Drakenkop en Berenklauw

Na de hitte komt het onweer. Maar nergens zo als in de weidse open vlakten van het Amerikaanse middenwesten. Fotograaf Mitch Dobrowner jaagt er op zijn perfecte storm.

BEN VAN RAAIJ

undefined

Samenpakkende onweerswolken aan de horizon zijn voor de bewoners van Tornado Alley, de door wervelstormen gefrequenteerde staten in het Amerikaanse middenwesten, een onheilspellend gezicht. Ze kunnen zich immers zomaar ontwikkelen tot een natuurramp. Twee maanden geleden nam een wervelstorm het stadje Moore, Oklahoma, nog te grazen, met 24 doden en een schade van ruim anderhalf miljard euro als gevolg.

De perfecte stormen van het middenwesten zijn voor anderen echter vooral van een bovenaardse schoonheid. Zoals voor Mitch Dobrowner, een Amerikaanse landschapsfotograaf in de traditie van Ansel Adams, die zich tot het genre van het 'stormportret' bekeerde. Hij noemt het zelf een kruising tussen de contemplatieve concentratie van de landschapsfotografie en de adrenalinerush van de sportfotografie, waarin situaties ook heel snel kunnen veranderen.

Dobrowner trekt sinds 2009 elk jaar wekenlang met stormkenner Roger Hill door de 'wide open spaces' van de Midwest, als de tornadojagers in de film Twister. Ze sporen jonge stormen op en volgen die over honderden kilometers, tot ze uitdoven en sterven. Hill rijdt op de radar naar de goede locaties en brengt Dobrowner op basis van windsnelheid en luchtdruk in de juiste positie, zo dichtbij de storm als mogelijk.

Hills belangrijkste taak is Dobrowner te waarschuwen wanneer het tijd is om te gaan. Want het fotograferen van stormen is riskant werk. Een gewone onweerswolk of cumulonimbus kan zich in dit deel van de wereld onder de juiste condities van windsnelheid, temperatuur en luchtvochtigheid razendsnel ontwikkelen tot een supercel, een mesocycloon of uiteindelijk een tornado. Met windvlagen, bliksem en hagelbuien van ontzagwekkende kracht.

In 2010 fotografeerde Dobrowner samen met een cameraploeg van ABC News een storm bij Moorcroft, Wyoming. Ineens draaide de wind en kwam de storm met hoge snelheid op hen af, tot enthousiasme van de filmploeg. Tot er hagelstenen begonnen te vallen als tennisballen zo groot. De ABC-camera's overleefden het niet.

Stormen zijn voor Dobrowner 'levende wezens, organismen, tegelijk rationeel en onvoorspelbaar in de manier waarop ze eruit zien, hoe ze bewegen, hoe ze groeien en sterven', zegt hij in het nawoord van zijn te verschijnen boek. 'Elke storm is anders, heeft zijn eigen karakter. Het is mijn werk elke storm in beeld te brengen die ik tegenkom. Een beeld dat die storm recht doet, alsof hij een mens is met wie ik een dag optrek om een portret van hem te maken.'

Het zijn stuk voor stuk indrukwekkende, soms angstaanjagende portretten. Lage horizons, enorme luchten, rembrandtesk licht. Met wolkenpartijen in alle soorten en maten - aambeelden, muren, golven, trechters. Dobrowners supercellen groeien, stapelen, storten zich leeg, draaien en exploderen. De namen van de portretten zijn navenant: Drakenkop, Berenklauw, Paddestoel, moederschip, Arm van God.

Een van de mooiste is het beeld dat Dobrowner van meet af aan hoopte te maken: dat van een klassieke tornado in Tornado Alley. De foto (Rope Out, Regan, North Dakota 2011) vangt het moment dat de storm zijn slurf heeft uitgeworpen. Die tolt elegant om zijn as in precies het juiste licht.

Storms. Photographs and Afterword by Mitch Dobrowner. Aperture; 90 pagina's; ca. euro 50,00. Verschijnt in oktober.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden