Bezuiniging treft ook wildparken VS

De automatische sequester-bezuinigingen in de VS vormen een bedreiging voor de wildparken in het westen van het land. Nu het voorjaar is begonnen, moeten de nationale parken improviseren om tijdig open te gaan en bezoekers niet af te schrikken.

LOS ANGELES - Voor bedrijven en gemeenten rond het gigantische Yellowstone National Park in het noordwesten is het woord 'gesloten' een potentiële nachtmerrie. De afgelopen maanden klonker er geruchten dat het bergachtige Yellowstone niet (of later) open zou gaan vanwege de gekrompen begroting.


Krijgen Amerikaanse en internationale toeristen het idee dat het park niet toegankelijk is, dan blijven ze weg uit de geïsoleerde regio, leert de ervaring. De lokale economie lijdt daar al snel onder.


'We hebben negentig dagen om ons inkomen te verdienen', zei Sam Bolinger uit de staat Montana. Hij begeleidt 's zomers wildwaterkanotochten en onderhoudt besneeuwde paden in de winter. 'Als mensen de indruk krijgen dat ze het park niet in kunnen, komen ze niet.'


Net als de overige 397 parken en monumenten heeft het management van Yellowstone sinds februari 5 procent van zijn budget moeten wegsnijden. Het park, omringd door de Rocky Mountains, is half zo groot als Denemarken; een walhalla voor de wolf en ander wild, waar de 3,4 miljoen bezoekers per jaar dichtbij kunnen komen.


Vorige week viel er een meter sneeuw, een onwelkome uitdaging voor de 430 rangers (wachters) en hun baas, Dan Wenk. Want Wenk had juist besloten om de natuur in te schakelen om het bezuinigingsdoel van 1,4 miljoen euro te halen.


Door de sneeuw twee weken lang niet te ruimen en de slagbomen later te openen, bespaarde hij 23 duizend euro per dag. Uiteindelijk smelt het wel, redeneerde Wenk. Zo kon hij tenminste alle arbeidsplaatsen behouden. Bezoekerscentra hoefden niet dicht en het 'bizonmanagementprogramma' kon met rust worden gelaten.


'Het blijft maar winter', verzucht Yellowstone-woordvoerder Dan Hottle. Maar in de staat Wyoming is een creatieve oplossing gevonden, vertelt hij. De lokale bevolking en ondernemers financieren zelf het sneeuwruimen, zodat het alsnog op schema gebeurt.


In conservatief Wyoming heerst diep wantrouwen tegenover de overheid. Het westelijke pioniersgevoel en de vrijheidsdrang zijn er nog altijd groot. Toen minder geld richting de parken bleek te komen, schudden lokale inwoners verbitterd hun hoofd; niet te vertrouwen, dat Washington. Vervolgens tastten ze in eigen zak. 'De overheid schopte ons onder de kont', zei hotelmanager Mike Darby in de Los Angeles Times. 'Godzijdank zijn we samen opgestaan.'


In de steden Cody en Jackson Hole kwam 130 duizend euro op tafel, waardoor de sneeuwruimers maandag alsnog aan het werk konden. Bij de parkingang in Cody ontvingen de arbeiders in oranje jassen voor het eerst in hun loopbaan applaus toen ze hun materieel opstartten. Burgemeester Nancy Brown zei te hopen dat de boodschap duidelijk is: de wegen van Yellowstone gaan echt open.


Als onderdeel van de 65 miljard dollar euro aan willekeurige sequesterbezuinigingen heeft de National Park Service miljoenen moeten inleveren. Vergeleken bij Defensie is het een klein bedrag. Maar de parken worstelen permanent met magere begrotingen. Elke gedwongen afslanking heeft directe gevolgen voor mens en dier. 'Een grimmige realiteit', liet de parkdienst (NPS) weten.


Het westen van de VS is voor een groot deel wild gebleven. In 1872 werd besloten om Yellowstone beschermde natuur te maken; het eerste nationale park ter wereld. Ze worden wild gehouden en onderhouden door de federale overheid, die duizenden rangers en vrijwilligers in dienst heeft. Veel parken liggen in de staat Californië, waar dan ook veel onbegrip over de sequester klinkt.


Op de parken in deze staat komen elk jaar 35 miljoen bezoekers af, die samen ruim een miljard euro uitgeven. De Californische parken staan garant voor 21.500 arbeidplaatsen. Die economische impact loopt gevaar.


In woestijnpark Joshua Tree is nog niet te zien dat er is bezuinigd. Wandelaars klauteren als altijd op de rotsen en bewonderen de cactussen. Maar ook hier blijven vacatures open en worden minder rangers ingezet. Dat kan gevolgen hebben voor de veiligheid en het onderhoud, waar borden voor waarschuwen.


De bezuinigingen zijn door park-liefhebbers ervaren als arbitrair en onnodig. Directeur Scott Balyo van de Kamer van Koophandel in Cody vreest dat Washington de collectieve reactie in Yellowstone als een geslaagde test ziet. 'Maar het is van belang dat we dit slechts één keer hebben gedaan.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden