Dawkins in zijn boekenkast

Bioloog Richard Dawkins heeft maar één keer onenigheid gehad met Latha Menon, redacteur bij de Oxford University Press en zijn assistent bij het samenstellen van het Oxford Book of Modern Science Writing....

Twee criteria waaraan hij bij uitstek zelf ook voldoet, vond redacteur Menon. Maar Dawkins nam geen eigen stuk in het boek op. Wat niet alleen kies mag heten, maar ook terecht is; bij ieder stuk en iedere auteur schrijft hij namelijk al een korte verantwoording, die Dawkins (66) in de rol van natuurlijke primus inter pares laat zien. En een waardig opvolger van veel grote namen uit het verleden.

Al met al is de bloemlezing toch ook een zelfportret van Dawkins, zoals een boekenkast vaak veel zegt over de eigenaar ervan. Dat in de zijne de biologen een aanzienlijke rol vervullen, spreekt voor zich. Grote namen als Peter Medawar, D’Arcy Thompson, Jim Watson en zelfs zijn wetenschappelijke aartsvijand Stephen Jay Gould – Dawkins bekent dat het moeilijk kiezen was, ‘zo'n rijkdom’. Maar ook een reeks ‘kleinere’ biologen, voor het vak belangrijk, maar meer Dawkins leermeesters dan bekend bij het grote publiek.

Dawkins is in Oxford hoogleraar public understanding of science, waarbij science nadrukkelijk de natuurwetenschappen zijn. Ook dat blijkt uit zijn bloemlezing. Naast biologen komen er vooral fysici, wiskundigen, astronomen en informatici aan bod. Mooie stukken vaak, van Robert Oppenheimer, Carl Sagan, Alan Turing, Roger Penrose, Albert Einstein, Martin Gardner en Steven Hawking. Alleen is bijvoorbeeld de neurologie met uitsluitend een stuk van Oliver Sacks wel erg onderbedeeld.

In Dawkins prachtverzameling komt maar één Nederlander voor, en dan nog een met een Brits paspoort: bioloog Niko Tinbergen, met een mooi fragment uit zijn autobiografie uit 1958, over graafwespen. Inclusief een van de inkttekeningen die Tinbergens werk mede zo bijzonder maken.

Geen uitzondering op Dawkins regel trouwens dat hij alleen authentiek in het Engels gesteld werk wilde opnemen. ‘Zoals Ernst Mayr en Theodosius Dobzhansky schreef Tinbergen beter Engels dan de meeste Engelstalige onderzoekers’, noteert hij. De meeste, maar toch niet allemaal, laat de bloemlezing overtuigend zien.Martijn van Calmthout

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden