PROFIEL

De bodyguard van de Belgische sterren

Hij is de speler die de gaten dichtloopt op het middenveld, onvermoeibaar. Hij heeft het allemaal zelf voor elkaar gebokst, vertelt zijn tweelingzus.

Radja Nainggolan. 'Tegen Italië zal ik er staan.'Beeld belga

Hij hijst zijn trainingsbroekje op tot diep in de liezen. De contouren van de edele delen zijn zichtbaar, net als de forse tatoeages op zijn dijen. De blonde hanenkam op het verder kaalgeschoren hoofd strijkt amicaal tegen ploeggenoot Batshuayi aan.

Radja Nainggolan lijkt zich niet bewust van zijn pose tijdens een training van het Belgische elftal in Bordeaux voor tienduizend toeschouwers. De volgende ochtend staat de foto van de half strippende voetballer op menig voorpagina.

Wat excentriciteit betreft, is de 28-jarige middenvelder een lichtjaar of tien verwijderd van grote Belgische voetbalnamen uit het verleden als Wilfried Van Moer, Franky Van der Elst en Jantje Ceulemans. Misschien dat de bravoure van keeper Jean-Marie 'coupe soleil' Pfaff nog in de buurt komt. Of de baard van Eric Gerets.

Radja's tweelingzus Riana.

Uiterlijk vertoon

Maar Nainggolan houdt van uiterlijk vertoon, houdt van het leven. Als hij op Ibiza is, zie je hem in de clubs tot in de vroege ochtend dansen, drinken en zingen. 'Ook al ben ik nu vader. Ik wil niet alleen maar thuis zitten', vertelde hij Rolling Stone. Wie hem bekritiseert op Twitter, krijgt de volle laag.

Toch is dit de meest opofferingsgezinde basisspelers die vanavond namens België tegen Italië in actie komt. Nainggolan geldt als de bodyguard van de sterren, de brandweerman van het elftal. Bij zijn club AS Roma voor Totti, Pjanic en Džeko. Bij België voor De Bruyne, Hazard en Lukaku. In de geest van Nigel de Jong op het laatste WK. Maar dan met meer techniek en diepte in zijn spel. Meer loop- en scorend vermogen.

In goeden doen althans. Zoals in een oefenwedstrijd tegen Frankrijk, een jaar geleden. Hij heerste op het middenveld, ondanks alle vedetten aan beide zijden. Wist hij ook nog te scoren in die doelpuntrijke (3-4) ontmoeting. De beste wedstrijd van België ooit was het, volgens velen. Onlangs tegen Noorwegen speelde hij matig. 'Maar tegen Italië zal ik er staan', beloofde hij de voorbije dagen.

Kom maar op

Vooral in Italië is 'ninja' een grote meneer. Al twee keer werd hij verkozen in het Serie A-elftal van het jaar. Juventus jaagt al jaren op hem. De vroegere coach van die club is nu keuzeheer van Italië, Antonio Conte. Na het EK werkt Conte bij Chelsea en kan het huwelijk eindelijk gesloten worden.

In België is het vooral de jeugd die hem koestert. In Antwerpen hebben kappers de Radja-coupe op het menu gezet, bij tatoeëerders is de gekleurde inkt niet aan te slepen.

'Het is hier keiwaaarm, joeng', pufte Nainggolan vorige week dinsdag in plat Antwerps toen hij plaatsnam voor de media. Daarna zijn kenmerkend brede lach en open blik: kom maar op.

Hij stak een lofzang af op de tactische en didactische gaven van Conte. Dat zijn eigen, nogal onder druk staande bondscoach Marc Wilmots hieraan misschien aanstoot kon nemen, interesseert Nainggolan niet. Hij zegt wat hem op het hart ligt. Hij vreest niets en niemand.

'Daarin is hij veranderd', zegt zijn tweelingzus Riana. 'Eigenlijk sinds onze moeder stierf in 2010. Toen is hij veel extraverter geworden. Vroeger zag hij eruit als een doorsnee jongetje.'

Ze voetbalden samen dag en nacht op de pleintjes van stadsdeel Linkeroever, een van de mindere buurten van Antwerpen. Soms was er dertig man met alle culturele achtergronden. Soms niemand. Speelden ze tegen elkaar. 'We waren lange tijd even goede voetballers.'

Vader

Bij heibel stapte Riana naar voren en Radja naar achteren. 'Ik was de kwaaie jongen, deelde meteen uit. Radja was de bedeesde.'

Nu zijn de rollen omgedraaid. Riana durft niet zo veel meer, is zelfs niet naar Frankrijk gereisd. 'Te veel angst voor aanslagen. Radja lacht me uit. Die heeft nergens schrik van.'

Ze werden van elkaar gescheiden toen Radja in 2005 een aanbieding van het Italiaanse Piacenza accepteerde. De 1.400 euro per maand waren meer dan welkom. Moeder was kostwinner als verzorgster van demente bejaarden en pakte er ook nog avondbaantjes in de horeca bij nadat vader 'voor even' naar zijn thuisland Indonesië was vertrokken, maar nooit meer terugkwam.

Riana en Radja waren op dat moment 7. Veel weten ze er niet meer van. Riana: 'Alleen dat er schulden waren. Mijn vader liet nooit iets van zich horen. Tot Radja doorbrak in Italië. Nu stuurt hij constant berichten, probeert hij Radja's manager te worden. Lastig voor ons. Hij is in de kern een goede man, mijn moeder zei altijd dat hij nooit was weggegaan als hij niet gokverslaafd was geweest. Vooral Radja heeft een vaderfiguur gemist.'

In Rome

Radja huilde bij zijn vertrek uit zijn geliefde Antwerpen, maar vermande zich en klom via Piacenza en Cagliari op tot gewaardeerde manusje-van-alles op het middenveld bij AS Roma. Riana: 'Er was ook geen andere optie. Onze oudere halfbroer zei dat hij zijn benen zou breken als hij terugkwam. In België was hij nooit doorgebroken. Ze vonden hem te klein. Alles wat van ver komt, is lekkerder in België.'

Broer en zus wonen bij elkaar in Rome. Ook Riana voetbalt nog, bij de vrouwentak van AS Roma, Res Roma. 'We kunnen niet zonder elkaar.'

Riana woonde daarvoor twee jaar samen met een vrouw. Toen de discussie over homofobie oplaaide in Italië droeg Nainggolan regenboogveters tijdens een wedstrijd. Riana: 'Hij snapt hoe ik ben, maar Italië is conservatiever. Zijn ploeggenoten? Die vonden het geweldig. Hun vrouwen waren er ook blij mee, want ze kwamen erachter dat ik geen bedreiging voor ze ben.'

Groot was de ontgoocheling toen Nainggolan niet werd geselecteerd voor het WK in Brazilië, twee jaar geleden. 'Iedere andere trainer had hem meegenomen. Hij snapt het nog steeds niet.'

Maar Nainggolan weet zich gesteund door twee levensgrote vleugels op zijn rug. Ze symboliseren zijn moeder, de beschermengel van de bodyguard van België.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden