Bevrijdende winst voor domme August

Het motregende in Wontergem, het stortregende in Grimminge, het hagelde in Munkzwalm en ook de Gentse luchten waren na afloop nog van het smerigste grijs....

Van onze verslaggever

Bart Jungmann

GENT

Franco Ballerini's glimlach reikte tot voorbij zijn oren, want hij trapte in het openingsrondje van het nieuwe seizoen alle frustraties van zich af. Ook de Nederlandse delegatie liep met het hoofd en de mondhoeken omhoog langs de plaatselijke watersportbaan. Niet gewonnen, maar niet getreurd, want eindelijk weer eens een rol gespeeld in een wielerwedstrijd.

De twee Nederlandse ploegleiders in koers lieten dat punt ook het zwaarst wegen in hun nabeschouwing. Cees Priem: 'We zijn toch de hele dag aanwezig geweest.' Jan Raas: 'Het is lang geleden dat we hebben meegedaan tot aan de meet.'

In de persoon van Edwig van Hooydonck had Raas het langst een ijzer in het vuur. Met de Moldaviër Andrej Tsjmil en Ballerini was de Belg in Gent gearriveerd, op een halve minuut achtervolgd door een pelotonnetje. Op vier kilometer voor het einde tekende Ballerini in eigen persoon voor een spervuur aan demarrages. Nummer vier was de beslissende, maar dat was al nauwelijks een verdienste meer.

Het beste was er al lang af bij Ballerini toen hij voor de vierde maal op de pedalen ging staan. Van Hooydonck, die van het drietal de beste indruk maakte, had hem daarvoor steeds bij de lurven gegrepen. De laatste keer gunde hij Tsjmil de eer en toen was het ook meteen gebeurd. Tsjmil wilde of kon niet meer, Van Hooydonck werd door noodlottige twijfel bevangen en tergend langzaam verdween Ballerini uit beider greep.

Was hij de sterkste of de slimste geweest in de tweehonderd kilometer tussen Gent en Gent? De sterkste, antwoordde zijn ploegleider Patrick Lefevere zonder aarzelen en dat antwoord heeft een verleden vol verdriet en teleurstelling. Franco Ballerini, die tot afgelopen zaterdag al vier jaar wachtte op een aansprekende overwinning, is de domme August van het peloton.

Al te vaak werd de onweerstaanbare Ballerini op de meet geklopt met als treurig-mooi hoogtepunt Parijs-Roubaix twee jaar geleden. Hij smeet onbedaarlijk hard met zijn krachten, was in de vaste overtuiging onklopbaar te zijn en kon zijn ogen ook niet geloven toen de finish-foto van mening bleek dat Duclos-Lasalle eerder was gepasseerd.

Lefevere zegt over Ballerini: 'Hij is buiten de koers een van de aardigste mensen die ik ken. Maar met een valhelm op zijn kop verliest hij al zijn verstand. Hij heeft het geluk dat ik van aanvallers houd.'

De ploegleider nam hem dan ook mee toen aan het eind van het vorig seizoen het Belgisch-Italiaanse samenwerkingsverband GB-MG uit elkaar viel. De Belgische letters vonden aansluiting bij Mapei, de ploeg van Rominger. De meest Belgische Italiaan, die van wind, regen en kasseien houdt, werd meegenomen in de deal.

Ten behoeve van kopman Museeuw schudde Ballerini na 55 kilometer aan de boom en zag tot zijn verbazing dat hij samen met Tsjmil, die hetzelfde deed voor Nelissen, een gaatje had geslagen. Van Hooydonck sloot zich bij het duo aan, Rob Harmeling deed hetzelfde na een knappe achtervolging en zo was er al vroeg in koers een gemêleerde, sterke kopgroep die de benen in verwarring bracht. Achterin werd al afstoppingswerk verricht, maar voorin werd niet echt doorgereden.

Mede door een gesloten spoorwegovergang kreeg de voorsprong toch een beetje gestalte en schommelde, halfweg, op de Muur van Geraardsbergen, zo rond de twee minuten. Zestig kilometer verderop was er een half minuutje bijgekomen toen Ballerini lek reed. Een veelzeggend, en achteraf gezien cruciaal moment. De drie anderen hielden de benen stil, want het verleden had bewezen dat je een dommekracht als Ballerini er maar beter bij kunt hebben als het peloton vaart gaat maken.

Toen een paar kilometer verderop Harmeling een te licht verzet reed in een beklimminkje en daardoor een paar meter moest prijsgeven, werd er wel voluit doorgereden. De rijder uit de ploeg van Priem zag daarin een bewijs van zijn status als outsider. 'Ik had ze er alledrie al een paar keer opgelegd in de sprint.'

De wens was een beetje de vader van deze gedachte, zo bleek later uit de reactie van Lefevere, maar het hielp wel de teleurstelling snel te verwerken. De dertigjarige Harmeling heeft een rotseizoen achter de rug en het deed hem goed weer eens voorin te rijden.

In weerwil van de Italiaanse mode heeft hij in eigen land overwinterd. 'Trainingskamp is ook maar een woord. Vorig jaar ben ik wel naar het zuiden geweest, maar dan hang je daar alles aan op. Dan doe je daarvoor weer veel te weinig. Priem had ook al gezegd: dan zie je je kinderen weer eens. Het is nergens beter dan thuis en in de omgeving van Nijverdal kun je ook goed trainen.'

Maar ook zijn ploeggenoten die wel de bergen en de warmte hadden opgezocht, weerden zich kranig. Harmeling: 'Ik werd ingelopen door een man of twintig met daarbij vijf ploegmaats. Dat geeft je toch een goed gevoel.'

Voordat het zover was, had met name Jelle Nijdam, nieuw in de ploeg van Raas, nog geprobeerd zich voorin te vervoegen. Hij had daarbij Nelissen en Museeuw in zijn wiel, dus het was een weinig zinvolle poging, maar het oogde weer ouderwets.

Nijdam, vier kilo lichter, was wel de verstandigste door de wederopstanding in het juiste perspectief te plaatsen. Het was een zwak bezette Omloop geweest met slechts negentien Italianen aan de start en als een van hen wint - de eerste in de geschiedenis van Omloop Het Volk - is dat een teken aan de wand.

Die ene Italiaan kon zaterdagmiddag zijn geluk niet op in het Rijkssportcentrum. Dit was een bevrijdende overwinning, zei Franco Ballerini. 'Hier heb ik zo lang opgewacht. Het voelt aan als de wereldtitel.'

GENT: Omloop Het Volk: 1. Ballerini (It) 205 km in 5.08.38 (39,85 km/u), 2. Van Hooydonck (Bel) 0.06, 3. Tsjmil (Mol), 4. Nelissen (Bel) 0.23, 5. Nijdam (Ned), 6. Museeuw (Bel), 7. Manzoni (It), 8. Redant (Bel), 9. Planckaert (Bel), 10. Pianegonda (It), 11. Van Bon (Ned), 12. Capelle (Fr), 13. Moncassin (Fr), 14. Van Petegem (Bel), 15. Hoffman, 24. Van Heeswijk, 26. Zanoli, 33. Maassen, 41. Verhoeven, 43. Harmeling, 48. Mulders, 66. Knaven 2.35, 78. Cornelisse, 85. en laatste Manin (Fr) 12.20.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden