Brits bemanningslid sloeg overboord in Volvo Ocean Race. De kans dat hij levend wordt gevonden, is nihil

John Fisher aan het begin van de Volvo Ocean RaceBeeld Volvo Ocean Race/Jeremie Lecaudey.

Door: Michiel Kruijt

Bij Sun Hung Kai/Scallywag, een van de zeven deelnemers aan de Volvo Ocean Race, is maandag het Britse bemanningslid John Fisher (47) overboord geslagen in slechte weersomstandigheden. Hij is nog niet gevonden. De bemanning van de boot uit Hong Kong, waartoe de Nederlandse Annemieke Bes behoort, moest na enkele uren de zoektocht staken vanwege een naderende zware storm.

Een vrachtschip is na het ongeluk gevraagd om mee te helpen met zoeken, maar dat lag op het moment van alarmering op een afstand van 400 mijl (760 kilometer). Volgens de raceorganisatie heeft het schip meer dan een etmaal nodig om op de plek te arriveren waar Fisher overboord sloeg.

De kans dat de Brit levend wordt gevonden, is zo goed als nihil. Het water in de Zuidelijke Oceaan is 9 graden. Ten tijde van het ongeluk was er wel daglicht, maar er stond windkracht 8 met golven tot 6 meter hoog. De boot was in de zesde etappe van Nieuw-Zeeland naar Brazilië net ‘Point Nemo’ gepasseerd, het punt op aarde dat het verst is verwijderd van land. De Volvo Ocean Race is een zeilrace rond de wereld in tien etappes.

Volgens de raceorganisatie droeg Fisher een ‘geschikte overlevingsuitrusting’, maar onduidelijk is of daarmee een reddingsvest wordt bedoeld of een pak waarmee hij langer in het koude water kan overleven. Onbekend is hoe Fischer overboord heeft kunnen slaan. Kennelijk zat hij niet met een lijn vast aan de boot, wat normaal is in zulke slechte weersomstandigheden.

De andere deelnemers konden volgens de raceorganisatie niet helpen met de zoektocht. Sun Hung Kai/Scallywag lag ten tijde van het ongeluk 200 zeemijl (370 kilometer) achter op de rest van de vloot. Gezien de harde westelijke wind had het geen zin om de zes andere boten te laten omdraaien; het zou veel te lang duren voordat ze tegen de wind en de golven in de plek van onheil zouden kunnen bereiken.

Het is de tweede keer in korte tijd dat er een dode in de Volvo Ocean Race valt. In januari voer een ander team, Vestas 11th Hour Racing, tijdens een donkere nacht op een Chinese vissersboot voor de kust van Hong Kong. Daarbij kwam een visser om het leven.

Het is niet voor het eerst dat er bij Sun Hung Kai/Scallywag een man overboord is geslagen. In de etappe van Australië naar Hong Kong verdween de Australiër Alex Gough in zee, maar toen stond er een rustige wind. Na zeven benauwde minuten kon hij weer aan boord worden gehesen. 

Gezien de harde wind en de hoge golven zal de bemanning dit keer veel meer tijd nodig hebben gehad om terug te keren. Dankzij de gps-apparatuur aan boord is bekend waar Fisher overboord sloeg. Maar door wind, golven en stroming kan een drenkeling flink afdrijven. Bovendien is het met zo’n hoge zeegang moeilijk om iemand terug te vinden in het water. Onbekend is of Fisher een AIS-apparaat (Automatic Identification System) bij zich droeg, dat zijn exacte positie voortdurend doorgeeft.

De laatste keer dat een bemanningslid in de Volvo Ocean Race omkwam, was in 2006. Toen werd Hans Horrevoets, een Nederlander in het team ABN Amro 2, bij een aanwakkerende wind in de Atlantische Oceaan door een golf meegesleurd. Vermoedelijk heeft hij met zijn hoofd iets geraakt waardoor hij bewusteloos is geraakt. De bemanning, tot wie Simeon Tienpont behoorde, de huidige schipper van Team AkzoNobel, wist hem te vinden, maar troffen hem aan met zijn gezicht in het water. Zij slaagden er niet in hem te reanimeren.

Sun Hung Kai/Scallywag heeft volgens de raceorganisatie maandag kort na 15.00 uur Nederlandse tijd alarm geslagen. Op dat moment voer de boot met ruime wind en een snelheid van ruim 20 knopen (bijna 40 kilometer per uur). Het was net dag geworden toen Fisher overboord sloeg. Niet bekend is hoe snel de boot weer ter plekke was.

Na een urenlange zoektocht moesten de acht overgebleven bemanningsleden de dramatische beslissing nemen om weer verder te zeilen. Er werd windkracht tien verwacht en op die plek, met nog 1.500 zeemijl (2.800 kilometer) te varen naar Kaap Hoorn, wordt het dan te gevaarlijk om verder te zoeken.

De bemanning van Sun Hung Kai/Scallywag is relatief onervaren vergeleken met de rest van de vloot. Van de negen bemanningsleden  hebben zeven nog nooit eerder meegedaan aan de Volvo Ocean Race, onder wie Fisher.

Het team had enkele dagen geleden ’s nachts in harde wind een zogenoemde ‘Chinese gijp’ gemaakt, een klapgijp waarbij het grootzeil tegen een bakstag blijft hangen en de boot op zijn zij wordt gedrukt. Enkele andere boten is dat ook overkomen, maar niet met zoveel wind of met zulke hoge golven.

De bemanning wist de boot weer snel overeind te krijgen, maar de Australische schipper David Witt was zichtbaar geschrokken, blijkt op een filmpje dat daarna werd gemaakt. ‘Nadat het gebeurd is, begrijp je de enormiteit van de verantwoordelijkheid die alle schippers in deze race hebben voor de mensen aan boord’, zei hij in de video.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden