Cassini doet geen (atoom)bommetje op Saturnus

Als u dit leest is het kennelijk goedgegaan, de crash van ruimtevaartuig Cassini op Saturnus, vrijdag.

Beeld de Volkskrant

Als u dit leest is het zonnestelsel kennelijk niet vergaan, vrijdag, toen ruimtevaartuig Cassini volgens plan crashte in de atmosfeer van reuzenplaneet Saturnus. Volgens de kennelijk onvermijdelijke onheilsprofeten had het gemakkelijk op een ramp kunnen uitlopen.

Echt? Gasreus Saturnus is ruim negen keer zo groot als de aarde en 95 keer zo zwaar. Op zichzelf kan zo'n gevaarte de inslag van een afgedankte ruimtesonde van 2100 kilo natuurlijk best hebben. Ware het niet, aldus de doemdenkers, dat er aan boord 33 kilo plutoniumoxide zit.

Daar had Nasa goede redenen voor. Saturnus staat zover van de zon, dat zonnepanelen de sonde onmogelijk genoeg stroom zouden leveren. In plaats daarvan is het tuig uitgerust met zogeheten thermionische generatoren, apparaten die permanent stroom maken uit warmte van zachtgloeiend plutonium-239.

Maar 33 kilo plutonium is ook genoeg voor een atoombom of vijf, zes. Zou de geringde planeet dat nucleaire geweld allemaal wel aankunnen?

Lees verder onder de foto.

Saturnus.

Experts putten zich de laatste weken uit om duidelijk te maken dat plutonium alleen een kernexplosie kan veroorzaken als het voldoende dicht op elkaar zit. En dat zou bij de crash nou net niet gebeuren, aangezien Cassini in de dichte atmosfeer van Saturnus door de wrijving snel zou verdampen. Inclusief het plutonium.

Wie dat nog niet geruststellend genoeg vond, kon even terugdenken aan juli 1994, toen op Jupiter komeet Shoemaker-Levy neerkwam. Het spektakel was vanaf aarde al met een amateurtelescoop te volgen, zo heftig waren de lichtflitsen. Die inslagen hadden een geschatte energie van 250 miljoen megaton TNT, pakweg 4 miljoen van de allergrootste waterstofbommen op aarde. En Jupiter draaide desondanks rustig door.

Niks aan de hand met Cassini dus?

Niet helemaal, maar het echte schandaal speelde zich jaren geleden af, op 18 augustus 1999, toen de sonde met al dat plutonium aan boord op nog geen 1200 kilometer van de aarde langsscheerde voor een extra zwiep in zijn lange reis naar Saturnus. Als daar iets was misgegaan, had het op aarde 5000 stralingsdoden veroorzaakt, is wel eens uitgerekend. Voor wat foto's van wolken en ronden op een verre planeet, zou een cynicus zeggen. Prachtige foto's, dat wel.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden