Bij Owlin verdienen ze keiharde euro's door te zoeken naar 'Upcoming news'

De onderneming

Een grote fraude bij bedrijf X, een knallend conflict bij bedrijf Y. Wie het nieuws al weet voordat het nieuws is, heeft goud in handen. Het jonge bedrijf Owlin verdient er keiharde euro's mee.

Een Owlin-medewerker achter zijn beeldscherm. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

In de nok van een onopvallend kantoorpand op steenworp afstand van de Heineken Brouwerij kijkt Bob Koster met een tevreden blik uit over de stad Amsterdam. De 36-jarige verkoopdirecteur memoreert hoe hij en zijn teamgenoten minder dan een jaar geleden nog bivakkeerden in twee kleine kamertjes in Utrecht. 'Met muf ruikend tapijt op de grond.' En kijk ons nu eens, zie je hem denken.

Het jonge bedrijf Owlin zit nu eerste rang en voor Amsterdamse begrippen spotgoedkoop. Dat kan omdat een paar verdiepingen lager de Immigratie- en Naturalisatiedienst (IND) kantoor houdt. De gemiddelde zakelijke huurder in Amsterdam-Centrum wenst op de begane grond een behoorlijke receptieruimte, geen wachtkamer annex balie van de IND. Niet representatief, zo kun je met goed fatsoen geen klanten ontvangen. Maar de hipsters van Owlin - hun gemiddelde leeftijd schommelt rond de 27 - maakt het geen bal uit.

Afgelopen week aanschouwde Koster in filmmuseum Eye in Amsterdam-Noord de lancering van de KPMG Cyber Trend Index, een real time overzicht van trends en bedreigingen op het gebied van cyber security. Het is een instrument dat Owlin samen met KPMG ontwikkelde en up-to-date houdt. 'Zit je daar met honderd KPMG-managers en -klanten in het Eye te kijken naar een scherm en zie je ineens op groot formaat die uil van ons verschijnen', vertelt Koster. 'Toen dacht ik wel even: Wooh! Het gaat nu wel heel snel allemaal.'

Vermarkten

Het verhaal van het piepjonge innovatiebedrijf Owlin begint in 2012 bij twee tieners in Leeuwarden: Bas van Ooyen en Richard Kraaijenhagen, toen nog leerlingen van het Friesland College. Twee mbo-studenten technische informatica, met op zak een zelfbedachte technologie. Kraaijenhagen sloeg anderhalf jaar geleden een andere weg in, Van Ooyen, inmiddels 24, ging onverminderd door met Owlin.

Deze Owlin-boys van het eerste uur, al snel aangevuld met de huidige managing director Sjoerd Leemhuis (32), hadden aanvankelijk geen idee hoe ze hun technologie moesten vermarkten. In Rockstart, een Amsterdams bedrijf dat startups op weg helpt, vonden ze hun kruiwagen. In ruil voor een belang van 8 procent stak Rockstart 15 duizend euro in de Owlin-boys en stoomde ze in drie maanden klaar voor een demodag waarop ze de kans kregen zichzelf te verkopen aan durfinvesteerders. 'Je zorgt dat je product duidelijk is en dat je het kunt pitchen', zegt Van Ooyen. De Owlin-boys konden kiezen uit zes investeerders. Het werd Noro Venture Capital, dat 200 duizend euro investeerde, in ruil voor een aandelenpakket. Met dat startkapitaal op zak kon het echte werk beginnen.

De naam Owlin, in 2012 volgens Van Ooyen een van de weinige nog beschikbare, uitspreekbare en betaalbare domeinnamen met niet meer dan vijf letters in de dot.com-omgeving, verwijst naar 'de scherpe blik en de wijze geest' van de uil. De uil die Owlin heet speurt continu naar nog nauwelijks verspreide informatie die relevant is voor financiële dienstverleners. Upcoming news, daar draait het om. Want nieuws dat al overal bekend is, doet er feitelijk niet meer toe.

Profiel

Bedrijf Owlin
Waar Amsterdam
Sinds 2012
Aantal werknemers 12
Jaaromzet bedrijfsgeheim

Sluimerfase

Als je 'opkomend nieuws' in een grafiek tekent, dan is het de sluimerfase die voorafgaat aan de piek, dus kort voordat de staafdiagrammen omhoog knallen. Groot wereldnieuws kan een relatief lange aanloop hebben en beginnen bij een weinig gelezen blog in een klein land. Overnamegeruchten, financiële investeringen, technische ontwikkelingen, al dan niet mislukte oogst van grondstoffen, et cetera. Niet al het financiële nieuws komt tot ons via een persbericht van een beursgenoteerde onderneming of een primeur van de Financial Times. Nieuws ontwikkelt zich vaak bottom up.

Owlin volgt naar eigen zeggen in 'near real time' twee miljoen bronnen in zeven verschillende talen: Engels, Frans, Duits, Nederlands, Spaans, Portugees en Pools. 'Dat proces van scrapen, clusteren en vertalen naar het Engels doen we binnen een minuut. In grafieken laten we zien hoe verhalen zich ontwikkelen. Als er plotseling meer verhalen verschijnen over een specifiek bedrijf dan normaal, dan is er iets aan de hand met dat bedrijf.'

Vroege kennis over trends en nieuwsontwikkelingen is in de financiële wereld goud waard. Beurskoersen kunnen in reactie op nieuws immers grote bewegingen maken, omhoog of omlaag. 'In de financiële wereld zijn mensen veel tijd kwijt met het lezen van nieuwsbrieven, het volgen van blogs, en persbureaus als Bloomberg en Reuters. Met onze hulp winnen ze tijd en krijgen ze veel specifiekere informatie over de thema's waarin zij geïnteresseerd zijn, inclusief een totaaloverzicht van de trends. Bovendien, wij hebben al aangetoond dat we vaak sneller zijn dan anderen.'

Links medeoprichter Bas van Ooyen (24) en verkoopdirecteur Bob Koster (36). Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Klantenkring

ING, Deloitte, Ingenico, KPMG, ABN Amro, Graydon. Het zijn namen van grote bedrijven die Owlin tot zijn klantenkring mag rekenen. Voor hun riskmanagers, traders, brokers, consultants, researchers heeft de informatie die Owlin verzamelt kennelijk toegevoegde waarde. De startup draait sinds eind 2014 'meer dan break even', Koster spreekt niet van winst. 'Wat we overhouden gaat terug in het bedrijf. We hebben de salarissen naar een meer marktconform niveau kunnen tillen, maar verder blijven we investeren in technologie.'

Met de steun van KPMG hoopt Owlin dit jaar zijn eerste verkoopkantoor aan de Amerikaanse oostkust te openen. Het plan is: eerst New York, en vanuit daar de rest van de VS. Vorig jaar heeft Owlin investeerder Noro uitgekocht. Alle aandelen zijn nu in handen van de medewerkers, afgezien van het belang van Rockstart.

Voor het razendsnel doorzoeken van 2 miljoen bronnen, het binnenhalen van artikelen, het in twee lagen clusteren op thema, het terugvertalen naar het Engels en het tonen van trends in grafieken zijn computers met veel rekenkracht nodig. 'We hebben nu twee volle racks (een kast waar je servers in schuift, red.) in een datacentrum in Amsterdam-West', zegt Van Ooyen. 'Onze buurman in het datacentrum heeft geklaagd dat zijn rack te warm werd doordat onze racks continu vol staan te draaien. Er staan inmiddels extra ventilatoren onder om ze koeler te houden.'

Uniek

Er zijn meer bedrijven die zich bezighouden met het monitoren van data, maar Owlins product is redelijk uniek in de wereld, zegt Koster. En wat nou als een grote partij hun technologie kopieert en Owlin in de berm drukt? 'Software patenteren is in Nederland moeilijk', antwoordt Van Ooyen. 'Maar de technologie ontwikkelt zich zo snel, dat je steeds nieuwe dingen moet blijven ontwikkelen.'

Koster merkte meteen het cultuurverschil met de bankenwereld. 'Iedereen hier wil op de edge van de technologische ontwikkeling blijven. Er zitten hier altijd wel mensen tot tien uur 's avonds door te werken. Omdat ze er lol in hebben ingewikkelde problemen op te lossen, complexe algoritmes te schrijven en nieuwe software te bouwen. Iedereen bij Owlin heeft autistische trekjes. Had je ze niet, dan krijg je ze hier wel. Zo betrapte ik mijzelf er kort geleden nog op dat ik de koffiekopjes stond te sorteren op de kleuren van de stoelen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.