Djokovic treedt toe tot de elite

AMSTERDAM - Alsof Mohammed Ali en Joe Frazier een remake opvoerden van hun legendarische boksgevechten, zo geselden Novak Djokovic en Rafael Nadal elkaar op Flushing Meadows met snoeiharde slagen van een zeldzaam niveau. De finale van de US Open was tennis 2.0, met Djokovic in de rol van Robocop, de robot die immuun is voor angst of pijn. De superman van 2011 versloeg Nadal voor de zesde keer in een finale en voegde zich met drie grandslamtitels in één jaar bij de elite.

Nadal deed dat nog in 2010, Roger Federer noteerde een trio in 2004, '06 en '07. Alleen Rod Laver wist in 1969 alle vier grandslamtoernooien in één jaar te winnen. Djokovic zag na zijn marathon van vier uur en tien minuten over vier sets (6-2, 6-4, 6-7, 6-1) meteen een nieuwe uitdaging. 'Of ik mezelf in staat acht de Grand Slam te winnen? Waarom niet. Ik heb er tijd voor nodig, maar het is zeker niet onmogelijk.'

Djokovic beleeft immers een droomjaar, waarin hij vanaf een roze wolk de tennissport regeert. Tien titels en 64-2 is de balans tot nu toe, alleen John McEnroe deed het in 1984 beter met 84-3. Die score kan Djokovic nog overtreffen, maar met eindzeges op de Australian Open, Wimbledon en de US Open is zijn score al fraaier dan die van McEnroe.

De vierde maandagfinale op rij van de US Open zal ongetwijfeld een plekje krijgen in de top-10 van beste tennispartijen aller tijden. De zesde ontmoeting in 2011 tussen Djokovic en Nadal was een klassieker, die het moderne powertennis een nieuwe dimensie gaf. De twee baseliners hulden zich om beurten in de rol van aanvaller en verdediger en speelden waanzinnige rally's, waarin kracht en precisie werden afgewisseld met schoonheid en precisie.

Titanengevecht

De twintigduizend fans in het Arthur Ashe Stadium waren niet stil te krijgen. In de halve finale tegen Federer overleefde Djokovic twee matchpoints. In het titanengevecht met Nadal moest de 24-jarige Serviër wederom tot het diepst van zijn ziel afdalen nadat hij op 6-5 in de derde set al twee punten van de zege was verwijderd.

Nadal weet nu hoe Federer zich voelt in hun onderlinge ontmoetingen. Zijn vijf eerdere nederlagen tegen Djokovic hadden hem mentaal gesloopt. Zowel op gravel (Madrid, Rome), hardcourt (Indian Wells, Miami) als gras (Wimbledon) had Djokovic het slagenarsenaal van Koning Topspin weten te neutraliseren. Nadal biechtte op dat hij een maand had moeten herstellen van zijn nederlaag op Wimbledon.

Met zijn eerste grandslamtitel in Londen verdreef Djokovic (24) de één jaar oudere Spanjaard tevens van de eerste plaats op de wereldranglijst. Het was een symbolisch moment. Sinds 2003 hadden Federer en Nadal de tennissport gedomineerd en gezamenlijk 26 grandslamtitels opgeeist.

Nu zitten de twee aartsrivalen op de achterbank bij Djokovic, die zijn nederlaag tegen Nadal in de eindstrijd van de US Open in 2010 een keerpunt in zijn carrière noemde. 'Als ik tegen Federer of Nadal speelde, wachtte ik altijd op hun fouten. De US Openfinale in 2010 heeft me de ogen geopend. Ik geloofde niet in mijn kansen, ik was te defensief.'

Nadal constateerde zuinigjes dat het spel van Djokovic niet wezenlijk is veranderd. 'Djokovic maakt vooral minder fouten en hij speelt op een hoog niveau. Hij profiteert nu van zijn mentale kracht, geen wonder als je elke partij wint. Novak beleeft een ongekend seizoen, dat waarschijnlijk niet voor herhaling vatbaar is.'

Vermoedelijk om zichzelf niet in een peilloze depressie te praten, deed Nadal de nummer 1 van de wereld tekort. Sinds hij Servië in december 2010 de Davis Cup bezorgde, heeft Djokovic een metamorfose ondergaan. 'Ik sta nu met een andere attitude op de baan', vertelde hij in New York. 'Ik speel agressiever, tegen grote kampioenen als Nadal en Federer ga ik voor mijn slagen. Die positieve instelling betaalt zich uit.'

Vorig jaar had Nadal beter geserveerd dan ooit, maandagnacht draaide zijn opslag een stuk minder. Hij behaalde slechts 44 procent van de punten op zijn eerste opslag. Ook in de servicebeurten van zijn tegenstander schaakte Djokovic met wit. Met zijn harde, vlakke slagen wist de Serviër dit jaar bovendien de angel uit het spel van Nadal te halen. Hij geeft de nummer 2 simpelweg geen tijd voor zijn zware spinballen.

De punten werden in de bizarre, derde set intenser én mooier. Dit was hogeschooltennis om met open mond naar te kijken. Zo was er een rally van liefst 31 slagen, die werd besloten met een goddelijk dropshot van Djokovic. Beter kon het niet. Drie keer wist Nadal een servicebreak te repareren. De Spaanse vechtmachine wist ook nu niet hoe hij van Djokovic moest winnen, maar hij weigerde te verliezen.

Bij een 6-5 achterstand sleepte Nadal er op de service van zijn tegenstander een tiebreak uit, maar een medische time-out van Djokovic in de vierde set deed wonderen. De laatste beelden op een gedenkwaardige avond waren onthullend. De sprinter Nadal kon geen stap meer verzetten. De speler die nooit opgeeft, berustte in de suprematie van een topatleet om wie in 2011 een aura van onoverwinnelijkheid hangt.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden