China in shock na de grootste scheepsramp in 70 jaar

De cruise op de Yangtze-rivier is een droomreis voor arme Chinese ouderen. Maar deze keer liep het dramatisch af. Meer dan vierhonderd opvarenden verdwenen in een tornado in het rivierwater.

Een overlevende wordt door reddingswerkers uit het water geholpen. Beeld Reuters
Een overlevende wordt door reddingswerkers uit het water geholpen.Beeld Reuters

Ze had speciaal haar goede nachtgoed ingepakt voor de cruise over de Yangzte-rivier. In een groene lange onderbroek en een bijpassend gestreept pyjamashirt werd een 65-jarige vrouw dinsdag uit het gezonken schip Ster van de Oriënt gehesen. Ze had zich zeventien uur lang in leven weten te houden in een luchtbel in het ruim. De meesten van haar meer dan vierhonderd medereizigers waren bij het vallen van de avond nog niet gevonden.

China is in shock na de ergste scheepsramp in zeventig jaar. De riviercruises zijn populair onder ouderen uit de lagere inkomensgroepen. Het snel vergrijzende China heeft een gigantisch aanbod van betaalbare seniorentripjes. De 1200 kilometer lange cruise van Nanjing naar Chongqing over de legendarische Yangzte-rivier geldt als een droomreis, waar gepensioneerden lang voor sparen. Voor nog geen 36 euro per dag zien ze in tien dagen langs de bezienswaardigheden langs de rivier, van boeddhistische tempels tot de grootste dam ter wereld, de Drieklovendam.

Na een dag van reddingswerk waren dinsdagavond vijf doden gevonden en achttien overlevenden, van wie de meesten op kilometers afstand van het schip de oever bereikten. De meesten van de 458 opvarenden bevinden zich waarschijnlijk nog in het schip.

De kans is groot dat de honderden vermisten in hun slaap zijn verrast, toen de Ster van de Oriënt maandagavond om half tien in een storm met windkracht 12 terechtkwam. De Chinese meteorologische dienst spreekt van een 'tornado' in het afgelegen district Jianli in de Midden-Chinese provincie Hubei. Het schip kapseisde en zonk binnen twee minuten. Een noodsignaal werd niet verzonden. Volgens de Chinese staatsmedia sloegen drenkelingen die uit het water werden opgepikt alarm.

Ruw water en stortregens

Het schip ging zo snel kopje onder dat Zhang Hui (43) niet eens tijd had een reddingsvest aan te trekken, vertelt de 43-jarige toeristengids tegen staatspersbureau Xinhua. Hij dreef de hele nacht in ijskoud water. 'Ik kan niet zwemmen, dus ik dobberde op het vest. Om me heen hoorde ik mensen schreeuwen, maar hun stemmen stierven weg. Ik zwaaide naar passerende boten, maar niemand zag me.' Toen de zon opkwam, vond hij houvast aan een tak bij de oever.

Het weer op de rampplek is slecht: ruw water en stortregens hinderen de ruim 3000 reddingswerkers. Het schip ligt op zijn kop in vijftien meter diep water. Overdag werd met klopsignalen gezocht naar overlevenden. Honderdveertig duikers staan paraat ze naar boven te halen. In de vroege avond begon het openzagen van de romp om beter toegang tot het ruim zeventig meter lange vaartuig te krijgen.

De ramp is in China zo hard aangekomen, dat premier Li Keqiang direct naar de rampplek ging. Hij laat een onderzoek instellen naar de oorzaak van de ramp: de kapitein en de stuurman, die als een van de eersten werden gered, worden nog steeds verhoord. De Ster van de Orient, die zijn thuisbasis in de binnenhavenstad Chongqing heeft, is eigendom van een staatsbedrijf met een enorme vloot plezierboten. Daar zitten varende paleisjes bij, maar budgetreizen gebruiken afgeleefde schepen met lauwe koolmaaltijden in de kantine en krappe cabines met lekkende patrijspoorten.

Veiligheidseisen verscherpt

China heeft een beroerde reputatie op het gebied van veiligheid, vooral in de industrie, maar uitgerekend de scheepvaart is een uitzondering. De 6300 kilometer lange Yangtze is de drukst bevaren rivier ter wereld, maar vorig jaar waren er volgens persbureau Reuters slechts zestien ongelukken, die in totaal 32 mensen het leven kostten. Op een aantal van 60 duizend schepen dat jaarlijks deze rivier afvaart, is dit aantal calamiteiten volgens maritieme experts niet veel. China heeft na de ramp met de Koreaanse veerboot, waarbij vorig jaar driehonderd mensen omkwamen, bovendien de veiligheidseisen voor de scheepvaart verscherpt.

Zoals gebruikelijk bij rampen kregen de Chinese media opdracht om de berichtgeving van de twee belangrijkste staatsmedia, Xinhua en de staatstelevisie CCTV, over te nemen. Alle toegangswegen naar de oever zijn afgezet, ziekenhuizen met overlevenden zijn voor de pers gesloten. In Shanghai verzamelden een vijftigtal bezorgde familieleden van vermisten zich bij het reisbureau dat de fatale Yangtzecruise organiseert. Ze werden naar een overheidsgebouw geëscorteerd nadat ze tegen journalisten klaagden dat ze niet goed geïnformeerd worden over de ramp.

Reddingswerkers proberen met behulp van geluidsapparatuur overlevenden op te sporen. Beeld ANP
Reddingswerkers proberen met behulp van geluidsapparatuur overlevenden op te sporen.Beeld ANP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden