Deze Nederlander redt uitgemergelde tijgers uit verwoeste dierentuin Aleppo

We dachten: zo snel mogelijk overladen en wegwezen hier

De Nederlandse verzorger Juno van Zon (25) is in het Turkse Karacabey om negen uitgemergelde leeuwen, tijgers, zwarte beren en hyena's op te vangen uit de verwoeste Magic World-dierentuin van Aleppo. De reddingsmissie werd opgezet door de internationale hulporganisatie Vier Voeters. Als het lukt de benodigde vergunningen te krijgen, komen twee tijgers naar opvangcentrum Felida in het Friese Nijeberkoop.

Hoe kwamen jullie achter de situatie van deze dieren in Aleppo?

'Na onze laatste reddingsmissie in het Iraakse Mosul in april stroomden de berichten binnen van mensen die ons wezen op de gevangen dieren in de verlaten Magic World-dierentuin in Aleppo. We zijn de situatie gaan onderzoeken. Een reddingsmissie als deze is niet spontaan, er gaat veel voorbereiding aan vooraf. We legden contact met Syrische vrijwilligers, de eigenaar van de dieren die vijf jaar geleden al naar de Verenigde Staten vluchtte, hulporganisaties en lokale autoriteiten. Vergunningen moesten worden geregeld, logistiek moest het kloppen. De dieren werden al die tijd verzorgd door twee Syrische broers, Omar Mohammed Khalifa en Abd-Al Nasser Mohammed Khalifa. Een van de twee, Abd-Al Nasser, werd twee maanden geleden door een luchtaanval gedood toen hij eten voor de dieren kocht.'

Hoe hebben jullie de dieren bevrijd? Nogal een onderneming.

'Ons reddingsteam is niet zelf naar Aleppo geweest, dat was te onveilig. We werkten samen met professionele veiligheidsexperts die ervaring hebben met onveilige regio's en we kregen hulp van lokale hulporganisaties om de Turkse grens open te krijgen. Zij brachten de dieren met een vrachtwagen naar de Turkse grens, die normaal gesproken potdicht zit. Net voor dit grenspunt, aan Syrische zijde, is een soort niemandsland, tussen twee grensposten in. Daar hebben we de dieren met een speciale vrachtwagen opgewacht. Je zag de vrachtwagen uit Aleppo aan komen rijden. Verder was het heel leeg en kaal, geen andere auto's. We hadden wel het gevoel dat we moesten opschieten. Met een heftruck hebben we de kooien vanuit de ene vrachtwagen in de andere truck geladen. Dan kijk je hoe de kooien in de nieuwe truck liggen. De tijgers moeten bij elkaar, de kooien moeten goed vastzitten. Daarna zijn we in een keer doorgereden naar een speciale opvang in het westen van Turkije. Om de paar uur stopten we om te controleren hoe het met de dieren ging en om hen te voeden.

Hoe gaat het nu met ze?

'We weten niet precies wat er met ze is gebeurd. Als je de beelden van de dierentuin bekijkt waarin ze verbleven, zie je wel dat er gevochten is. Er is al zes jaar oorlog en er is hard gevochten in Aleppo. Het waren zes verschrikkelijke jaren voor ze. Als er oorlog is, wordt er vaak geen rekening gehouden met dieren. Je ziet dat ze zwaar hebben geleden. Ze zijn heel dun, sommige dieren hebben wonden.'

Verzorgers van Four Paws.

Wat gebeurt er met de wilde dieren?

'Ik blijf bij ze totdat de missie klaar is. Dat is het geval als de andere vier, nog achtergebleven dieren uit Aleppo hier ook zijn en iedereen naar een nieuwe, vaste plek is gebracht. Ik kijk nu naar hun medische staat. Hoe gaat het fysiek met ze? Maar ook psychologisch. Veel dieren hebben intense medische zorg nodig, ze zijn getraumatiseerd. In Turkije sterken ze aan, we geven ze veel voer en medicijnen. Daarna gaan ze verder op pad. Het streven is zo snel mogelijk. Het gaat eerder om weken dan om maanden. Een van de redenen om haast te maken is dat ze nu niet in een ideale thuisomgeving zitten. We zoeken uit waar ze in Europa terecht kunnen. Mogelijk gaan de twee tijgers naar een opvanglocatie in Friesland.'