'De partij is groter dan Trump'

Uit het hele land komen ze bij elkaar om Donald Trump op het schild te hijsen. Niet altijd van harte. Maar de haat tegen Hillary overwint alles.

Donald Trump. Beeld afp

'Dat was really something', zegt Greg Fletcher, terwijl hij met zijn vader de Rock and Roll Hall of Fame in Cleveland uit loopt. 'Ik ben in het Louvre in Parijs geweest, in de National Gallery in Londen, maar dit past echt in dat rijtje. Wereldklasse.'

Fletcher, een jongen van 23 in korte broek uit een voorstad van Chicago, is een van de bijna tweeënhalfduizend gedelegeerden die deze week op de Republikeinse Conventie rondlopen. Mannen en vrouwen uit het hele land, hier gekomen om de man op het schild te hijsen van wie ze hopen dat die de volgende president van Amerika wordt.

Ze hebben drukke programma's, maar er blijft dus ook tijd over om de oude tourbus van Johnny Cash te bekijken. De officiële show in de Quicken Loans Arena, een basketbalstadion in het centrum van de stad, begint woensdag pas om zeven uur 's avonds, en de toegang loopt vrij vlot, ondanks de uitgebreide veiligheidsmaatregelen (er zijn veel fouillerende agenten en metaaldetectoren). En dus zwermen de gedelegeerden uit over de stad, voor bijeenkomsten met politici, voor discussies met lobbygroepen, voor lunches en borrels met sponsors, én voor de hoogtepunten van Cleveland.

Bij het rockmuseum staat ook een feesttent van telefoonbedrijf AT&T, dat hier de gedelegeerden van een paar zuidelijke staten voor de lunch heeft uitgenodigd. Broodjes, vingervoedsel, gelardeerd met een praatje over de mobiele activiteiten van het bedrijf; veel van de aanwezigen, Trump-aanhangers, zijn nieuw in de politiek, en je weet nooit waar ze nog eindigen, in het kielzog van hun kandidaat.

'Ik wilde hier gewoon dolgraag bij zijn', zegt Janice Westmoreland (68), een invalgedelegeerde uit Georgia, die hier is met haar man. Ze komen net van een parkeerplaats waar Rudy Giuliani, de oud-burgemeester van New York, een toespraak hield voor politiemannen. 'Ik ben al twee jaar fan van Trump. Ik moest voor het eerst in jaren weer op sollicitatiegesprek om hier te komen, maar nu maak ik deel uit van de geschiedenis.'

Ze zitten in een Holiday Inn op een paar kilometer van het centrum, en stappen elke dag met de anderen uit hun staat in een bus op weg naar een ontbijt, een bijeenkomst, een lunch. Ze zitten nog best goed; Californië zit in een pretpark ruim een uur buiten de stad. Texas heeft het beter gedaan; de mannen en vrouwen met hun Amerikaanse bloesjes en cowboyhoeden zitten in het Marriott downtown, waar een grote olifant met de Texaanse ster de ingang bewaakt.

Doordat veel straten in het centrum zijn afgesloten voor autoverkeer, is dat stukje Cleveland best een gezellige plek geworden van flanerende Amerikanen, overdag op weg van een speech naar een lunch, en 's avonds van de conventie naar de bars, of de feestjes in een van de kroegen of oude pakhuizen van de stad. Er hangt een beetje een Mardi Gras-sfeer, maar dan witter en ouder. De live-bands bestaan vooral uit mannen met grijze haardossen; zondagavond tijdens het openingsfeest aan de waterkant dansten in het tegenlicht de vliegjes om hun hoofden.

Borrels

Het zijn die borrels 's avonds waar de verschillen verdwijnen, tussen de Trump-nieuwkomers en de Republikeinen van de oude stempel. Aangevuurd door de sprekers op de conventie zijn ze het hoe dan ook eens over één ding: geen Hillary. 'Ik was een Rubio-man', zegt David Foreman (64), een politieman die uit Texas is komen rijden, 'en mijn vrouw is een Cruz-fan. Maar we zijn allereerst Republikeinen, en het gaat om de inhoud. Je kiest niet voor een persoon, je kiest voor de issues. Voor veiligheid, en voor wie er in het Supreme Court komt. Dan maakt het niet uit wie er uiteindelijk in het Witte Huis zit. Als het er maar een van ons is.'

Het is de gemeenschappelijke vijand die tot het meeste enthousiasme leidt, tijdens de avonden in de arena. Als Chris Christie, gouverneur van New Jersey, woensdagavond een showproces tegen Hillary Clinton opvoert, spelen de gedelegeerden uitzinnig mee. Elke keer als Christie in zijn rol van aanklager een lastige kwestie uit Clintons verleden oprakelt, schreeuwt de tweeduizendkoppige jury vloer het oordeel: 'Guilty! Sluit haar op!'

Zelfs Stephen Brown, een gedelegeerde uit South Carolina die vindt dat de partij maandag de laatste opstand van anti-Trumpers op een 'zorgwekkende' manier heeft neergeslagen (een aantal gedelegeerden werd gedwongen partij voor Trump te kiezen), legt zich erbij neer. 'We hebben geen keus. We hebben geen alternatief.' Hij komt net terug van een speech van John Kasich, de gouverneur van Ohio en gematigde ex-presidentskandidaat die zijn steun voor Trump nog niet heeft uitgesproken en officieel niet op de conventie aanwezig is maar dus wel in kleinere hotelzaaltjes met partijgenoten praat. 'Het belangrijkste is te voorkomen dat Clinton president wordt.'

De partij is groter dan Trump, zegt Victor Ashe, een oud-ambassadeur en nu gedelegeerde uit Tennessee, aan de bar in het chique hotel Hyatt Regency, een met klassieke draperieën versierd gebouw met veel gietijzer, waar in de 19de eeuw een vorige Republikeinse Conventie plaatsvond. Ashe vindt dat de chaos van maandag overdreven wordt. 'Ik heb al vaak gehoord dat de partij ten dode opgeschreven is. Dat is voorbarig. Ik was net bij een paneldiscussie met Donald Trump Jr., de zoon van. Hij is extreem gearticuleerd, veel meer dan zijn vader. Zijn speech gisteren was een homerun, hij is een veel traditionelere Republikein. Met zulke mensen komt het met ons wel goed.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden