Duitse mix van lef en snelheid

Ze zijn 23, Duits en vastbesloten om Mark Cavendish van zijn sokkel te stoten. In Parijs-Nice rijden Marcel Kittel en John Degenkolb voor het eerst dit jaar samen.

Sprinten is als boksen, zegt Marcel Kittel. 'Alleen sta je niet met twee, maar met vijftien man tegelijk in de ring. En iedereen wil winnen. Dus moet je aan het eind iedereen knock-out hebben geslagen, terwijl het makkelijker is om knock-out te gaan. Je mag niet twijfelen.'

John Degenkolb, gisteren derde in de tweede etappe van Parijs-Nice: 'Soms hebben we ze, twijfels. Natuurlijk. Maar die mag je als sprinter nooit laten zien.' In elk geval niet op deze plek, eerder dit jaar in het Spaanse Altea. Hier bereidden de renners van het Nederlandse Project 1t4i, voorheen Skil-Shimano, zich voor op het nieuwe seizoen.

De 23-jarige Duitsers delen het sensationele gevoel dat sprinten bij hen oproept. Het is de combinatie van de snelheid en het gevecht om je plek te veroveren en die naar een zege uit te bouwen, zegt Kittel. 'Als je daarvan niet houdt, moet je geen sprinter worden. Ik heb nooit van tijdrijden gehouden, maar ik was er goed in. Een tijdrit is altijd: oh fuck. Het is lijden. Ik weet nu dat ik kan sprinten. Daar richt ik me op.'

Degenkolb: 'Je moet het eens proberen en voelen hoe het is om van 0 naar 60 kilometer per uur te gaan. Of, in Marcels geval, naar de 80. Dat is een geweldig gevoel. En als je dan als eerste de finish overkomt, dat is onbeschrijflijk. Mijn topsnelheid? Ik ben geen sprinter voor de topsnelheid. Misschien 70, 75?'

Spierbonk

Gezeten aan één tafel zijn ze een handig op elkaar ingespeelde tandem. Hoe goed ze elkaar op de fiets aanvoelen, moet dit seizoen blijken. In Parijs-Nice rijden ze deze week voor het eerst samen.

Ze zijn de blikvangers van 1t4i en misschien wel de belangrijkste reden waarom de ploeg in aanmerking komt voor een wildcard voor de Tour de France. Het duel tussen Kittel en Cavendish: het lijkt Christian Prudhomme wel wat, liet de rondebaas zich al eens ontvallen.

Een unieke combinatie noemen ze zichzelf. Kittel is de powerhouse, de spierbonk die vooral op vlak terrein gevreesd wordt in de sprint. Degenkolb bewees vorig jaar in de Dauphiné dat hij ook tot zijn recht komt als het heuvelop gaat.

Kittel: 'We kunnen op beide ondergronden uit de voeten, maar we passen ons plan ter plekke aan.' Degenkolb: 'We zullen ook niet overal samen rijden.' Kittel: 'Hoe de sprint ook loopt, we weten hoe het is om elkaar te gangmaken.'

Ze groeiden op in het oosten van Duitsland, maar zijn kinderen van na de tweedeling. De enige herinnering die Kittel heeft aan de DDR-tijd is het boekje waarin zijn inentingen werden bijgehouden. Hij kwam ter wereld in Arnstadt, bij Thüringen.

Degenkolb werd geboren in Gera, in januari 1989, tien maanden voordat de Muur zou vallen. Hij verhuisde naar het westen, dat toen al niet meer het westen heette, en keerde terug naar Thüringen. Om er te fietsen en agent te worden. Tot eind dit seizoen is hij vrijgesteld van zijn werk. Hij hoopt nog twee jaar respijt te krijgen om zo ver mogelijk te komen als renner.

In Erfurt, waar een van de belangrijkste Duitse wielerscholen is gevestigd, legden ze de basis voor hun carrière als hardrijders. Daar, en vervolgens bij het Thüringer Energie Team, lag de nadruk op snelheid. Die werd vooral ontwikkeld op de baan.

De tieners blonken uit in het tijdrijden. Kittel behaalde twee wereldtitels bij de junioren, Degenkolb heeft een bronzen WK-juniorenmedaille thuis liggen. Ook Tony Martin, de beste tijdrijder ter wereld, doorliep de opleiding. De eerste meters van André Greipel als sprinter liggen eveneens in Erfurt, waar de groep als geheel trainde, woonde en leefde.

Hun talent om te sprinten kwam pas op latere leeftijd bovendrijven. Bij Skil zag trainer Merijn Zeeman in dat Kittel, met zijn spiermassa en hoge aantal beenomwentelingen, in staat moest zijn andere specialisten het hoofd te bieden.

Die ommezwaai bleek vorig seizoen goed voor 17 overwinningen. Philippe Gilbert deed het Kittel niet na. Degenkolb reed zich met twee etappezeges in de Dauphiné in de kijker. Toen zijn ploeg HTC ophield te bestaan, had hij de aanbiedingen voor het opscheppen. Maar hij was nog het meest gevoelig voor de aanbevelingen van Kittel. Degenkolb: 'Je mag de teams niet vergelijken. Maar ik zie bij dit team de groei die ik bij HTC ook meemaakte.'

Dus herbergt de ploeg twee sprinters van WorldTourniveau. Met voorop Greipel, die al een rit won in de Tour, telt het Duitse sprinten weer mee, zoals in de jaren van Zabel.

Ze zijn geïnspireerd door Zabel en door Jan Ullrich. Degenkolb: 'Die twee waren grote idolen in ons land. Ze stonden in de krant, we zagen ze op tv. Sinds hun val (vanwege doping, red.) is het wielrennen enorm beschadigd in Duitsland.'

Cavendish

Kittel: 'Het is slecht dat er geen Duits team meer is. Er zijn genoeg renners om het te vullen.' Degenkolb: 'Gelukkig hebben ze in onze regio door dat er iets moois groeit. We trekken de aandacht. Laat er sponsors opstaan die weer een ploeg beginnen of de Deutschland Tour in ere herstellen.'

Allebei zijn ze vastbesloten Mark Cavendish van zijn troon te stoten. Degenkolb kent zijn oud-ploeggenoot het beste, al nam Kittel het vaker tegen hem op. Maar toen hij eens een Vuelta-etappe won, kwam Cavendish niet aan sprinten toe. Dus plaagt Degenkolb de Brit: 'Als Cavendish in staat is met ons te sprinten, zullen we weleens zien. Maar hij is... fenomenaal.'

WIND ZET PARIJS-NICE OP ZIJN KOP, BOONEN WINT DE SPRINT

Tom Boonen sprintte maandag naar de winst in de tweede etappe van Parijs-Nice. Het was de honderdste zege in een UCI-koers voor de Belg, die José Joaquin Rojas en John Degenkolb achter zich liet. Bradley Wiggins nam in Orléans de leiderstrui over van de Zweed Larsson. De Brit reageerde samen met twintig anderen attent toen het peloton in stukken brak door de wind, met nog 60 kilometer te rijden. Rabobank miste de slag en kreeg het gat niet dicht in de achtervolging. Lieuwe Westra maakte wel deel uit van de kopgroep en eindigde als zestiende.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden