Bomen tellen is een kunst op zich

Wát, de Faeroër eilanden? Staan daar de meeste bomen per vierkante kilometer van heel Europa?

Foto ANP

Zo stond het donderdag in elk geval wel in de Volkskrant in een infografiek bij een artikel over de eerste wereldwijde bomentelling. Terwijl, zo merkten veel lezers op, er op de Faroe-eilanden toch werkelijk geen boom is te bekennen.

Daarin hebben deze opmerkzame lezers waarschijnlijk gelijk. De bomenaantallen kwamen tot stand gekomen door bijna een half miljoen bomentellingen op de grond te vergelijken met satellietfoto's: 'als je op de satelliet een vlek ziet die zó groen is, in een gebied dat vlak is, waar geen mensen wonen en waar de neerslag zus-en-zo is, is de bomendichtheid dit-en-dat.'

Daarin zitten soms kleine foutjes, legt desgevraagd de hoofdonderzoeker, de Amerikaan Thomas Crowther uit:

'Ik ben bang dat alle wereldwijde modellen enkele kleine beperkingen hebben. Voor sommige kleine gebieden kan de satellietinformatie er een beetje naast zitten. Op de Faroe-eilanden heeft het gras een vergelijkbaar reflectiepatroon als bomen, zodat alle satellieten denken dat er daar bomen staan. Ook zullen er een paar ijsvrije gebiedjes zijn waar de satellieten denken dat er bomen staan, en een paar beboste gebieden waar ze denken van niet.'

Voor de uitkomsten heeft dat geen invloed, kan Crowther zeggen: 'Deze kleine ongelukjes heffen elkaar op en hebben geen invloed op de getallen op grotere ruimtelijke schaal'.

Bij het schrijven van het artikel werden sommige van die 'ongelukjes' al duidelijk. Zo zouden er in Vaticaanstad nul bomen staan, terwijl er heus wel een paar in de pauselijke tuin staan. En op de Sandwicheilanden zouden maar liefst 72 duizend bomen per inwoner staan: de eenvoudige verklaring is dat de eilanden nauwelijks inwoners hebben.

Zo zie je maar weer: wetenschappers hanteren bij getallen niet voor niets onzekerheidsmarges. Op aarde staan 3.040.288.194.283 bomen - maar pin ons niet vast op een paar miljard bomen meer of minder.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.