Big Ben staat vanaf nu vier jaar stil, tot afgrijzen van May

Het is de hartslag van de Britse natie, het gemoedelijke gebeier van Big Ben dat sinds 31 mei 1859 elk kwartier in Westminster te horen is. De beslissing om de 13 duizend kilo wegende bel van de Queen Elizabeth Tower wegens renovatiewerkzaamheden vier jaar lang in de mottenballen te stoppen, heeft dan ook voor verontwaardiging gezorgd. Zelfs Theresa May vroeg zich af of het echt nodig was. Onder publieke en politieke druk heeft de Kamervoorzitter aangekondigd te gaan onderzoeken of de klok echt zo lang moet worden stilgezet.

Patrick van IJzendoorn
In augustus 2014 werd de klok van Big Ben gepoetst. Beeld epa
In augustus 2014 werd de klok van Big Ben gepoetst.Beeld epa

De Westminsterslag, de viertonige melodie die als wekkering klinkt (een inrichting aan een uurwerk die een melodietje laat spelen voordat het uur wordt geslagen), heeft door de jaren voor uiteenlopende emoties gezorgd. Met angst en beven keken premier Herbert Asquith en zijn ministers uit naar de slag op de zomeravond in 1914 waarop het ultimatum aan de Duitsers zou verlopen, het begin van de Eerste Wereldoorlog. Bemoedigend juist was het geluid tijdens de Battle of Britain in 1940. Op verkiezingsavonden kijken kiezers vol verwachting uit naar de slag om tien uur, waarna meteen de Exit Poll wordt bekendgemaakt. Tijdens staatsbegrafenissen houdt hij zich stil.

Over een ding is iedereen het eens: de klok is na 158 jaar toe aan groot onderhoud. Het uurwerk moet uit elkaar worden gehaald, om te worden geolied en schoongemaakt. De bel - die wegens een scheur een herkenbaar geluid produceert - wacht een poetsbeurt.

Maar zulks hoeft niet tot 2021 te duren. Reden dat het zo lang stil moet blijven is de arbowetgeving. Al die jaren zullen bouwvakkers werken aan de renovatie van de toren en het is niet de bedoeling dat ze doof worden. Volgens critici van deze voorzichtigheid is dit een gevalletje Health & Safety Gone Mad.

Zo plaatste Richard Littlejohn kanttekeningen in The Daily Mail. Onder de kop 'Hoe de Hitlers van Health & Safety zegevieren waar de Führer faalde' schrijft hij: 'Tijdens de donkere dagen van de Tweede Wereldoorlog bood het beiergeluid op de Overzeese Uitzendingen van de BBC vertroosting aan de verzetsbewegingen op het vasteland en hielp het onze troepen eraan te herinneren waarvoor ze aan het vechten zijn. Zoals de raven in de Tower of London en het koninklijke vaandel op Buckingham Palace is Big Ben een monument voor onze vrijheid en onafhankelijkheid.'

In The Guardian beweert Anne Perkins dat de weerstand tegen het stilzetten van het Victoriaanse meesterwerk een teken is van een onzekere natie, die zwelgt in het heldhaftige verzet tegen de nazi's. Bovendien speelt volgens haar de Brexit een rol. 'Toen artikel 50 in werking werd gesteld, was de belofte dat Big Ben in de nacht van 29 maart 2019 de Brexit zou inluiden.' Het plan was aanvankelijk dat de klok komende vier jaar alleen zou slaan tijdens oudejaarsnacht en tijdens de dodenherdenking, maar de ambtenaren hadden geen rekening gehouden met het volksgemoed.

De taak is nu om een oplossing te vinden. Er is geopperd om Big Ben alleen tussen vijf uur 's middags en zeven uur 's ochtend te laten luiden, maar experts hebben erop gewezen dat het geen klok is die je zomaar even uit of aan zet. Oppositieleider Jeremy Corbyn kwam met het idee om alle kerkklokken in het land voortaan elk kwartier de Big Ben-melodie te laten spelen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden