'Die Irakezen plukken alles leeg'

Al Muthanna geldt als een vredige streek. Maar elk stilstaand konvooi is een potentiële prooi voor groepjes mannen die langs de kant van de weg hun kans afwachten....

De opstopping is veroorzaakt door een Amerikaans konvooi rechts, en een lint van Iraakse auto's links. Zowel de Irakezen als de Amerikanen wijken uit, wat tot gevolg heeft dat een Amerikaans humvee-pantservoertuig van de weg raakt, en in de modder wegglijdt. 'Doorrijden', beslissen de Nederlanders. Pech voor de yanks, die ook liever niet stilstaan.

Amerikanen zijn eraan gewend dat konvooien vastlopen. Soms steken ze een gestrand voertuig in brand om te voorkomen dat plunderaars toeslaan. Langs de weg zitten groepjes mannen op hun kans te wachten. De kansen zijn legio, getuige het grote aantal totaal gestripte auto's in de berm.

'De Irakezen plukken in ijltempo alles leeg, met hun blote handen, een paar tangen en wat ijzerdraad', zeggen de Nederlandse mariniers. En ook dat er lang niet altijd sprake is van autopech: 'Soms drukken Irakezen met opzet een vrachtwagen van de weg.'

Niet terroristen, maar plunderaars en gewone criminelen bezorgen de militairen handenvol werk. De afgelopen twee weken waren er drie schietincidenten.

Het wordt met de toenemende drukte op de wegen in de 'Nederlandse' provincie Al Muthanna alleen maar erger. Commandant Richard Oppelaar: 'De Amerikanen zijn bezig met een grote logistieke operatie voor de vervanging van meer dan honderdduizend militairen. We bereiden ons voor op de komst van honderden Japanse militairen. En eind deze maand is er de hadj, de pelgrimstocht die duizenden mensen ondernemen naar de steden Karbala en Najaf.'

Oppelaar zal vragen om onbemande patrouillevliegtuigen van de Britten, onder wier bevel de Nederlanders staan. Het is de bedoeling de stroom pelgrims in kaart te brengen. De overste gaat er zonder meer van uit dat de Britten het verzoek honoreren. Kritiek op de gebrekkige medewerking van de bondgenoten bij het vergaren van informatie valt niet meer te beluisteren.

De kritiek van een paar maanden geleden leidde ertoe dat het ministerie van Defensie een kleine tachtig commando's stuurde voor verkenningstaken. Oppelaar geeft een zuinig antwoord op de vraag naar het effect: 'Alle extra informatie is welkom.' En: 'Op dit moment doen ze niet wezenlijk ander werk dan wij.'

Het zit de mariniers hoog dat in Den Haag de indruk is gewekt dat ze hulp van de commando's nodig hebben. Oppelaar wil het operatiegebied van zijn eigen mensen uitbreiden naar het zuiden, waar nu de meeste commando's zitten.

De kans is groot dat de commando's binnen enkele weken naar Nederland terugkeren. Ze hebben in de woestijn weinig spectaculairs ontdekt, bevestigt een hunner, majoor De Lange. Geen terroristen die Irak vanuit Saudi-Arabië binnenglippen, geen grote partijen gesmokkelde wapens. Wel nomaden, en Irakezen op valkenjacht.

De mariniers vertrekken in maart, en worden dan vervangen door eenheden van de landmacht. Tot dat moment zullen de mariniers hun werk blijven doen als professionals, zeggen ze, ook al zijn ze des duivels over de aanhouding van hun populaire sergeant-majoor Erik O. Mariniers hebben geen schouderklopje van de minister-president nodig, hoe goed bedoeld ook.

In Den Haag bestond enige angst dat de mariniers zich na het incident verlamd zouden voelen, geplaagd door onzekerheid. Maar een uit Den Haag overgevlogen generaal stelt vast dat die vrees niet gerechtvaardigd is. Een geruststellende gedachte, vinden de militaire en politieke leiding. Want de kans op gewapend ingrijpen bij een zoveelste plundering blijft groot. Commandant Oppelaar: 'Al Muthanna staat bekend als province of peace, maar dit is Nederland niet.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden