C & A showt zijn abt

GROOT nieuws van C & A: de Brenninkmeijers bestaan echt! De huidige nummer één van deze even legendarische als schuwe textieldynastie heet Herman, is nog maar 37 jaar oud en gaf onlangs een interview én een portretfoto aan het Duitse weekblad Der Spiegel....

Herman Brenninkmeijer blijkt een man van de wereld, in tegenstelling tot de vele priesters en kloostermonniken die zijn streng-katholieke familie ook heeft voortgebracht. De jonge C & A-abt werd geboren in Londen, groeide op in Frankrijk en studeerde in Washington en aan de befaamde business school Insead in het Franse Fontainebleau.

C & A kan dan ook, zacht gezegd, wel wat dynamiek gebruiken. Het concern, met inmiddels 581 winkels in dertien Europese landen, verliest al jaren terrein aan sneller reagerende concurrenten zoals het Zweedse Hennes & Mauritz en het Nederlandse Miss Etam. Herman windt er geen doekjes om: 'Wij staan overal onder druk.'

Zijn keuze voor een Duits magazine is eenvoudig te verklaren: juist C & A's grootste landenorganisatie maakt de moeilijkste tijden door. Sinds 1991 is C & A in Duitsland abgerutscht van marktleider tot een schamele vijfde plaats. De omzet slonk met bijna twee miljard mark, en vorig jaar eindigde zelfs in een verlies van 65 miljoen mark, eveneens een unicum in de C & A-historie.

Maar de ellende beperkt zich niet tot Duitsland. 'In Nederland en Engeland maken wij een vergelijkbare ontwikkeling door', vertelt Herman Brenninkmeijer. C & A ging op de schop. Brenninkmeijer werd in maart voorzitter van een nieuwe Europese raad van bestuur, die een rigoureus einde maakt aan de traditionele zelfstandigheid van de landenclubs.

Kledingfabrikanten kunnen niet langer acht verschillende C & A-inkoopteams tegen elkaar uitspelen. De winkels worden ingrijpend vernieuwd 'voor een driecijferig miljoenenbedrag', de huismerken gesaneerd, de marketing verscherpt.

Zelfs Hermans familie wordt niet gespaard. Vrouwelijke leden moesten tot voor kort genoegen nemen met een uitkering uit de winst: een aandeel of een baan in C & A was voor hen taboe. 'In de toekomst moet het voor een mevrouw Brenninkmeijer mogelijk worden te werken in een leidinggevende positie', vertelt Herman. Voorzichtigheidshalve voegt hij daar aan toe: 'Maar dat is een proces dat niet binnen een paar dagen kan worden afgesloten.'

Ook C & A's Bullenkloster (letterlijk: stierenkloosters) lijken hun beste tijd te hebben gehad. Zo luidde de concernbijnaam voor het netwerk van vrome gastgezinnen ter opvang van jonge mannelijke Brenninkmeijers op hun lange mars door de Duitse C & A-organisatie. Want verlovingen en huwelijken waren de eerste zes jaar uit den boze, en affaires met leuke verkoopsters een grond voor ontslag. Deze 'C & A-huishoudens' zagen er streng op toe dat de kledingmonniken iedere avond tijdig thuiskwamen en iedere zondag de mis bezochten.

Zulke brave jongelieden vormen natuurlijk kanonnenvoer voor Anna-Nicole Smith, de wulpse ex-Playmate die concurrent Hennes & Mauritz abri-wijd op de Europese landkaart zette. Herman zet er een streep onder. Zijn nieuwe directie telt zowaar twee niet-Brenninkmeijers.

Maar aandelen krijgen die vreemde eenden nog steeds niet. Eigenaren van het C & A-concern blijven, zoals al ruim een eeuw, de 'vennoten' uit de familie-Brenninkmeijer. Hun identiteit en aantal mag zelfs Herman nog steeds niet prijsgeven - ook niet of hij er zelf toe behoort. Eveneens vergeefs vroeg Der Spiegel naar de 'honderden vastgoed- en deelnemingsmaatschappijen, waarmee de familie over de gehele wereld haar geld verdient'. Ook het eerste echte jaarverslag, dat C & A Europa in 2000 zal publiceren, bevat deze gegevens niet.

Tenslotte moet er voor journalistieke diepgravers nog iets te raden overblijven. Bijvoorbeeld wie Dominic Brenninkmeijer is, de veertigjarige telg die sinds enige tijd leiding geeft aan C & A Nederland. Bij een glasnost-oefening van zijn landenclub, een maand geleden in het geheel vernieuwde filiaal in Amstelveen, schitterde hij door afwezigheid.

Joost Ramaer

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden