunnen omgaan. Hij ontdekte dat er een niche in de markt zou kunnen zijn voor een bedrijf dat paardentransporten via de lucht kon regelen. 'Dan hebben we het over intercontinentaal vervoer. Als paarden in Europa van de ene naar de andere bestemming worden gebracht, gaat dat meestal over de weg.'


Tot dan toe was er maar één bedrijf in de wereld dat zich daarmee bezighield: de nationale luchtvaartmaatschappij KLM. Die heeft combivliegtuigen die tegelijkertijd passagiers en paarden kunnen vervoeren. Veel jockeys, ruiters en pikeurs maken daar gebruik van, of de stallen die de toppaarden bezitten. Zij kunnen hun verzorgers meesturen. In het geval van dure paarden kunnen dat soms flinke teams zijn van verzorgers en dierenartsen.


Hofstede koos zijn eigen weg. Hij besloot all-in-packagedeals voor paardenvervoer over de wereld aan te bieden. Hofstede levert niet alleen de containerstallen waarmee de paarden kunnen worden vervoerd, hij heeft ook verzorgers in dienst.

Grap

'Net als passagiers kunnen paarden op drie manieren vliegen: economy, business class en first class', zegt Hofstede. Het lijkt een grap, maar dat is het niet. In het laatste geval heeft het paard alle bewegingsvrijheid. Maar het is wel drie keer zo duur: al gauw 10 duizend euro voor een enkeltje Amerika. Voor ren- en fokpaarden met een waarde van soms meer dan een miljoen euro is die prijs echter geen probleem.


De containerstallen zijn veel luxueuzer dan dertig jaar geleden. Toen waren het nog open containers van anderhalve meter hoog waarbij de paardenhoofden boven de stal uitstaken. Nu zijn de stallen gesloten en hebben de paarden alle privacy. Verzorgers van ECS Livestock houden ze wel continu in de gaten.


'Omdat het om vrachtvliegtuigen gaat, moeten die verzorgers niet alleen verstand hebben van paarden en een veterinaire training hebben gehad, maar ook aan de voorwaarden van dat soort vliegtuigen voldoen. Toppaarden zijn vaak erg gespierd en hebben een eigen wil. Voorkomen moet worden dat ze tijdens de vlucht gestresst raken. Paarden kunnen plaatsangst krijgen, een vorm van claustrofobie, of een koliek oplopen waarbij ze buikkrampen krijgen.


ECS Livestock heeft 290 containerstallen die zijn ontwikkeld bij Van Riemsdijk in Rotterdam. 'Ze moeten aan verschillende eisen voldoen. Het paard moet veilig kunnen staan en slapen (paarden kennen geen jetlags) en zich niet aan voorwerpen kunnen bezeren. Dankzij innovaties zijn de 'stallen' ook minder gehorig geworden, zodat paarden niet schrikken. Daarnaast moeten ze tegen een stootje kunnen.'


De containers worden altijd van waar ook ter wereld teruggehaald naar Heerhugowaard voor een verplichte schoonmaakbeurt. Ze kunnen niet als zeecontainers worden achtergelaten totdat zich weer een transport aandient. Om op de kosten te besparen, zijn de containerstallen inklapbaar gemaakt.


Omdat ECS Livestock een van de weinige gespecialiseerde bedrijven in de wereld is, worden paarden over alle continenten vervoerd. Het meeste geld gaat om in de rensport, waarvan de centra in Groot-Brittannië, het Midden-Oosten, de VS en Hongkong liggen.

Mond-tot-mondreclame

De markt voor paardenvervoer werkt vooral via mond-tot-mondreclame. ECS Livestock doet nagenoeg niets aan marketing. Hofstede zegt een goede relatie te hebben met zijn enige grote concurrent op deze wereldmarkt: de KLM. 'Mijn paarden vliegen vaak met Martinair. Nu is dat eigendom van KLM geworden.' Hofstede wil zich echter niet binden aan een luchtvaartmaatschappij. 'Ik kies de maatschappij die de beste voorzieningen voor de beste prijs levert. En als klanten dat willen, is het mogelijk speciale charters te laten vliegen voor stallen tot 87 paarden.'


Hij wil niet afhankelijk zijn van paardenvervoer. Daarom wil hij in de toekomst zijn wasstraat ook door buitenstaanders laten benutten, zoals vervoerders uit de omgeving. In de enorme ruimte worden ook koelcontainers opgeslagen.


Hofstede weet dat de conjunctuur snel kan omslaan. In 2009 stortte de markt voor paardentransporten ineens in. Hij verloor drie belangrijke klanten en zag het aantal vervoerde paarden in een jaar teruglopen van 4.000 naar 2.400. Gelukkig herstelde de markt zich sneller dan verwacht.


De eigenaar-directeur heeft drie zonen, van wie er twee paardrijden. De 13-jarige zoon ziet hij al als een potentiële opvolger. 'Maar dat moet hij zelf ook willen.'


Profiel


Bedrijf ECS Livestock


Waar Heerhugowaard/Schiphol


Sinds 2002


Aantal werknemers 23


Jaaromzet 15 miljoen euro

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden