Crash zelfrijdende auto weer grote tegenslag voor Uber

Stroom aan negatief nieuws symboliseert staat van het bedrijf

Beter kan een foto de stand van zaken niet verbeelden: een Uber-auto op zijn kant. Het ongeluk waarbij een autonoom rijdende Volvo XC90 afgelopen weekend na een crash op zijn zijkant belandde, geeft goed weer in welke staat het bedrijf zich bevindt, in elk geval wat betreft public relations. Na een periode waarin Uber werd geconfronteerd met seksuele intimidatie door hoge medewerkers, een beschuldiging van bedrijfsspionage en mot met toezichthouders, is er nu dan het eerste ernstige ongeval met een zelfrijdende auto.

De gecrashte zelfrijdende Volvo van Uber. Foto reuters

Zaterdagavond ging het mis toen de autonoom opererende Volvo geen voorrang kreeg van een menselijke medeweggebruiker. Een botsing bleek niet meer te vermijden. Niemand raakte gewond. Uber staakte gisteren al zijn zelfrijdende activiteiten tot meer duidelijk is over de oorzaak.

Die lijkt, aldus de politie, in elk geval niet de schuld van de Uber. Hoewel de toedracht nog niet duidelijk is, lijkt de kans groot dat een auto met een menselijke bestuurder ook had gebotst. En als de 'menselijke' auto ook een autonome was geweest, was er vermoedelijk helemaal niets misgegaan. Volgens de technologiesite Wired laat het ongeval daarom zien dat we juist meer zelfrijdende auto's op de weg moeten krijgen, omdat die minder vaak zouden botsen.

Bestuurder buitenspel

Deze veronderstelling lijkt juist, tenminste als wordt gekeken naar de cijfers van concurrent Waymo (de naam die Google onlangs aan zijn zelfrijdende divisie gaf). De zelfsturende auto's van Waymo hebben de afgelopen acht jaar miljoenen kilometers afgelegd waarbij slechts een paar kleine aanrijdingen zijn gebeurd, die in bijna alle gevallen een menselijke oorzaak hadden. Waymo heeft dus al bijna een decennium ervaring met zelfrijdende auto's en hanteert een zeer voorzichtige strategie, waarbij de technologie stap voor stap wordt ontwikkeld. Het bedrijf is er zeer op gebrand aanrijdingen te voorkomen omdat het wil voorkomen dat het publiek zich tegen de technologie keert.

Bij Uber spelen andere belangen. Het verdienmodel van de taxidienst is erop gericht de menselijke bestuurder zo snel mogelijk buitenspel te krijgen. Een chauffeur kost immers geld en zonder kan Uber nog beter met bestaande taxi's concurreren. Het concern ziet met lede ogen aan hoe andere techbedrijven en autofabrikanten miljarden pompen in zelfrijdende technologie en weet dat als het te laat is, anderen het stokje zullen overnemen. Daarom is het voor Uber van het grootste belang als een van de eerste met zelfrijdende auto's te komen.

Voor dit streven mag kennelijk veel wijken. Het concern kreeg het al aan de stok met toezichthouders omdat het zonder vergunningen de weg op ging, het duwt de technologie verder dan goed is (een Uberauto reed enkele weken geleden door rood licht bij een zebrapad) en lijkt er niet voor terug te deinzen geheimen uit de keuken van de concurrent te stelen (Waymo heeft een aanklacht wegens bedrijfsspionage ingediend tegen een ex-medewerker die nu de leiding heeft bij Ubers zelfrijdende onderdeel).

Dit alles veroorzaakte een stortvloed aan negatief nieuws, die afgelopen weekend resulteerde in een voorlopige ban op het uitventen van de eigen kroonjuwelen. Uber zegt de proeven te staken tot duidelijk is wat er precies is gebeurd. Zodra de zelfsturende Volvo wordt vrijgepleit van blaam, zal het concern zijn autonome auto's vermoedelijk weer de weg op sturen. Maar dit ongeval betekent een nieuwe knauw voor het vertrouwen van het publiek in het merk en mogelijk zelfs in het vertrouwen in zelfrijdende auto's.

Meer over

Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.