Bransons Virgin aast op Belgische luchtvaartmaatschappij

Virgin Atlantic Airways, de luchtvaartmaatschappij van de Britse zakenman Richard Branson, wil Eurobelgian Airlines (EBA) overnemen. Virgin hoopt met de Belgische overname een gedegen intra-Europees net op te bouwen....

Van onze correspondent

Peter de Graaf

BRUSSEL

Formeel zijn de onderhandelingen tussen Virgin en de huidige meerderheidsaandeelhouder van EBA, City Hotels, geheim. Maar alles wijst op een nakende overname. Maandag deelde City Hotels zelfs mee dat een principe-akkoord is gesloten met 'een Europees bedrijf met ervaring in de luchtvaart'. Virgin ontkent de onderhandelingen niet, maar onthoudt zich van verdere mededelingen.

EBA is voor 51 procent eigendom van de beursgenoteerde hotel- en luchtvaartgroep City Hotels. De rest is in handen van particuliere aandeelhouders rond Victor Hassan, de afgevaardigd bestuurder van City Hotels bij EBA, die hun belangen hebben ondergebracht in de Luxemburgse holding NEI.

Het is de bedoeling dat zowel City Hotels als NEI 80 procent van hun aandelen verkopen, waardoor ze elk nog een belang van 10 procent overhouden. Het overnamebedrag wordt geraamd op circa 2 miljard frank, 110 miljoen gulden. EBA ontstond in 1992 uit de resten van de failliete chartermaatschappij TEA. Ze is na Sabena de grootste luchtvaartmaatschappij van België.

Er is enige gelijkenis tussen Virgin en EBA. Virgin is al jaren de luis in de pels van British Airways. De maatschappij van de flamboyante Branson gaat met scherpe prijzen de concurrentie aan van BA. Luchtvaart moet voor iedereen bereikbaar en vooral betaalbaar zijn, is de filosofie van Branson.

Ook EBA is een geduchte prijsbreker. Vanuit Brussel voert de maatschappij dagelijkse lijnvluchten uit op vijf steden in Europa, waaronder Rome en Madrid, tegen zeer concurrerende prijzen. Een retourtje naar de Italiaanse of Spaanse hoofdstad wordt aangeboden voor minder dan 350 gulden. De enige concessie voor de passagier is dat hij voor dat geld geen maaltijd aan boord krijgt, maar slechts een consumptie met Luikse wafel of zakje pinda's.

De zegeningen van concurrentie in de luchtvaart worden treffend geïllustreerd op de routes van EBA. Sabena en andere nationale luchtvaartmaatschappijen als Iberia en Alitalia, die hun klandizie zagen weggezogen door het no-nonsens vliegbedrijf, hebben hun tarieven op deze routes ijlings aangepast.

Het zou Virgin vooral te doen zijn om de lijndiensten van EBA, die onder de naam EBA Express worden uitgevoerd. Maar het bedrijf voert ook veel chartervluchten uit, onder meer voor de touroperators Neckermann, Sunsnacks en het Franse Look Voyages. Eind vorig jaar nam het zelfs een minderheidsbelang in Look Voyages.

EBA behaalde vorig jaar een omzet van ruim 5 miljard frank. Tijdens de zomer vervoerde ze met elf Boeings 737 in totaal meer dan 1,3 miljoen passagiers, vooral met chartervluchten. Virgin vervoert jaarlijks ruim 1,75 miljoen passagiers op lange-afstandsvluchten naar zes Noord-Amerikaanse bestemmingen, Hongkong en Tokyo.

De afgelopen maanden profiteerde EBA ook van de stakingen of stakingsdreigingen bij Sabena, Iberia of Alitalia. 'De luchtbus van EBA vliegt altijd', wordt op de luchthaven Zaventem gezegd. Steeds meer passagiers nemen daarom het zekere voor het onzekere en boeken bij EBA.

Gisteren stonden de Sabena-passagiers op Zaventem voor de zoveelste keer in enkele maanden voor gesloten balies en deuren. Uit protest tegen de bezuinigingsplannen van de directie riepen de vakbonden vanaf 4 uur 's morgens een 24-uursstaking uit. Sabena besloot daarop alle vluchten tot nader order af te gelasten.

De directie zegt de hernieuwde 'kaakslag voor de passagiers' te betreuren. Passagiers werden zoveel mogelijk met andere maatschappijen vervoerd, maar moesten wel rekening houden met vertragingen van vele uren. Het overleg tussen de vakbonden en Sabena was vorige week opnieuw afgebroken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden