De belangrijkste Noord-Korea-diplomaat van de VS stapt plotseling op

De belangrijkste Noord-Korea-diplomaat van de VS stapt plotseling op. Joseph Yun, die op het ministerie van Buitenlandse Zaken was belast met het Noord-Korea-beleid, gaat vrijdag met pensioen. Sinds het aantreden van de regering-Trump zijn er fricties tussen het Witte Huis en het departement over de aanpak van de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un.

Joseph Yun eerder deze maand in Zuid-Korea. Foto EPA

Het verrassende vertrek van Yun, die al 32 jaar werkt op het State Department, komt uitgerekend op een moment dat er signalen zijn dat Noord-Korea overleg met de VS niet langer schuwt.

Volgens het ministerie heeft het vertrek van Yun niets te maken met onvrede over de Noord-Korea-politiek van president Trump. De president dreigt al sinds vorig jaar met militaire acties om te voorkomen dat Noord-Korea de VS kan bedreigen met nucleaire langeafstandsraketten.

Volgens een woordvoerder van het ministerie besloot Yun 'om persoonlijke redenen' te vertrekken. Hij was in 2016 op zijn post benoemd door president Obama. Het State Department zegt dat minister Tillerson 'met tegenzin' Yuns ontslag heeft geaccepteerd.

Yun zei tegen CNN dat het 'volledig mijn besluit' was om met pensioen te gaan. Maar later weigerde hij tegen het persbureau Reuters te zeggen waarom hij vertrok. De in Zuid-Korea geboren Yun was belast met de pogingen van Washington om in gesprek te komen met Pyongyang. Maar zijn stille diplomatie werd doorkruist door de harde uithalen van Trump richting Pyongyang en Kim Jong-un. Ook moest hij toezien hoe zijn ministerie, onder de regering-Trump, steeds meer terrein verloor aan het Witte Huis als het ging om het bepalen van het Noord-Korea-beleid.

Gevaarlijke escalatie

Yun was voor het laatst in Noord-Korea in juni. Hij hielp toen bij de vrijlating door Noord-Korea van de gevangen genomen Amerikaanse student Otto Warmbier. De ernstig zieke student kwam toen vrij, maar hij stierf kort na zijn terugkeer in een ziekenhuis in de VS. Zijn dood zorgde voor een verdere verslechtering van de relatie tussen beide landen. Trump grijpt sindsdien voortdurend Warmbiers dood aan om het Noord-Koreaanse regime te veroordelen.

De laatste tijd is er echter een beetje hoop, mede door de toenadering tijdens de Olympische Winterspelen tussen beide Korea's, op een diplomatieke toenadering tussen Pyongyang en Washington. Trump zei vrijdag dat hij bereid is tot onderhandelingen met Noord-Korea over het kernwapenprogramma van het land, zij het onder de juiste voorwaarden. Zuid-Korea riep beide landen op om overleg op korte termijn mogelijk te maken. Trump wil Pyongyang flink onder druk zetten, onder andere met economische sancties, in de hoop dat Noord-Korea akkoord gaat met onderhandelingen over het nucleaire wapenprogramma.

Yun probeerde onder andere via overleg met Noord-Koreaanse diplomaten bij de VN in New York officiële onderhandelingen met Noord-Korea tot stand te brengen. Hij hoopte met zijn diplomatieke pogingen te bereiken dat het conflict tussen de VS en Noord-Korea over Pyongyangs nucleaire vorderingen niet verder zou escaleren. 'Zijn vertrek is een groot verlies voor de Amerikaanse regering op een cruciaal moment', reageerde de voormalige staatssecretaris voor Defensie Abraham Denmark op Twitter.