Dierenpark tussen hoop en vrees

Megalomaan, vinden critici het plan voor een groots dierenpark. Maar Emmen kan niet meer terug. 'Anders is 40 miljoen euro vergooid.'

ASSEN - Vandaag verdwijnt het laatste financiële obstakel voor de bouw van een omstreden nieuw dierenpark in de Drentse stad Emmen. Een krappe meerderheid van Provinciale Staten stemt in met het toekennen van een cruciale laatste subsidie en lening van 12 miljoen euro om de begroting sluitend te maken.


Het oude dierenpark bungelt op de rand van faillissement. Het nieuwe, DPE Next genaamd, moet de 'Efteling van het Noorden' worden. Maar liefst 200 miljoen euro kost de bouw ervan. Dat bedrag wordt voor circa tweederde opgebracht door de gemeente Emmen. Critici vrezen dat Emmen met deze enorme investering grote financiële problemen over zichzelf afroept.


Nu al is Emmen de gemeente met de hoogste inwonerslasten van Nederland, berekende de Rijksuniversiteit Groningen onlangs. Als het financieel mis gaat met DPE Next, kan Emmen deze klap waarschijnlijk niet opvangen. Het 'weerstandsvermogen' van de gemeente is onvoldoende, schrijft adviesbureau UNO.


Maar het provinciebestuur fluit Emmen niet terug. Want DPE Next gaat Emmen nieuw elan geven, zorgt voor honderden banen in de krimpregio Zuid-Oost Drenthe, geeft een impuls aan heel Noord-Nederland. 'Pak deze kans voor de werkgelegenheid in Drenthe', bepleit de gedeputeerde Ard van der Tuuk (PvdA).


Het begon tien jaar geleden met een stedebouwkundig ideaal, zegt Bouke Arends, PvdA-wethouder in Emmen en drijvende kracht achter DPE Next. 'Stedebouwkundig gezien was het centrum van Emmen niet compact genoeg. Het was te lang.'


De oude dierentuin, dat was de boosdoener. Die ligt nu nog middenin de stad en was ooit populair, maar zakte weg. Dankzij een potje van de afgeblazen Zuiderzeelijn trok de gemeente 65,5 miljoen euro uit om de dierentuin te verplaatsen naar de rand van Emmen.


Op de nieuwe locatie werd ook een theater gepland, want het oude was een 'verbouwde schoolaula', aldus Arends. Kosten: 40 miljoen euro. Het past prima, want DPE Next moet een 'belevenispark' worden met internationale uitstraling.


Bezoekers wanen zich in Afrika als ze de 'Wereld van de hete droogte' betreden. Verderop, in de 'Wereld van de ijzige kou' kunnen ze een 3D-show volgen waar Disney niet aan kan tippen. Om winst te maken, moet het park maar liefst 1,3 miljoen mensen per jaar naar Emmen trekken, vooral uit de Randstad en uit Duitsland.


'Het is megalomaan', zegt Bas van der Ven, statenlid voor het CDA in Drenthe. Vanmiddag zal hij op persoonlijke titel tegenstemmen. 'Het is een simpel rekensommetje. 1,3 miljoen bezoekers, terwijl er nu maar 700 duizend komen, is niet realistisch. Een gezin met twee kinderen betaalt straks 154 euro voor een dagje Emmen. Dat doen ze nooit.'


De precieze toverformule waarmee DPE Next die 1,3 miljoen bezoekers per jaar gaat trekken, moet geheim blijven. 'Concurrentiegevoelige informatie', zegt Arends. 'Andere dierentuinen zouden daar hun voordeel mee kunnen doen.'


Ondertussen dreigt faillissement voor het huidige dierenpark. In 2010 stelde de gemeente Emmen 22 miljoen euro beschikbaar om het park overeind te houden tot de verhuizing. Daarmee was ook de komst van DPE Next bezegeld. Als het plan nu nog wordt afgeblazen, stelt adviesbureau UNO, heeft de gemeente een slordige 40 miljoen euro vergooid.


DPE Next draait niet geheel op overheidsgeld. Private geldschieters moeten 30 miljoen euro bijdragen aan het project, maar stonden niet in de rij. Bouwbedrijf VolkerWessels doet mee, en de plaatselijke Rabobank geeft een forse lening: 15 miljoen euro. De gemeente staat garant voor de helft van het bedrag.


Johan Scheltens, fractievoorzitter van de VVD in Emmen, is accountmanager zakelijke relaties bij de plaatselijke Rabobank. Hij stemde voor DPE Next. Van belangenverstrengeling was geen sprake, zegt hij. Zijn collega deed het dossier DPE Next. 'De gemeenteraad stond buiten de onderhandelingen.'


Om de begroting rond te krijgen, stapte de gemeente Emmen afgelopen najaar met een smeekbede naar de provincie: kom met de resterende 12 miljoen euro over de brug, anders betekent dat het einde van DPE Next. Een meerderheid van PvdA en VVD is voorstander van het verlenen van de subsidie. Als het toch misgaat met DPE Next, wie betaalt er dan? 'Zo'n als-dan vraag kun je beter niet beantwoorden', zegt Bouke Arends. 'Maar wij kunnen niet eeuwig de portemonnee blijven trekken.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden