Dat Kelderman het kan, werd al langer geroepen. Deze Vuelta kwam het eruit

Drie Nederlanders in de toptien van de Vuelta onderstrepen stijgende lijn

Wilco Kelderman Foto epa

Daar zitten ze, op een rij: Wout Poels (29, Sky), Steven Kruijswijk (30, Lotto-Jumbo) en Wilco Kelderman (26, Sunweb). Op rode plastic stoeltjes in een tochtige tent, het shirt uit. Op zoek naar droge kleren. De hartslagband bonkt mee op het ritme van hun bleke borstkas. De huid lijkt haast van papyrus. Kwetsbaar, bijna doorzichtig. Tel de ribben. Mannen zijn jongetjes geworden boven op de Angliru, de zware slotklim in Asturië zaterdag.

Drie Nederlanders in de toptien van een sterk bezette Vuelta. Vierde (Kelderman), zesde (Poels) en negende (Kruijswijk). Een weelde, weet Kelderman. Hij heeft zijn derde plaats verspeeld op de voorlaatste dag, in de laatste kilometers van de afschrikwekkende slotbeklimming. Maar hij heeft zichzelf de afgelopen drie weken ook gevonden. Terwijl het slijm nog van zijn kin druipt, krijgt hij een vaderlijke knuffel van Sunwebploegleider Arthur van Dongen. Het is goed zo, jongen.

'Wat ik hier laat zien, heb ik nog nooit laten zien', herhaalde Kelderman de afgelopen week meermaals. Dat hij het kon, werd al langer geroepen. Maar wanneer kwam het er nu een keer uit? Kelderman werd in 2014 zevende in zijn tweede Ronde van Italië. Hij won verschillende jongerenklassementen. Zijn oude ploeg voorspelde een aantal jaar geleden al: in 2018 is Kelderman een vaste waarde in de toptien van de grote ronden, misschien zelfs in de topvijf.

Daarmee werd de druk op Kelderman groot. Toen hij vorig seizoen ineens te horen kreeg dat hij kopman zou worden voor Lotto-Jumbo in de Tour de France, kwam de ploeg daar later van terug. Misschien was het 'beter dat Wilco niet elke dag in de stress van de Tour zou zitten', zei zijn toenmalige ploegleider Merijn Zeeman.

Inmiddels rijdt hij bij Sunweb, de Duits-Nederlandse succesploeg van Girowinnaar Tom Dumoulin. Boven op de Angliru, terwijl om hem heen gesloopte renners hoestend hun fiets wegzetten, analyseert Kelderman: 'Ik had deze overstap nodig. Bij Lotto-Jumbo heb ik goede jaren gehad. Maar het was goed om van ploeg te veranderen. Opnieuw bij de basis beginnen: hard trainen en jezelf goed verzorgen. Vroeger was ik te extreem in veel dingen.'

Kelderman pleegde roofbouw op zijn eigen lichaam, zoals dat heet. Woog op een gegeven moment nog maar 65 kilo, ging zonder ontbijt de fiets op. Ook zijn zwakke rug trainde hij te weinig. 'Maar ik heb de balans hervonden', aldus Kelderman die zondag pas laat vernam dat hij van de vijfde naar de vierde plek was gestegen, op 3 minuut 15 van Froome. Hij bleek Alberto Contador te zijn gepasseerd. Die had zich op de slotdag, in de laatste rit van zijn loopbaan, uit het peloton laten zakken en 7 seconden verspeeld.

Drie stoelen verderop is er geen behoefte aan een diepteanalyse. Daar staat Wout Poels, uiteindelijk zesde geworden in het algemeen klassement, op 3 minuut 30 van Kelderman en 6.45 van winnaar Froome. Een paar minuten eerder was een bekend beeld te zien: Chris Froome in de leiderstrui, die een arm om zijn Nederlandse ploeggenoot slaat. Net als in de Tour vorig jaar; de meester en de meesterknecht. De dubbel is binnen: na de Tour heeft Froome ook de Vuelta gewonnen.

Had Poels deze voorlaatste etappe misschien zelfs kunnen winnen? De Limburger reed de laatste kilometers van de Angliru op imponerende wijze naar boven. Hij dichtte nog bijna het gat tot ritwinnaar Alberto Contador. In een van de laatste haarspeldbochten leek hij fluitend de binnenbocht te pakken: daar was het zo steil dat zelfs jeeps liever de buitenbocht nemen.

Kopman

Poels kwam lachend boven en dat deden er weinig zaterdag. 'Ik was misschien zelfs wel beter dan Froome. Jammer dat we niet voor de rit konden gaan. Maar het is mijn eerste keer toptien in een grote ronde. Dat is altijd al een doel geweest. Mooi om dat te kunnen combineren met de knechtenrol.'

Dat hij zelf een keer als kopman aan een grote ronde wil meedoen heeft hij al meerdere malen laten doorschemeren. Maar hij is realistisch: er rijden bij Sky meer coureurs rond van zijn kaliber.

En dan Kruijswijk. De blik strak voor zich uit. Gesloopt. Strijdend ten onder gegaan. Met zijn onmiskenbare stijl - de hoekige schouders stil, meer duwend dan draaiend met de benen - had hij nog geprobeerd uit de groep favorieten weg te rijden. De jacht op koploper Contador strandde na een paar kilometer.

Steven Kruijswijk Foto epa

Tevreden

'Toen zag ik Woutje met zijn baas in zijn wiel voorbij knallen. Daarna was ik even leeg en moest ik me herpakken', aldus Kruijswijk. Het werd na een mislukte Giro d'Italia ook niet de Vuelta van Kruijswijk. Geplaagd door een verkoudheid in de eerste week verloor hij tijd.

Tevreden met die negende plek, bijna acht minuten achter Kelderman en 11.04 na Froome? 'Gezien de eerste week zeker. Maar als je ziet hoe ik de laatste week rijd, is het zonde. Je ziet dat ik met de besten mee kan. Ik heb laten zien wat ik kan. Maar alles moet kloppen.'

Wout Poels Foto epa

Voor Kelderman klopte haast alles. Hij kwam 24 seconden tekort voor de derde plek. Verloor hij die in de eerste week door kramp, omdat hij te weinig had gedronken? Verloor hij die omdat zijn ploegmaat Warren Barguil niet op hem wachtte toen hij een lekke band had? Een actie die de Fransman voor straf zijn plek in de Vuelta kostte.

Sunwebploegleider Van Dongen drukt de wat-alsvragen door de kop in. Het waren drie prachtige weken en hij is trots op zijn pupil. Vierde, dat belooft wat voor de komende jaren. Maar ze zijn bij de ploeg ook voorzichtig met hem. Hij kijkt nog een keer naar Kelderman: 'Het is goed zo.'

Verbetering: In een eerdere versie van dit artikel werden door een eindredactionele ingreep leeftijden van renners als rugnummers vermeld.