Coach van Geleen met weinig tevreden

Zes maanden vakantie per jaar, een utopie voor velen. Maar niet voor Cliff Stewart, coach van ijshockeyclub Geleen. Hij kan het zich inderdaad permitteren er zes maanden tussenuit te knijpen....

Van onze ijshockeymedewerker

GELEEN

Daar wijdt Stewart zich aan zijn grote passie: het ijshockey. Hoe gek moet iemand zijn om voor wat drinkgeld een Nederlandse ploeg te begeleiden?

Het zijn vooral de gezelligheid en de betrokkenheid van de supporters die Stewart naar Nederland lokken. In 1982 zette hij voet op Nederlandse bodem, destijds als bondscoach. Negen jaar later maakte hij voor het eerst als clubcoach kennis met Geleen. 'Een leuk plaatsje', bekent Stewart. Volgende maand stapt de Canadees op en gaat weer als makelaar aan de slag.

Eigenlijk zit zijn werk in Geleen er sinds het weekeinde al op. Stewart haalde met zijn jonge ploeg de halve finale van de play-offs maar werd in de reeks met 3-0 verslagen door landskampioen Tilburg. Vrijdag verloor Geleen het derde en beslissende duel met 3-1, waardoor de Brabanders zich met Nijmegen plaatsten voor de eindstrijd. Voor Stewart is het seizoen afgelopen.

Als Canadees de winter doorbrengen in Europa, Stewart kan er als geen ander over meepraten. Want dat is wat hij al vanaf 1972 doet. Eerst als speler in Oostenrijk, Finland en Zwitserland. Daarna nam hij als coach in de bench plaats. In 1982 dong de ijshockeybond naar zijn gunsten. Niet zonder succes, want Nederland werd in Hongarije kampioen van de C-poule. Na een periode van drie jaar als bondscoach vertrok Stewart naar Amsterdam. Dat avontuur als clubcoach was geen lang leven beschoren: na een half jaar ging de club uit de hoofdstad bankroet.

In 1991 dook Stewart op in Geleen. Zijn team haalde overtuigend de finale, maar moest lijdzaam toezien hoe Utrecht landskampioen werd. Een jaar later boekte de trainer het eerste succes met Geleen: de Limburgers wonnen de bekerfinale. Het is nog altijd de enige trofee die de prijzenkast siert.

Toch had het toenmalige presidium geen vertrouwen in de coach. 'Spelers klaagden dat ik te hard en te fanatiek was. Het bestuur gaf gehoor aan de wensen van een gedeelte van de selectie en ontsloeg me. Zonder succes overigens. Geleen werd in de finale geklopt door Nijmegen dat fanatieker was en over meer vechtlust beschikte.'

Toch is Stewart niet rancuneus tegenover de toenmalige bestuurders. 'Ze weten nu dat ze een foute beslissing hebben genomen en dat hebben ze ook toegegeven. Twee mensen die toen ook in het bestuur zaten hebben me aan het begin van dit seizoen zelfs teruggevraagd', aldus de Canadees, die ondanks zijn eerdere ontslag enkele keren vakantie vierde in Geleen. Stewart: 'IJshockey heeft hier veel impact. Het was voor de fans ook onbegrijpelijk dat ik in die tijd ontslagen werd.'

Een handvol spelers is nog over uit de eerste periode van Stewart. 'Geen enkel probleem', zo redeneert de coach. 'Ook zij hadden geen bezwaar tegen mijn terugkeer. Voor enkele van hen was het aantrekken van mij zelfs een voorwaarde om voor Geleen te blijven spelen.'

Of de Canadees ook volgend seizoen in de bench staat is nog de vraag. 'Het bestuur heeft niets aan me gevraagd.' Wat Stewart betreft staat niets een terugkeer naar Geleen in de weg. Ondanks de schamele vergoeding die Geleen hem dit seizoen bood. 'Ik had vrij onderdak en kreeg wat geld om een glaasje bier te kopen. Meer niet. Ik zou mijn werk hier graag afmaken, want dat kon ik tijdens mijn eerste periode hier niet. Door de nul-optie zijn we dit seizoen noodgedwongen met een jonge ploeg en wat Belgen aan de competitie begonnen.

'Er zit perspectief in het team en met wat gerichte aankopen kan er iets moois ontstaan. Maar dan moet de bond de club wel iets meer ruimte geven wat betreft de betalingen aan spelers.'

Stewart kan het zich veroorloven voor een minimale vergoeding te werken. Als makelaar heeft hij zijn schaapjes op het droge. Bovendien zijn er in de barre Noordamerikaanse winters voor hem toch nauwelijks zaken te doen.

'En als er wat bijzonders is, heb ik contact met m'n schoonzoon. Die past een beetje op de winkel als ik weg ben. Alleen in de winterstop ga ik een paar dagen terug naar Canada om daar met mijn vrouw en twee stiefkinderen kerstmis en nieuwjaar te vieren. Dat pakt niemand me af, zoals carnaval voor Limburgers het hoogtepunt van het jaar is.'

TILBURG: halve finales play offs (best of five): Tilburg - Geleen 3-1 (0-0, 1-1, 2-0). Tilburg wint serie met 3-0 naar finale (best of seven) tegen Nijmegen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden