De man die iedereens imago op kon poetsen maar nu zelf een onherstelbare deuk in zijn imago heeft

Pr-goeroe Tim Bell poetste als mede-oprichter van Bell Pottinger het imago op van iedereen die genoeg wilde betalen. Onlangs ging de invloedrijke lobbygroep failliet.

Beeld Berto Martinez

1 Van loopjongen tot lobbykoning

Oorlogskind Timothy Bell groeide op in een Londens middenklassemilieu, zag als kleuter zijn vader voorgoed naar Zuid-Afrika vertrekken en wilde als puber leraar worden, maar verliet zonder diploma's zijn school om te gaan werken als loopjongen bij een omroep. In de jaren zestig werkte hij bij marketingbureaus alvorens met de broers Maurice en Charles het beroemde pr-kantoor Saatchi & Saatchi op te richten. In 1977 kreeg hij een boete wegens potloodventen.

2 De Lieveling van Margaret Thatcher

Bell was in 1979 het brein achter de legendarische verkiezingsposter van de Conservatieven met de afbeelding van een ellenlange rij, begeleid door de dubbelzinnige tekst Labour Isn't Working. Thatcher raakte zeer op hem gesteld. Hij adviseerde haar op allerlei terreinen, van interviews tot benoemingen, van haar kapsel tot haar kleren. Een belangrijke taak vormde het te vriend houden van persbaronnen, zoals Rupert Murdoch. Thatcher liet hem, als dank, ridderen.

3 De opkomst van Bell Pottinger

Halverwege de jaren tachtig richtte Sir Tim met Frank Lowe het pr-bedrijf Lowe Bell op, maar vier jaar later werd Lowe vervangen door Piers Pottinger. Het bedrijf groeide uit tot een multinational, met klanten als Mulberry, Tate Steel en Siemens. Bell lobbyde ook voor de Russische oligarch Boris Berezowsky en diens protegé Alexander Litvinenko, de voormalige KGB-kolonel die in 2006 door vergiftiging om het leven kwam in Londen. Bell Pottinger verspreidde de iconisch geworden foto van de stervende Rus, met een kaal hoofd liggend op zijn ziekenhuisbed.

4 Leugentje voor een dictators bestwil

'Waarom de waarheid vertellen als een goede leugen afdoende is?', luidde de filosofie van Charles Saatchi die Bell overnam. Dit kwam vooral goed te pas bij klanten met reputatieproblemen. Bell Pottinger stond het Pentagon bij (ten tijde van de Irak-oorlog), het echtpaar Al-Assad, Augusto Pinochet (na diens arrestatie in Groot-Brittannië), de regering van Sri Lanka, president Lukashenko van Wit-Rusland, het regime in Saoedi-Arabië en Oscar Pistorius. Bell Rottinger werd de bijnaam.

5 De ondergang in Zuid-Afrika

Eerder dit jaar besloot Bell Pottinger de Gupta's te helpen (voor een ton per maand), een Indiase familie de veel invloed heeft in Zuid-Afrika, onder anderen op president Jacob Zuma. Door middel van niet bestaande bloggers, commentatoren en twitteraars trachtte het verdeeldheid te zaaien tussen blank en zwart. Bell verbrak alle banden met zijn bedrijf. Klanten liepen weg, dochterondernemingen braken los en de Britse branchevereniging van pr-adviesbureaus schorste Bell Pottinger voor vijf jaar. Op 12 september viel het doek.

Geen pr-bureau had de imagoschade van Bell Pottinger kunnen repareren. Ook Bell zelf niet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden