Nieuws

DPG Media ontsloeg in 2016 directeur-uitgever wegens seksueel grensoverschrijdend gedrag

DPG Media heeft in 2016 een van zijn hoogste bazen ontslagen wegens seksueel grensoverschrijdend gedrag. Jaak Smeets, die als directeur-uitgever verantwoordelijk was voor diverse Nederlandse en Belgische titels waaronder de Volkskrant, zou zich herhaaldelijk aan vrouwelijke medewerkers hebben opgedrongen.

Ashwant Nandram
DPG Media in Antwerpen. Beeld Belga
DPG Media in Antwerpen.Beeld Belga

Dat bevestigt DPG Media na een podcastuitzending van The Gygs van mediaondernemer Yves Gijrath. Diverse hoofdredacteuren van DPG-kranten wisten destijds van het wangedrag van Smeets, maar besloten er niet over te publiceren.

Voor zijn ontslag was Jaak Smeets (62) ruim twintig jaar werkzaam voor het mediaconcern. Na een hoofdredacteurschap van de Belgische krant Het Laatste Nieuws werd hij in 2003 gepromoveerd tot directeur-uitgever van het moederbedrijf. Hij was verantwoordelijk voor alle Belgische en Nederlandse titels, waaronder de Volkskrant, Trouw, AD, Het Parool, De Morgen en Het Laatste Nieuws. In die hoedanigheid gaf Smeets sturing aan de hoofdredacties, wat hem de bijnaam ‘opper-hoofdredacteur’ opleverde.

In oktober 2016 kondigde het bedrijf het vertrek van Smeets aan. Naar de buitenwereld suggereerde het mediaconcern dat Smeets op eigen initiatief vertrok. ‘Jaak Smeets heeft er na 21 jaar voor gekozen om het wat rustiger aan te doen’, zei financieel directeur Piet Vroman toentertijd. CEO Christian Van Thillo prees Smeets vanwege de ‘essentiële rol’ die hij in het bedrijf had gespeeld als leider, inspirator en ‘bezieler’.

Over het grensoverschrijdend gedrag dat aan het vertrek voorafging, werd destijds niet gesproken. Een Belgische DPG-medewerker, die anoniem wil blijven, vertelt de Volkskrant hoe ze in 2010 door Smeets uit eten werd gevraagd. Volgens de vrouw was hij droevig over zijn overleden moeder begonnen, waarna hij haar op schoot zou hebben getrokken. Hij zou haar meermaals hebben geprobeerd te zoenen. Ook nodigde hij haar uit naar Nederland af te reizen om in zijn hotelkamer te overnachten.

Een andere vrouw vertelt dat ze door Smeets werd bestempeld als ‘groot talent’. ‘Als ik in jou investeer, kan ik je dromen in dit bedrijf waarmaken, zei hij.’

Een van de slachtoffers lichtte in 2016 de hoogste baas in, die haar naar eigen zeggen opbelde. Van Thillo klonk volgens haar geëmotioneerd. ‘Hij zei: ‘Jaak was een familieman.’’ Het bedrijf schakelde een externe onderzoeker in, die constateerde dat de directeur ‘een aantal ongepaste avances’ had gemaakt. Smeets werd berispt.

Kort daarna kreeg de directie opnieuw een klacht over Smeets, waarna ontslag volgde. Over de aard van deze klacht wil DPG Media niets kwijt, maar het ‘heeft ertoe geleid dat de samenwerking met Smeets onmiddellijk werd beëindigd, zonder ontslagvergoeding’, schreef het concern dit weekend in een verklaring.

Diverse bronnen uit de top van het bedrijf verklaren dat Smeets een relatie zou hebben gehad met een medewerker, die daar na verloop van tijd een einde aan wilde maken. Smeets zou hebben geweigerd, waarna de medewerker een klacht indiende. Kort na het ontslag van Smeets verliet de melder van de klacht het bedrijf.

Vooralsnog zijn er onder Nederlandse DPG-medewerkers geen slachtoffers bekend. Hoewel oud-Parool-hoofdredacteur Barbara van Beukering ook door Smeets werd verzocht om samen te eten of naar het café te gaan, zegt ze desgevraagd dat haar ‘niets is aangedaan’. Toch ervoer ze samenwerking met Smeets als ‘bijzonder gespannen’, gezien de machtsverhoudingen. ‘Jaak was een man met extreem veel macht binnen het bedrijf. Hij rapporteerde rechtstreeks aan Van Thillo. Ik had altijd het gevoel dat ik hem te vriend moest houden, omdat ik anders in een slecht daglicht kwam te staan bij de hoogste baas.’

DPG Media trad tot 2022 niet in de openbaarheid over het grensoverschrijdend gedrag, naar eigen zeggen op verzoek van de ‘betrokken medewerksters’. Het slachtoffer dat de Volkskrant heeft gesproken ontkent zo’n verzoek te hebben gedaan.

De toenmalige hoofdredacteuren van de Volkskrant en het AD waren kort na het vertrek van Smeets op de hoogte van het wangedrag, bevestigen ze tegen de Volkskrant. De hoofdredacteur van Trouw werd pas een jaar na het ontslag op de hoogte gebracht. Ook bij Het Parool was de kwestie bekend. Toch gingen geen van de kranten over tot publicatie.

Philippe Remarque, voormalig Volkskrant-hoofdredacteur en huidig directeur-uitgever van DPG Media, zag het vooral als ‘interne personeelszaak’. ‘Er gebeuren wel vaker zaken binnen het bedrijf, en daar bericht je niet zomaar over. Zeker als de slachtoffers dat niet willen, dan heb je een goede reden nodig. De nieuwswaarde was heel gering. Er was een onbekende Belg wegens handtastelijkheden ontslagen. Ik heb niet eens overwogen om een stukje te maken.’ Bovendien moeten we het in de tijd weten te plaatsen, vindt Remarque. ‘Nu is iedereen op jacht naar dit soort schandalen, dat was toen anders.’

Ook voormalig AD-hoofdredacteur Hans Nijenhuis en Trouw-hoofdredacteur Cees van der Laan zagen geen reden om over het wangedrag te publiceren. Van der Laan: ‘We vonden het geen zaak om in de publiciteit te gooien. Het was een interne Belgische kwestie. Met ontslag was het voor ons afgedaan.’

De oud-hoofdredacteur van Het Parool bleef zondag onbereikbaar voor commentaar. Huidig hoofdredacteur Kamilla Leupen bevestigt dat haar voorganger ervan af wist, maar kan niet verifiëren sinds wanneer.

In een eerdere versie van dit artikel werd abusievelijk vermeld dat de Volkskrant twee DPG-medewerkers heeft gesproken die door Smeets mee uit eten waren genomen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden