'Dr. Tom' staat al negen jaar 24 uur per dag klaar als arts voor Soedanezen

De Amerikaanse dokter Tom Catena is een eenzame hulpverlener in het Nuba-gebergte van Soedan. Onlangs kreeg hij de prestigieuze Aurora-mensenrechtenprijs (100 duizend dollar). Maar een vrouw heeft hij nog niet.

1. Enige arts op 750 duizend Soedanezen

Toen de burgeroorlog in het zuiden van Soedan oplaaide, vluchtten alle internationale hulporganisaties, maar Tom Catena bleef in 2008 achter in het afgelegen Nuba-gebergte. 'Dr. Tom', zoals hij liefkozend wordt genoemd, heeft al negen jaar 24 uur per dag dienst om de meer dan 750 duizend burgers te helpen die in de wijde omtrek wonen. Ze kunnen nergens anders terecht. Catena amputeert armen en benen van kinderen, helpt bij bevallingen en blindedarmontstekingen en peutert granaatscherven uit wonden. Hij heeft naar schatting elk jaar meer dan duizend operaties uitgevoerd. De enige keren dat Catena echt niet werkt, is wanneer hij zelf een malaria-aanval heeft gemiddeld een keer per jaar.

2. Geen water, geen stroom

Hij werkt in een ziekenhuis zonder elektriciteit, stromend water of een telefoon. Er zijn altijd te weinig medicijnen en veel apparatuur is verouderd, of heeft hij helemaal niet. Jarenlang vielen er onafgebroken bommen, ook op het ziekenhuisterrein. Daarom is het ziekenhuis nu omringd door 'vossenholen', zelf gegraven putten waar Catena, zijn personeel en zijn patiënten in wegduiken als een bommenwerper overvliegt.

3. Hij mist een gezin

Catena mist pretzels en ijsjes, zei hij in een interview met The New York Times in 2015. Maar hij mist vooral ook een gezin. Het ziekenhuispersoneel zou hem al aan meerdere lokale vrouwen hebben voorgesteld, in de hoop dat de vonk overslaat en Catena nooit meer zal vertrekken. Vooralsnog zonder succes.

4. Hij wordt gedreven door zijn geloof

De New Yorker Catena zegt dat hij wordt gedreven door zijn katholieke geloof. 'Ik zie het als mijn plicht, als christen en als mens, om anderen te helpen.'

5. Pleidooi voor ontwikkelingshulp

De burgeroorlog is inmiddels gestaakt, maar de mensen in het gebied lijden nog steeds, vooral door gebrek aan voedsel. 'Een deel van het probleem is het beeld dat mensen hebben van ontwikkelingshulp', schreef hij in mei in een opiniestuk voor de Britse krant The Guardian. 'Mensen gaan ervan uit dat het geld in verkeerde handen terechtkomt, wordt verspild aan bureaucratie, of dat hulp niet werkt. En het systeem is niet perfect, maar ik zie welke positieve effecten het kan hebben. Soms maakt het letterlijk het verschil tussen leven en dood.' Zelf mag Catena nu van de Aurora-organisatie een miljoen dollar weggeven aan hulporganisaties van zijn keuze.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden