De Pluim: 'Wat jullie in Nederland met water doen, is echt duizelingwekkend'

In Nederland vinden we het al bijna gewoon: de dijken, de gemalen, de stuwen en sluizen, het hele systeem dat onze waterhuishouding reguleert en voorkomt dat het land onderloopt. Maar de Indiase hydroloog Balaji Narasimhan (42), docent aan het Indian Institute of Technology, keek zijn ogen uit. 'Wij kunnen veel van jullie leren.'

Minster Melanie Schultz van Haegen (Infrastructuur en Milieu) opende in december 2015 de nevengeul bij Lent. Beeld anp

Narasimhan was deze week op uitnodiging van het Duitse Goethe instituut met een Indiase delegatie in Nijmegen voor een kijkje bij rivierenpark Lent. Hij was al twee keer eerder in Nederland, onder andere voor een bezoek aan de Deltawerken.

Wat heeft tijdens deze trip de meeste indruk op u gemaakt?
'Bij Nijmegen is naast de rivier een nevengeul gecreëerd. Die is bedoeld voor waterveiligheid. Maar wat ik zo interessant vond, is dat het mensen uitnodigt tot allerlei activiteiten. De nevengeul wordt druk gebruikt om te zwemmen en te varen. Het is zelfs een toeristische attractie geworden. Wat jullie hier met water doen is echt duizelingwekkend. Zoiets kunnen wij niet in India.'

U komt uit Chennai, de hoofdstad van de zuidelijke provincie Tamil Nadu. Daar stromen drie rivieren doorheen. Wordt daar anders met de rivier omgegaan?
'In India leven de meeste mensen met de rug naar de rivier. Wij zouden graag willen dat mensen een band opbouwen met het water. Dan gaan ze er ook beter voor zorgen. Bij ons zijn de rivieren een open riool.

'Wat ik ook zo interessant vond is dat zo'n project in Nijmegen een
hele lange adem heeft. Ik heb begrepen dat er tien tot vijftien jaar is besteed aan het maken van de plannen. En dat alle belanghebbenden betrokken zijn bij de besluitvorming rond de totstandkoming van zo'n groot project.'

Gaat dat in India anders?
'In India heeft iedereen een eigen mening, het is moeilijk om daarin overeenstemming te bereiken. Veel projecten worden daarom helemaal niet uitgevoerd. Het verbaasde me dat er in Nederland zoveel tijd wordt uitgetrokken voor overleg. Autoriteiten die zo'n project bedenken moeten over veel geduld beschikken. Ik dacht dat het sneller zou gaan. Maar aan het einde heb je wel iets waar iedereen trots op kan zijn. Dat is een goede les voor ons.'

Wat is de Pluim?

Het nieuws wordt vaak beheerst door misstanden en andere zaken die niet goed gaan. Maar gelukkig zijn er ook veel dingen die we wel mooi voor elkaar hebben hier in Nederland. En vaak hebben we dat zelf niet eens zo in de gaten. In de rubriek De Pluim gaan we naar deze zaken op zoek. Onze fietscultuur, onze waterwerken, ons spoorwegennet: wat kan op jaloerse blikken uit het buitenland rekenen? En waarom eigenlijk?

Balaji Narasimhan

Daar hebben wij een typisch Nederlands woord voor: poldermodel.
'Dat woord ken ik niet; dat moet u voor me opschrijven. Ik denk dat we daar in India nog iets van kunnen leren.'

Chennai stond in 2015 dagen onder water toen de rivieren overstroomden. Het vliegveld was vijf dagen gesloten. De stad werd tot rampgebied verklaard. Zou zo'n nevengeul als bij Nijmegen daar tegen kunnen helpen?
'Dat is lastig. Het probleem in Chennai is dat we geen ruimte hebben rond onze rivieren, ze zijn helemaal ingebouwd. Chennai was oorspronkelijk een vissersstad en is later een metropool geworden. Onze rivieren zijn seizoensgebonden: er stroomt alleen water door tijdens het regenseizoen. Dat loopt van oktober tot november. Overstromingen zijn lastig, maar die komen maar eens in de vijf jaar voor.

'Onze voornaamste uitdaging is ervoor zorgen dat de mensen in de stad genoeg drinkwater hebben. Een probleem is wel dat de mondingen van de rivieren dichtslibben. Dat heeft bijgedragen aan de overstromingen. Daar zouden we wel meer ruimte kunnen maken.'

Overstroming in Chennai, december 2015. Beeld afp

Tamil Nadu bestaat voor een groot deel uit laagvlakte. Hebben jullie ook polders?
'Wij niet. Maar ik weet dat in onze buurstaat Kerala moerassen zijn drooggemalen om gewassen zoals rijst op te verbouwen. Daar waren naar ik heb begrepen ook Nederlandse ingenieurs bij betrokken. Volgens mij is het best succesvol.'

Welk beeld blijft u het meest bij van Nederland?
'Dat er overal water is! Natuurlijk had ik daar al over gehoord. Maar jullie hebben in Nederland echt veel water en weten dat heel efficiënt te managen.'

Overstroming in Chennai, december 2015 Beeld afp
Laagwater bij de afsluitdijk. Beeld anp

Feiten & Cijfers

Tamil Nadu
Oppervlakte: 130.058 vierkante kilometer
Inwoners: 72 miljoen
Hoofdstad: Chennai
Kustlijn: 906 kilometer
Gemiddelde regenval per jaar: 958 mm, waarvan het meeste in het regenseizoen
Rivieren: tientallen, waarvan de Kaveri met een lengte van 760 kilometer de langste is. De Kaveri wordt ook wel 'de Ganges van het zuiden' genoemd. Andere belangrijke rivieren zijn de Palar en de Ponnaiyar.
Hoogste punt: de Doddabetta, een bergpiek in de Nilgiri-heuvels van 2637 meter hoog
Klimaat: tropisch

Nederland
Oppervlakte: 41.543 kilometer (waarvan 18 procent water)
Inwoners: 16 miljoen
Hoofdstad: Amsterdam
Kustlijn: 523 kilometer
Gemiddelde regenval per jaar: 880 mm
Rivieren: tientallen, met de Rijn, de Maas en de Schelde als belangrijkste. Langste rivier is de Linge met een lengte van 108 kilometer.
Hoogste punt: Vaalserberg met een hoogte van 322,4 meter
Klimaat: zeeklimaat

Lees nog meer complimenten uit het buitenland - hierin blinkt Nederland uit:

Transparantieregister
Dat wij hier de namen van artsen kunnen intikken in een openbaar register en dan kunnen zien of ze geld krijgen van de farmaceutische industrie: het is een voorbeeld voor de rest van de wereld.

Spoorwegen
'Dat er straks iedere tien minuten een trein van Eindhoven naar Amsterdam vertrekt, is waanzinnig', zegt de Australische hoogleraar Graham Currie.

Antibiotica
Een pluim voor hoe we omgaan met antibiotica: 'Nergens in Europa wordt zo weinig antibiotica voorgeschreven als in Nederland en ook wereldwijd scoren we erg goed'.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden