PROFIEL

Dit wordt de nieuwe premier van België

Wie is Charles Michel? Vraag het aan tien Belgen, en waarschijnlijk zullen er negen antwoorden: de zoon van zijn vader. De nieuwe Belgische premier is vooral bekend als de zoon van Louis Michel, de flamboyante nestor van de Belgische politiek. Jarenlang minister en eurocommissaris, rondbuikig en charismatisch, berucht om zijn vlammende tirades.

Charles Michel vandaag in Brussel. Beeld belga
Charles Michel vandaag in Brussel.Beeld belga

Charles Michel - fysiek het evenbeeld van zijn vader, zij het een paar maten slanker - spreekt veel minder tot de verbeelding. Zo vurig en emotioneel als zijn vader is, zo ingetogen en rationeel is Michel junior. Hij doet geen grote uitspraken in de media, is niet goed met oneliners, en komt verlegen over. Een Franstalige krant beschreef hem vorig jaar als 'een koude vis'.

Dat zo'n onbeschreven blad, amper 38 jaar, het tot premier zou schoppen, dat had niemand durven voorspellen. Zelfs toen hij in juli door koning Filip tot formateur werd aangesteld, samen met de Vlaamse christendemocraat Kris Peeters, ging niemand ervan uit dat hij regeringsleider zou worden. In een peiling over de kandidaten voor het premierschap gokte amper 6 procent op Charles Michel.

Maar in de Belgische politiek is alles mogelijk. Vlaams-nationalistisch leider Bart De Wever, de logische 'eerste minister', bedankte voor de eer. De christendemocraten van Kris Peeters wilden de prijs voor het premierschap niet betalen. En zo schoof de vacature door naar Charles Michel, partijvoorzitter van de Franstalige liberalen (MR).

Twee opeenvolgende premiers Franstalig

Als Franstalige premier schrijft Charles Michel sowieso geschiedenis. Het is vijftig jaar geleden dat in België twee opeenvolgende premiers Franstalig waren. Al kan het contrast tussen Michel en zijn voorganger Elio Di Rupo niet groter: liberaal versus socialistisch, perfect tweetalig versus stuntelend in het Nederlands, en uiterst discreet versus in zwembroek poserend voor de fotografen.

Het is bovendien tachtig jaar geleden dat België een Franstalige liberaal als premier had. Die hield het toen slechts zes maanden vol. Ook Charles Michel zal het niet makkelijk krijgen. Hij leidt een unieke coalitie, met mogelijk tegendraadse Vlaams-nationalisten en slechts één Franstalige partij. Sommige politieke analisten vrezen dat hij te weinig ervaren is voor zo'n moeilijke klus.

Maar ondanks zijn prille leeftijd heeft Michel al behoorlijk wat ervaring. Op zijn veertiende ging hij verkiezingsposters plakken, op zijn achttiende werd hij provincieraadslid, op zijn 23ste volksvertegenwoordiger. Hij was met 24 jaar de jongste Waalse minister, en met 32 jaar de jongste federale minister. Nu wordt hij, op 38-jarige leeftijd, de jongste premier van België.

null Beeld belga
Beeld belga

Rijkste provincie van Wallonië

Michel heeft zijn machtsbasis in Waals-Brabant, de rijkste provincie van Wallonië en ook de provincie waar de liberalen het sterkst staan. 'Liberaal' betekent in Wallonië overigens niet precies hetzelfde als in Nederland: de MR van Michel is een stuk linkser dan de VVD. Michel verdedigt vooral de kleine ondernemers. Zijn ultieme doel: de almacht van de Parti Socialiste breken.

Op het eerste gezicht is hij een typisch voorbeeld van de politieke dynastieën die in België nog vaak voorkomen. Maar Michel junior doet zijn best om zijn eigen naam te maken. Als hij een jaar in Amsterdam studeert, spoort hij bijvoorbeeld elke donderdagavond naar Waals-Brabant om met de provincieraad te vergaderen. 'Hij viel nog liever dood dan het verwijt te krijgen dat hij het zich als 'zoontje van' kon permitteren weg te blijven', aldus de krant De Tijd.

Volgens journalisten van de Franstalige media, die Michel wat beter kennen, is de jonge Waal allerminst te onderschatten. Hij gaat misschien onopvallend en bedachtzaam te werk, en hij komt misschien wat saai over, maar als het erop aankomt, durft hij moedige beslissingen te nemen. 'Anderen praten erover', zeggen de journalisten, 'hij doet het.'

Zo durft Michel het aan om tijdens de rampzalige regeringsvorming van 2010, die 541 dagen duurt, zijn dwarsliggende kartelpartner te dumpen om een uitweg uit de politieke crisis mogelijk te maken. Zijn medewerkers waarschuwen hem dat zijn beslissing de MR cruciale stemmen kan kosten, maar Michel neemt het risico. Met succes: bij de verkiezingen van 2014 wordt de MR beloond.

Ook Michels deelname aan deze regeringscoalitie, voorheen niet voor niets de kamikazecoalitie genoemd, is gewaagd. Als enige Franstalige partij in een regering met Vlaams-nationalisten loopt de MR een groot risico. Doet de regering het goed, dan kan Michel bij de volgende verkiezingen boven zichzelf uitstijgen. Maar mislukt de regering, dan wacht hem de totale afstraffing. Charles Michel speelt alles of niets.

Michel en co-formateur Kris Peeters. Beeld belga
Michel en co-formateur Kris Peeters.Beeld belga
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden