Blogger ontdekt locatie executie James Foley

Sinds het verschijnen van de gruwelijke onthoofdingsvideo van de Amerikaanse fotograaf James Foley houden de media zich bezig met het achterhalen van meer informatie over de moord. De identiteit van de beul is inmiddels zo goed als bekend. Ook de plaats van de executie is nu waarschijnlijk gevonden. De Britse blogger Eliot Higgins analyseerde alle details van de executievideo en wist zo de coördinaten van de precieze plek te achterhalen.

Een fragment uit de onthoofdingsvideo van Foley. De Britse blogger Eliot Higgins analyseerde de achtergrond en vond zo de exacte locatie van de executie. Beeld Bellingcat.com

Terwijl Britse inlichtingendiensten een klopjacht naar de daders zijn gestart, houden de media hun eigen speurtocht. De geheime dienst maakte gisteren bekend dat de identiteit van de dader was vastgesteld, maar noemde geen naam. Dat hoefde ook niet, The Guardian meldde vorige week al dat de beul deel uit zou maken van een groepje Britse jihadisten in Syrië die door de media 'The Beatles' zijn gedoopt. Ze zouden buitenlandse gevangen vasthouden en bewaken in de Syrische stad Raqqa, die in handen van IS is.

Op basis daarvan kwamen Britse nieuwsmedia al snel uit bij de 23-jarige rapper Bary, ook wel bekend als 'Jihadi John' van The Beatles. Hoewel gemaskerd, waren er verschillende aanwijzingen die tot deze identificatie leidden. Zo is de man in het filmpje linkshandig en sprak hij met een Zuid-Londens accent.

Google Maps
Deze informatie gaf blogger Eliot Higgins een eerste aanknopingspunt voor het achterhalen van de exacte locatie. Tot op detail analyseerde hij de achtergrond van het onthoofdingstafereel. Hij zag een heuvelachtig gebied, met bijna geen begroeiing. In de verte is een groene vlakte te zien. Via Google Maps haalde hij de omgeving van Raqqa erbij. Op de afbeelding is te zien dat het zuiden van de Syrische stad wordt begrensd door heuvels.

Uit de positie van de schaduwen leidde Higgins vervolgens af dat de video in de ochtend geschoten was, met de camera naar het noorden gericht. Zo ploos hij de hele video uit, waarbij hij steeds details uit het filmpje vergeleek met de omgeving van Raqqa op Google maps. Er was niet veel te zien: een groene vlakte, een weg, een groepje bomen. Maar voor Higgins was het genoeg om uiteindelijk te concluderen dat Foley werd vermoord op een afgelegen locatie in de heuvels ten zuiden van Raqqa. Hij plaatste het resultaat, inclusief de coördinaten van de locatie op zijn website Bellingcat.com.

Bloggende huisvader
Voordat Higgins begon met bloggen wist hij niet meer over Syrië dan de gemiddelde krantenlezer. Maar toen hij twee jaar geleden zijn baan kwijtraakte, besloot hij zijn vrije tijd te besteden aan zijn interesse voor de ontwikkelingen in het Midden-Oosten tijdens wat toen nog de Arabische Lente werd genoemd.

Een fragment uit de video. Op de achtergrond is paars omcirkeld een weg te zien. Beeld Bellingcat.com
Google Maps afbeelding van de omgeving van Raqqa. Beeld Bellingcat.com
De conclusie van Eliot Higgins. Beeld Bellingcat.com

Vanuit zijn huis in Leicester, waar hij samen met zijn vrouw en dochter woont, begon Higgins een blog, Brown Moses. Krap een jaar later was zijn blog autoriteit op het gebied van wapengebruik in de Syrische burgeroorlog. Door talloze video's te bestuderen ontdekte de Britse blogger een Iraanse wapensmokkelroute van de Syrische oppositie. Ook vond hij bewijs voor het gebruik van clusterbommen door het Syrische leger, informatie die inmiddels is gedocumenteerd door mensenrechtenorganisatie Human Rights Watch.

'Citizen open source investigators'
Ook meedoen? Met behulp van crowdfunding startte de blogger vorige maand de website Bellingcat.com. Zijn doel is niet alleen het tentoonstellen van zijn eigen onderzoek, maar ook andere geïnteresseerden tonen hoe zij zelf gebruik kunnen maken van openbare bronnen en programma's om 'citizen open source investigators', burgeronderzoekers, te worden.

'We hoeven maar te kijken naar wat er allemaal gebeurt in Oekraïne en Gaza om het belang in te zien van de mogelijkheden van open source informatie en het belang van onafhankelijk onderzoek en verificatie', aldus Higgins.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.