Blufpoker als bedrijfsuitje

Menno Vlek is bezeten van poker, zozeer dat hij er zijn beroep van heeft gemaakt. Hij geeft les aan bedrijven, maar speelt zelf ook....

Menno Vlek is een man van cijfertjes en statistieken. ‘Minstens 150 duizend Nederlanders spelen geregeld poker.’ ‘We organiseren per jaar 250 bedrijfsuitjes waarop pokerles wordt gegeven.’ Of: ‘Als er vrouwen meespelen, winnen ze in zeven op de tien gevallen van de mannen. Heeft te maken met mannelijke ego’s, vermoed ik.’

En terwijl hij de extra stevige plastic kaarten en op maat gemaakte pokerchips uit een koffertje tilt en ze op tafel legt in zijn nieuwbouwwoning in de Utrechtse Vinex-wijk Leidsche Rijn: ‘De kans op een Royal Flush – een heel zeldzame combinatie van extreem goede kaarten – is 1 op 700 duizend, dat is statistisch bewezen. En dan is er altijd wel een leukerd onder de deelnemers die roept dat hij die heeft, maar dat is in die drieënhalf jaar dat wij pokerles geven nog nooit gebeurd.’

Als tiener speelde Vlek (26) op hoog niveau handbal. ‘Eredivisie, en Jong Oranje. Veel trainingskampen dus. Als 14-jarige leerde ik zo van oudere jongens pokeren. Ging ik in de tussenuren op school oefenen, en later op vrijdag- en zaterdagavonden gezellig met vrienden een kaartje leggen. En dan merk je op den duur dat je beter wordt dan de anderen.’ Maar de buitenwereld bleef wantrouwig: ‘Poker had toen nog het imago van een spel dat alleen door maffiosi in rokerige achterkamertjes werd gespeeld.’

Met compagnon Pascal van Doorn (27) wilde Vlek poker bij een groter publiek bekendmaken. ‘Eerst hadden we een format voor een tv-programma bedacht, maar de Nederlandse zenders zagen het destijds niet zitten. Drieënhalf jaar later zenden RTL, Eurosport en Veronica wedstrijden uit. Over komen waaien vanuit Amerika, waar poker tv-sport nummer één is.’

De grote pokerhype begon volgens Vlek met de overwinning van Chris Moneymaker – ‘marketingtechnisch fantastische naam, niet?’ – op de World Series in Las Vegas in 2003. ‘Hij had 55 dollar ingezet en won 3,8 miljoen. Je kunt je voorstellen dat zo’n verhaal het goed doet bij Amerikanen.’

Van Doorn en Vlek zagen een gat in de markt en bedachten pokerles.nl, om poker uit te leggen op bedrijfsuitjes. ‘Toen we begonnen, waren we het enige bedrijf in Nederland dat bedrijfsuitjes rond poker organiseerde. We werden een beetje lacherig behandeld. Nu zijn er vijf of zes andere sites die ook pokerclinics aanbieden. Niet dat dat me verbaast, want het is gewoon een heel leuk spel.’

Buiten het Holland Casino is het in Nederland verboden poker voor geld te spelen. Er is een nieuwe wet in voorbereiding, maar voorlopig is poker voor de wetgever nog altijd een kansspel. Vlek is het daar niet mee eens: ‘In een kansspel heeft iedereen altijd evenveel kans om te winnen. Maar dat is gewoon niet zo bij poker. Wie wat afweet van kansberekening, goed psychologisch inzicht heeft en strategisch kan denken, heeft een oneerlijke voorsprong.’

Maar sinds de politie en fiscus eind vorig jaar binnenvielen op een toernooi dat hij met vrienden organiseerde, waagt Vlek zich niet meer aan thuistoernooien. ‘Van mijn advocaat mag ik het er niet over hebben, de rechtszaak loopt nog.’

Pokerles.nl daarentegen draait op volle toeren. Een spelavondje begint tegen het eind van de werkdag. De deelnemers krijgen na een borrel uitleg over het spel door Vlek en Van Doorn of een van de 25 mensen die op oproepbasis voor hen werken. Daarna volgt een toernooitje. ‘Het merendeel van onze klanten zijn bedrijven uit de financiële sector. Die zijn blijkbaar van nature geïnteresseerd. Gisteravond had ik een groepje mensen van ING internetbankieren, ze waren er razendsnel mee weg. Maar we hebben ook schildersbedrijfjes of voetbalploegen, hoor, of vrijgezellenparty’s. Van alles wat.’

De enorme breedbeeldtelevisie wordt aangezet om een fragment te laten zien van de Poker World Series, de belangrijkste wedstrijd van het jaar. Waarom de grote sterren allemaal petjes, capuchons en/of zonnebrillen dragen? Vlek: ‘Ik draag er zelf ook één als ik speel. Ze maken het moeilijker om tells weg te geven.’

Tells, legt hij geduldig uit, zijn gezichtsuitdrukkingen of tics waardoor je verraadt wat voor kaarten je hebt. ‘Als mensen zogenaamd ongeïnteresseerd in het rond zitten kijken, betekent het dat ze goede kaarten hebben. En als ze zitten te bluffen, te liegen dus, kijken mensen in 90 procent van de gevallen naar linksboven. Die wijsheid haalde ik uit een boek dat een pokerspeler samen met een FBI-leugenspecialist schreef. Je bijscholen is belangrijk.’ Ook over kansberekening verslindt hij alle lectuur. ‘De beste hand om te beginnen is twee azen. De slechtste, blijkt statistisch, is 7-2.’

Vlek werkte nog bij verzekeraar Aegon toen hij pokerles.nl begon, maar ging geleidelijk telkens een dagje minder werken. ‘En sinds ik twee jaar terug in een arbeidsconflict met mijn werkgever kwam, ben ik er fulltime mee bezig.’

Zijn ouders vonden het maar niets, dat hij zijn baan opzegde om professioneel te gaan pokeren. ‘Tot ik de pc opstartte, hun een toernooi liet zien en toevallig ook nog won. In drie, vier uur tijd had ik verdiend waar zij een maand voor moeten werken.’

Want naast ondernemer is Vlek ook zelf pokerspeler. Hij gaat naar toernooien, in steden als Monaco, Dublin, Las Vegas, Parijs en Barcelona. Het liefst speelt hij tegen Zuid-Europeanen: ‘Italianen, Spanjaarden en Fransen denken veel minder na, wagen te graag de gok.’

Volgende week kun je hem terugvinden in het Amsterdamse Holland Casino, op het grootste pokertoernooi van de Benelux. En in januari trekt hij naar een resort in de Bahama’s om er hopelijk de vloer aan te vegen met andermans kaarten: ‘Er zijn in elk geval vervelender plekken om dat te proberen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden