De Hollanders kwamen, zagen en pompten

Het Nederlandse Van Heck is begonnen miljoenen kubieke meters water weg te pompen in Somerset. De 'cloggies' werken in de achtertuin van God.

VAN ONZE CORRESPONDENT PATRICK VAN IJZENDOORN

BRIDGWATER - 'Weet jij wanneer ze gaan spuiten?' Vol verwachting tuurt Margaret, een kleine dame met wit haar en rode kaplaarzen, door haar verrekijker naar acht buizen die als kanonnen richting de rivier Parrett in het door overstromingen getroffen graafschap Somerset staan opgesteld. Op de voorgrond staan acht rood-witte pompen met grote letters VAN HECK. Zodra het vloed wordt, gaan ze het water vanuit de kolkende King's Sedgemore Drain, een afvoerkanaal nabij Bridgwater, over de sluizen spuiten, naar de Parrett die enkele kilometers verder uitmondt in het kanaal van Bristol.

Het is nu ruim twee weken geleden dat de Nederlandse waterbouwkundigen van Van Heck met dertig volgeladen vrachtwagens in de Somerset Levels, het West-Engelse poldergebied, arriveerden om de Engelsen te helpen bij het wegpompen van miljoenen kubieke meters water. Niet voor het eerst. 'In 2000 stonden we hier ook al, met twee pompen. Nu is de klus veel groter', zegt directeur Jeroen van Heck. 'Het is de grootste mobiele operatie ooit. En ik vermoed dat we hier nog een week of vier tot zes in de weer zijn.'

De hulpverlening volgt op de grootste overstromingen in Engeland sinds tijden. Sinds wanneer precies, dat hangt ervan af hoe je het bekijkt. Er zijn zo'n zesduizend woningen ondergelopen, een achtste van het totale aantal bij de overstromingen in de natte zomer van 2007. Toen werd vooral Midden-Engeland getroffen, terwijl dit keer Zuid- en West-Engeland aan de beurt zijn geweest, wat automatisch meer media-aandacht genereert. Bovendien is de lange duur uitzonderlijk. Een dorpje in Somerset is sinds eind vorig jaar alleen per boot of kano bereikbaar.

Het heeft voor heroïsche en hartverwarmende verhalen gezorgd. De Big Society van David Cameron, de Engelse voorloper van Mark Ruttes participatiemaatschappij, bleek prima te functioneren. Wildvreemden hielpen elkaar, kroegen deden dienst als coördinatiecentrum en vrijwilligers draaiden langere uren dan de gemiddelde City-bankier. In Somerset organiseerden mensen een Ark van Noah-achtige evacuatie van 850 koeien. 'Wederom is bewezen dat de Engelsen op hun best zijn wanneer het tegenzit', constateerde de conservatieve Sunday Telegraph in een hoofdredactioneel commentaar.

In schril contrast met de heldhaftige verhalen van gewone Engelsen staat het gemopper op de autoriteiten, een andere Engels traditie. 'Die willen vooral laten zien dat ze iets doen', zegt Brian Johnson die met zijn sportfiets op een spoorbrug nabij Moorland staat waar andere pompen van Van Heck het land droogmaken. 'Neem het leger. Er liepen hier soldaten rond, met eigen fotografen, maar na een paar uurtjes zandzakken sjouwen gingen ze snel weer weg, gevolgd door de media. De vrijwilligers bleven doorwerken.'

Johnson heeft de invasie van Van Heck met eigen ogen aanschouwd. 'Ik hield mijn hart vast toen ze met die grote laadwagens over kleine bruggetjes reden, maar ik ben blij dat ze er zijn. Wel maak ik me zorgen, want ik heb gehoord dat ze in opdracht van de Environment Agency werken, terwijl het beter is om de cloggies (klompen, red.) de vrije hand te geven.'

De Britse evenknie van Rijkswaterstaat heeft de afgelopen weken veel kritiek gekregen en hoe gevoelig dit alles ligt, blijkt uit het feit dat ze Jeroen van Heck hebben verboden met de Engelse pers te spreken. Het agentschap voert beleid uit van politici die weinig interesse tonen in waterbeheer. Er liggen zelfs plannen om nieuwbouwwijken te bouwen op de Somerset Levels en andere gebieden die de laatste weken zijn overstroomd.

In vergelijking met Nederland heerst er een laissez-fairebeleid met betrekking tot het water. De Franse filosoof René Descartes merkte ooit op dat God weliswaar de wereld heeft geschapen, maar dat Holland door de Hollanders is gemaakt. In Engeland is dat idee van maakbaarheid minder aanwezig. In Jerusalem, het officieuze volkslied, schreef Willem Blake over de groene heuvels van Engeland, zijnde het ware Jeruzalem. Een en ander is gebaseerd op het apocriefe verhaal dat Jezus, het Lam Gods, ooit wandelde over de velden van Glastonbury, in het graafschap Somerset.

De achtertuin van God is nu het werkterrein van Van Heck. Vandaag komen Nederlandse ingenieurs van Rijkswaterstaat de dijken inspecteren, maar aan meer hulp zeggen de Engelsen voorlopig geen behoefte te hebben.

Margaret heeft inmiddels vernomen dat ze rond negenen in de avond weer gaan spuiten. 'Wat mij betreft blijven die krengen hier staan. Het is niet alleen een mooi gezicht, maar ook geruststellend.'

undefined

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden