Beschuldiging 'dood door schuld' maakt van Venus Williams ander mens - tennisdiva breekt op Wimbledon

De titel overnemen van haar zwangere zus Serena is de droom van Venus Williams. Nu wordt ze beschuldigd van 'dood door schuld' na een auto-ongeluk met fatale afloop.

Venus Williams was geen moment zichzelf in de wedstrijd tegen Elise Mertens. Ze won in twee sets (7-6, 6-4). Beeld Benoit Doppagne/Belga
Venus Williams was geen moment zichzelf in de wedstrijd tegen Elise Mertens. Ze won in twee sets (7-6, 6-4).Beeld Benoit Doppagne/Belga

De 37-jarige Venus Williams is nog altijd de diva van het vrouwentennis, maar maandag zit een gebroken mens in de perszaal van Wimbledon. Op baan 1 worstelt ze in twee sets (7-6, 6-4) al meer met zichzelf dan met Elise Mertens. Tennis is een vlucht na een auto-ongeluk met fatale afloop, waarvoor Williams is aangeklaagd door de familie van het slachtoffer. Die last is ondraaglijk, fluistert Williams, terwijl de tranen over haar wangen lopen.

De zwangere Serena Williams ontbreekt op Wimbledon, tot 9 juni koestert Venus de droom om de titel nog één keer van haar jongere zus over te nemen. In de finale van de Australian Open stonden de Amerikaanse tenniszusjes al tegenover elkaar, als een ode aan twintig jaar Girl Power. Venus Williams wist zelfs te leven met een autoimmuunziekte en beleefde vorig jaar een triomfantelijke terugkeer in de toptien. Op gras behoort ze zeker tot de titelkandidaten.

Op 9 juni verandert alles als Williams in haar Toyota Sequioa SUV een kruispunt nadert in Palm Beach Gardens, Florida, vlak bij haar huis. Volgens het politierapport zou Williams door rood zijn gereden, waarna ze in de flank wordt geraakt door een auto van rechts. Achter het stuur zit Linda Barson, haar 78-jarige echtgenoot Jeremy Barson raakt zwaargewond.

Hoewel Williams op dat moment slechts 8 kilometer per uur zou hebben gereden, legt de politie de schuld bij haar. Williams heeft ontkend dat ze het stoplicht heeft genegeerd en geen voorrang gaf. Volgens haar advocaat moest ze remmen vanwege een file voor haar en kwam ze halverwege het kruispunt tot stilstand, waardoor een botsing onvermijdelijk was.

Warm applaus

Na veertien dagen overlijdt Jeremy Barson aan zijn verwondingen en pas op 1 juli laat Venus Williams op haar Facebookpagina weten dat 'mijn hart gebroken is en mijn gedachten en gebeden zijn opgedragen aan de familie van Jeremy Barson'. Uit een eerste onderzoek blijkt dat Williams geen alcohol of medicatie heeft gebruikt en ze wordt niet vervolgd voor roekeloos rijgedrag.

De familie Barson klaagt de tennisster echter aan voor 'dood door schuld', en eist financiële compensatie. Volgens hun advocaat zijn videobeelden beschikbaar van de crash. Tien dagen na het overlijden van Jeremy Barson begint Venus Williams aan haar twintigste Wimbledon, alleen al een bizarre prestatie. Maar het toernooi dat ze sinds 2000 vijf keer won, is allerminst een ballingsoord.

Het publiek op baan 1 ontvangt haar met een warm applaus, maar je ziet aan alles dat Venus Williams niet zichzelf is. Ze staat meters achter de baseline, verspeelt een 3-0-voorsprong in de eerste set en beslist de tiebreak pas op haar vijfde setpunt: 9-7. In de tweede set demarreert Venus van 0-2 naar 4-2, maar beslist de partij pas op haar vijfde matchpoint.

Fotografen hebben dan al de rode beha van Venus Williams in beeld gebracht, terwijl volgens de strenge kledingvoorschriften op Wimbledon ook het ondergoed van de tennissers wit moet zijn. Tijdens de regenpauze in de tweede set zou Williams op last van de officials een andere beha hebben aangetrokken.

Die vraag pareert Venus Williams met zichtbare tegenzin. 'Ik ga hier toch niet over de kleur van mijn beha praten? Spreek jij maar met je vrienden over je ondergoed.'

Venus heeft wel vaker een fluwelen stem als ze haar emoties verwoordt. Nu fluistert ze, in de wetenschap dat ze voor het leven is getekend door het dodelijke ongeval in Florida. Schuldig of niet, Venus kan er niet voor weglopen. Had ze wel moeten spelen op Wimbledon? Dacht ze echt dat het tennis haar zou verlossen?

Contrast tussen zussen

In een wit jurkje meldt ze zich in de perszaal. Een paar keer ontwijkt Venus vragen over het ongeluk. Tot ze wordt geconfronteerd met haar verklaring op Facebook. Of ze daar iets aan heeft toe te voegen? Williams, hakkelend: 'Er zijn geen woorden om het te beschrijven. Het is afschuwelijk, ik ben sprakeloos. Het is, het is...' Dan breekt haar stem en komen de tranen.

De persvoorlichter op Wimbledon vraagt Williams of ze even wil pauzeren. Ze verlaat de perszaal, overmand door emoties. Haar halfzus Isha Price, de vaste begeleider van Serena en Venus op grandslamtoernooien, loopt met haar mee. Even later keert Venus terug, haar ogen nog steeds gevuld met tranen.

Venus Williams prevelt iets over de partij tegen Mertens, maar over haar twintigste Wimbledon ligt een deken van verdriet. Winnen biedt geen troost. Venus breekt opnieuw, als ze hardop denkt aan haar zwangere zus Serena. Zelden zal het contrast tussen de zussen zo groot zijn geweest. 'Ik mis haar. En zij mist mij.'

Kater Hogenkamp

Het gezicht van Richel Hogenkamp illustreerde haar gemoedstoestand. 'Die grasschoenen gaan de prullenbak in', mopperde ze, na een zwak optreden tegen Madison Brengle. Voor het eerst was de 25-jarige Hogenkamp rechtstreeks geplaatst voor een grandslamtoernooi. Die primeur werd snel bedorven, omdat Hogenkamp in twee sets (6-3, 6-3) geen moment in haar ritme kwam.

Hogenkamp produceerde maar liefst 36 onnodige fouten en daar stonden slechts 14 winners tegenover. Brengle heeft een gekunstelde service, waarvoor een junior zich zou schamen. Maar Hogenkamp wist zich geen raad met die slappe balletjes. Ze beschouwde haar offday als een incident. 'Ik ga mezelf niets aanpraten. Ik heb helaas een slechte week gehad op gras. Op deze baansoort worden fouten meteen afgestraft.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden