De loodgieter van Internet wil eindelijk zichtbaar worden

Cisco heet wel 'het belangrijkste bedrijf waar nog nooit iemand van heeft gehoord'. Maar ja, Cisco is de loodgieter van het Internet, en wie kent zijn loodgieter?...

HIJ noemt zichzelf de loodgieter van het Internet, maar een echte loodgieter hoeft natuurlijk het gebruik van leidingwater niet te stimuleren, terwijl spraakwaterval John Chambers zijn agenda vult met een 'Internet-promotie-tour'.

Op de lange lijst van wereldleiders die de topman van Cisco de afgelopen jaren heeft bezocht, ontbreken weinig namen. Met de Amerikaanse president Bill Clinton en vice-president Al Gore drinkt hij elk kwartaal een kopje thee om de heren bij te praten. De Britse premier Tony Blair behoort eveneens tot Chambers' bekeerlingen. En terwijl de voormalige minister Hans Wijers van Economische Zaken begin dit jaar nog afreisde naar Silicon Valley om Chambers de hand te schudden, staat zijn opvolgster Annemarie Jorritsma al te trappelen om ook te gaan.

Het grote publiek heeft echter geen weet van zijn bestaan. Voordat Cisco dit jaar in Amerika een grote advertentiecampagne begon, werd de onderneming van Chambers vaak verward met Sysco, een grote voedseldistributeur. Maar wie heeft ooit gehoord van een voedselbedrijf dat bijna 250 miljard gulden waard is op de beurs? Ter vergelijking, heel Philips is zo'n 40 miljard gulden waard.

Het geheim? De groei van het Internet. Cisco maakt software en machines die computers met elkaar laten praten. Veertien jaar geleden knoopten de oprichters van Cisco de eerste twee computers aan elkaar op Stanford University in Palo Alto. Nu, met de komst van het wereldwijde Internet, worden steeds meer computers op elkaar aangesloten. Telkens is dan een 'router' nodig, en Cisco beheerst 85 procent van die markt.

Geen wonder dat Chambers het gebruik van Internet propageert. 'Als een bedrijf geen gebruik maakt van het Internet, dan raakt het achterop en verliest het de strijd', is zijn dwingende boodschap die telkens weer terugkomt in een gesprek. 'Voor het eerst in de geschiedenis ontstaat een markt waar kleine bedrijven net zo concurrerend kunnen zijn als grote. In die markt verslaat de grote niet de kleine, maar de snelle de langzame.'

Cisco geeft zelf het goede voorbeeld door voor acht miljard dollar (15 miljard gulden) aan transacties te doen via het web, in plaats van telefonisch of via de fax. 'Dat betekent voor mij een kostenvoordeel van 60 procent en 20 procent voor mijn klant.' Toeleveranciers moeten zelfs het Internet gebruiken om opdrachten van Cisco te ontvangen, zegt hij tijdens een ontmoeting bij een klantencongres in het Zuid-Franse Cannes.

Europa loopt echter het risico op grote achterstand te komen ten opzichte van de Verenigde Staten, zo blijkt uit onderzoek van verschillende bureaus. Hoewel het gebruik van Internet in Europa razendsnel stijgt en de VS naar verwachting in korte tijd bijna zal evenaren, zal elektronische handel via het Internet achter blijven lopen. Over vier jaar is de omvang van e-commerce in Europa hooguit eenzesde van die in de VS.

Chambers is iets minder somber dan de onderzoeksbureaus, maar erkent dat de VS is ontwaakt door educatie en succesverhalen zoals die van de elektronische boekhandel Amazon.com, aandelenbemiddelaar Schwab.com en de autodealer Autobytel.com. Zulke successen ontbreken in Europa, en dus laat ook de acceptatie van elektronische handel op zich wachten.

Door zelf het web te gebruiken, heeft Cisco laten zien dat het gelooft in de toekomst van e-commerce. Nu gaat het bedrijf opnieuw zijn eigen technologie gebruiken met de samenbundeling van telefonie en computerverkeer. Tot nu toe hebben de meeste bedrijven twee gescheiden netwerken, een voor de telefoon en een voor dataverkeer. Onzin en onnodig duur, vindt Cisco. Spraak kan worden opgeknipt in de computertaal van nullen en enen en worden verstuurd over het Internet, of een afgehuurd gedeelte daarvan. Cisco levert de apparatuur en natuurlijk ook de software die nodig is om de belangrijkste nullen en enen (van het telefoontje) met voorrang over het net te sturen.

Het grote voordeel is natuurlijk dat de PTT's van deze wereld het vervoer van data veel goedkoper aanbieden dan dat van spraak. 'Nu verdienen de PTT's nog 90 procent van hun geld met telefoontikken tellen. Toen ik hen tijdens een congres voorspelde dat dit gedeelte van hun winst zal afbrokkelen, had ik verwacht dat ze dingen naar me zouden gooien. In plaats daarvan wilden ze weten wat ze moesten doen.'

De toekomst ligt niet zozeer in het loodgieteren, maar in de diensten. Dat geldt niet alleen voor PTT's, maar ook voor Cisco. 'We weten hoe we een betrouwbaar internetwerk moeten bouwen, nu komt het aan op de diensten.' Internet-gebruikers moeten straks beseffen welke apparatuur hun Internettoegangsbedrijf gebruikt. Is dat Cisco, dan weten ze dat ze bijvoorbeeld kunnen video-vergaderen of telefoneren.

Vandaar de reclamecampagne voor 'Cisco-powered network', net zoals Intel jaren geleden begon met reclame voor de onzichtbare computerchip Pentium. Als die campagne aanslaat, wordt Cisco wellicht eindelijk verlost van het huidige imago van 'belangrijkste bedrijf waar nog nooit iemand van heeft gehoord'.

Lucas van Grinsven

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.