De Onassis van de Rotterdamse haven

Een van de laatste grote havenbaronnen van Nederland is donderdag in Zwitserland overleden.

Hij werd de Onassis van Rotterdam genoemd. Of Willem de Veroveraar. Met een vermogen van 330 miljoen euro stond Willem Cordia (70) op de 80ste plaats in de Quote 500. Art News rekende hem tot de grootste kunstverzamelaars in de wereld.


Willem Cordia, een van de laatste grote havenbaronnen in Nederland, is donderdag onverwacht overleden als gevolg van een hartstilstand. 'Hij was een man met een brede kennis en een grote maritieme statuur', zo zegt Elly Groenendijk van HES Beheer, het bulkoverslagbedrijf dat hij in 1997 samen met de gebroeders Peterson redde.


Cordia was niet alleen commissaris bij HES Beheer, het offshorereparatiebedrijf Workships en het kraanbedrijf Huisman, maar ook bij textielbedrijf Van Heeck Ten Cate en nog een aantal andere ondernemingen die in diverse bedrijfstakken werkzaam waren. Hij had belangen in hotels, kuuroorden (Thermae 2000), reisbureaus en olievelden. Hij was ook een bekend paardenfokker en jarenlang de grote man achter het spring- en dressuurconcours CHIO in Rotterdam.


Cordia werd in Rotterdam geboren als de zoon van een Shell-ingenieur, maar groeide op in Arnhem. In 1958 kwam hij als leerling-stuurman terecht bij de Holland Amerika Lijn. Tijdens de vele Atlantische oversteken behaalde hij zijn MO wiskunde en raakte geboeid door het vervoer van goederen over de wereldzeeën. Hij besloot in 1967 twee studies te combineren, een aan de Hogere Zeevaartschool voor gezagvoerder en een aan de Economische Hogeschool in Rotterdam voor economie. 'Ze zaten tegenover elkaar, dus ik hoefde maar even over te steken.'


Nadat hij beide studies had voltooid, trad hij in dienst bij het cargadoors- en stuwadoorsbedrijf Furness. Hij trouwde snel daarna met Marijke Laan, wier vader een rederij had in zware ladingen. Hier werd hij meteen directeur. Dit gespecialiseerde bedrijf Dock Express nam een grote vlucht toen in de jaren zeventig complete olieraffinaderijen over de wereld werden verscheept.


In 1983 verkocht de familie Laan het bedrijf voor veel geld aan rederij Van Ommeren. Cordia ging aan Harvard Business School studeren en richtte een eigen familieonderneming op. In 1986 trad hij voor het eerst als corporate raider uit de anonimiteit toen hij zijn oude werkgever Furness tot een ander beleid trachtte te dwingen.


Maar het liefst bleef Cordia op de achtergrond. Hij werkte in de tweede helft van de jaren tachtig bij grote overnames in de Rotterdamse haven samen met andere investeerders, zoals Jan Onderdijk, Berry van den Brink, ex-directeur Peter de Ridder van het Centraal Planbureau en de nu omstreden Joep van den Nieuwenhuyzen.


Meestal nam hij een klein belang in bedrijven van wie de directie hem vertrouwen inboezemde ('dat zie ik binnen een kwartier'), zoals ECT en bergingsbedrijf Wijsmuller. Maar niet alles werd een succes. Zo verloor hij vele miljoenen bij de mislukte investering in TV10 eind jaren tachtig. 'Waar Cordia is, is ook nieuws', schreef Jort Kelder in Quote.


De aandacht voor paarden kwam door zijn dochter, die gek was op de tv-serie Black Beauty. Al snel had hij zijn eigen stal Juwelenhof, waarvoor onder anderen olympisch kampioen Piet Raymakers reed. Daarnaast was Cordia schilderijenverzamelaar, met als topstuk Stilleven met Korenbloemen van Vincent van Gogh.


Cordia bleef ook als ondernemer actief. Twee jaar geleden stapte hij op bij Smit Internationale, omdat hij het niet eens was met het overnamebod van Boskalis.


Hij woonde jarenlang in het Belgische Brasschaat, maar verhuisde later naar Verbier in Zwitserland, waar hij is overleden.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden