Britse 'Marathon Man' valt door de mand: deel route per auto afgelegd

De Brit Robert Young begon in 2014 na een weddenschap met hardlopen. Twee jaar later had hij er 370 marathons opzitten en een recordpoging op de Trans America-route. Het verhaal van de 'Marathon Man', die onthulde vanwege een jeugd vol mishandeling zijn pijn te kunnen onderdrukken, wekte alom verbazing en ontroering. Maar geruchten over vals spelen teisterden Young tijdens zijn recordpoging. En ja, concluderen twee onderzoekers die de poging op verzoek van de sponsor onder de loep namen: een deel van de route is per auto afgelegd, meldt The Guardian.

De Marathon Man Beeld Still uit YouTube-video

'Wedden dat je dat niet kan', zei Youngs vriendin hem twee jaar geleden toen ze op de bank naar de Londen Marathon op televisie zaten te kijken. Young had in zijn jeugd op hoog niveau triathlons afgelegd, maar was al jaren gestopt met sporten. Een dag later had hij de weddenschap gewonnen. En hij bleef doorrennen. Dag na dag voltooide hij een marathon en bleef zijn record verbeteren. Hij stond regelmatig om kwart voor 3 's nachts op om zijn rondje rondom Richmond Park in Londen te kunnen maken voor hij naar zijn werk ging.

De media pikten Youngs verbazingwekkende verhaal op, die met zijn marathons flink wat geld wist op te halen voor goede doelen. In april publiceerde hij zijn boek Marathon Man, waarin hij gruwelijke details over zijn jeugd uit de doeken deed. Zijn vader zou een spijker door zijn voet hebben geslagen en hem in een koffer van de trap hebben geduwd. Sindsdien, schreef Young, heeft hij geleerd pijn te onderdrukken.

'Ongeautoriseerde assistentie'

In mei begon de 33-jarige Young aan zijn grootste uitdaging: een recordpoging op de Trans America-route in de Verenigde Staten. Daarvoor moest hij ruim 96 kilometer per dag afleggen, 46 dagen lang. Maar zijn poging strandde na 34 dagen en 3.218 kilometer, toen hij werd opgenomen op de eerste hulp in de stad Indianapolis met een teenfractuur en een huidinfectie.

Dat was nog niet het ergste. Tijdens zijn recordpoging deden geruchten over valsspelen de ronde. Daarop besloot zijn sponsor Skins twee onafhankelijke universitaire onderzoekers in de arm te nemen om de waarheid boven tafel te krijgen. Roger Pielke en Ross Tucker kwamen zondag met hun bevindingen: 101 pagina's vol interviews en data-analyses, eindigend met de conclusie dat Young 'ongeautoriseerde assistentie' kreeg, 'waarschijnlijk in de vorm van het rijden in of op een voertuig gedurende grote delen van de poging'.

GPS-horloge

De verdenkingen tegen Young begonnen toen een lid van de populaire website 'Let's Run' een stukje naast de Brit wilde gaan rennen in Kansas. Hij trof daar een traag rijdend voertuig aan, maar geen hardloper. Vanaf dat moment werd Young dag en nacht in de gaten gehouden, maar het bewijs kwam maar niet rond - tot nu. Tucker en Pielke gebruikten data van Youngs GPS-horloge, waaruit bleek dat het aantal stappen en het aantal afgelegde kilometer regelmatig niet overeenkwamen.

Sponsor Skins heeft het contract met Young verbroken, maar toont zich verder mild, met name vanwege de heftige reacties vanuit de rennerswereld. 'We moeten niet vergeten dat hij niet alleen een hardloper is, maar vooral ook een mens. Vanwege zijn geschiedenis zijn hier wat ons betreft bijzondere omstandigheden van kracht.' Skins rekent de mislukte poging ook zichzelf aan. 'Als we het nog eens zouden doen, zouden we zorgen voor 24-uurstoezicht en camera's, in plaats van te vertrouwen op een GPS.'

De Marathon Man zelf kan niet alle conclusies uit het rapport verklaren, maar blijft erbij dat hij niet heeft valsgespeeld: zijn GPS-horloge zou alleen af en toe in zijn auto zijn achtergebleven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.