Beschaafd, maar met rebelse trekjes

Via CSKA Moskou en AC Milan naar Real Madrid. Dat is de weg die voetballer Keisuke Honda voor ogen staat. De route van de 'Aziatische Cruijff' begon in Limburg, bij VVV.

Zijn eerste woorden echoën nog altijd na in Venlo: 'My name is Honda but I'm not a car.' Hai Berden, voorzitter van VVV: 'Dat was op zijn eerste persconferentie hier bij ons. Hij sprak nog nauwelijks Engels, maar dat kwam er vloeiend uit. Echt een persoonlijkheid. Dat zag je meteen.'

André Wetzel, zijn eerste trainer: 'Een zéér beschaafd mens, maar beslist niet timide, zoals je vaak bij Aziaten ziet. Hij keek je recht in de ogen en zei wat-ie dacht.'

Keisuke Honda, 27 jaar oud, speelt zaterdag met Japan een oefenwedstrijd tegen Nederland. Sinds zijn komst naar VVV, vijf jaar geleden, is hij uitgegroeid tot een wereldster. Komend jaar zal hij schitteren op het WK in Brazilië. Allemaal te danken aan Sef Vergoossen.

Zes jaar geleden was Vergoossen in de Japanse metropool Nagoya trainer bij de plaatselijke club Grampus Eight, in oorsprong de bedrijfsclub van het automerk Toyota. 'Hai Berden vroeg me of ik niet een Japanse speler wist, die interessant zou zijn voor VVV.'

Met zijn bedrijf Seacon Logistics, dat ook de shirts van VVV siert, doet Berden veel zaken in Azië. Een Aziatische voetballer (Berden: 'En dan kom je toch terecht in Korea of Japan') zou dus een win-winsituatie kunnen worden.'

Sef Vergoossen was er snel uit. Dat moest Keisuke Honda zijn. 'Een jonge, talentvolle en eerzuchtige voetballer. Honda speelde voor het olympisch team en was ook al eens opgeroepen voor de nationale ploeg.'

Vier voorwaarden onderscheidt de gepensioneerde trainer voor het welslagen van een voetballoopbaan: technisch kunnen, tactisch vermogen, sterke fysiek en mentale weerbaarheid. Dat was allemaal dik in orde bij de toen 21-jarige Honda.

Vergoossen karakteriseert hem als een atypische Japanner. 'Als ik bij een training zei 'naar rechts', dan ging iedereen naar rechts. Maar Honda ging soms naar links. Dan was ik na de training zogenaamd kwaad om hem, maar eigenlijk waardeerde ik dat wel in hem.'

Zelf ging Vergoossen na zijn Japanse klus aan de slag bij PSV. Hij had hem dus ook kunnen meenemen naar Eindhoven. 'Maar ik was bang dat hij de druk van een topclub nog niet aankon.'

Dus werd het VVV, als eerste van een reeks van Japanners. Vergoossen: 'Met zijn staat van dienst had hij ook al voor het geld kunnen kiezen. Maar Keisuke ging gewoon twee weken op proef naar Venlo.'

Vergoossen had collega Wetzel een moeilijk positiespel gesuggereerd, om te zien wat voor vlees hij in de kuip had. 'Ik garandeerde hem dat Honda nooit in het midden zou staan. Hij verzint voor alles een oplossing.'

Toch schatte André Wetzel de kwaliteiten van Honda aanvankelijk verkeerd in. 'Hij had iets tijgerachtigs', zegt Wetzel. 'Een bijtertje. Eerder een controlerende middenvelder.' Pas later besefte Wetzel een spelverdeler 'met een fantastische trap' in huis te hebben.

Het zat VVV, en dus ook Honda, niet mee in de eerste helft van 2008. Het elftal was het seizoen goed begonnen, maar gleed na de winterstop weg en degradeerde uit de eredivisie. Honda bleef.

Sandro Calabro, tegenwoordig voetballend bij FC Antwerp, was in die periode spits bij VVV. Volgens hem draaide het elftal, met Honda als stralend middelpunt, fantastisch in de eerste divisie.

VVV werd met afstand kampioen en Calabro kwam tot het voor hem ongekende totaal van 25 doelpunten. 'Ik had veel aan hem te danken. Keisuke keek altijd of een ander er beter voor stond.'

De spits en de spelverdeler raakten bevriend. Calabro: 'Hij was best wel gesloten, maar we konden het goed vinden, ook met de vrouwtjes.'

Modebewust is het eerste woord dat hem te binnen schiet bij het ophalen van herinneringen. Op het veld kwam dat alleen tot uiting in een geblondeerde haardos. Wetzel: 'Hij moet een van de eerste voetballers zijn geweest die elke week naar de kapper ging. Beter gezegd: de kapper kwam naar hem toe. Ik denk uit Düsseldorf.'

Op nog geen 60 kilometer van Venlo, even over de Duitse grens, woont en werkt een grote Japanse gemeenschap. Berden: 'Nadat hij van ons een auto had gekregen, reed hij linea recta naar Düsseldorf.'

Toch aardde Honda goed in Venlo. De club had hem een huis bezorgd, maar verder ging de begeleiding niet. Berden: 'Hij paste zich gemakkelijk aan en stelde de rust hier in Limburg op prijs. Ging graag wandelen met zijn hond.'

Toru Nakata was een van de Japanse journalisten die Honda in Nederland op de voet volgden. Vaak stuurden ze hun berichten ongevraagd naar het vaderland. 'Honda was helemaal geen groot voetballer toen hij naar VVV ging. Hij heeft zich pas hier ontwikkeld.'

In 2009 speelde Japan in Enschede een oefenduel met het Nederlands elftal. Honda zat op de reservebank. Nakata: 'Jack van Gelder was daarover in zijn commentaar verbaasd. Maar in het Japanse elftal was nog geen plek voor een voetballer als hij. Dat kwam pas later. Toen zaten er meer spelers in de nationale selectie die wat losser waren.'

Toch bleef Honda een product van de oosterse voetbalcultuur waarin het teambelang voorop staat. Bij VVV kon hij zich volgens Nakata behoorlijk ergeren aan Nordin Amrabat, die vaak op eigen succes uit was en daarmee zelfs een transfer naar PSV verdiende. Nakata: 'Toen Amrabat weg was, kwam Honda veel beter tot zijn recht.'

Met de terugkeer van VVV in 2009 op het hoogste niveau kon heel Nederland zijn uitzonderlijke talent vaststellen. Honda krulde vrije trappen over muurtjes, bediende ploeggenoten op maat en dribbelde naar hartelust.

Die veelzijdigheid verleidt Hai Berden tot een boude vergelijking: Keisuke Honda is de Aziatische versie van Johan Cruijff.

'Voetbal is een vak dat meer vraagt. Het gaat ook om persoonlijkheid. Die had Honda. Hij dacht een paar stappen vooruit, tilde andere spelers naar een hoger niveau. En hij had dat rebelse, net als Cruijff.'

Het was al snel duidelijk dat de eredivisie het in de tweede seizoenshelft zonder Honda moest stellen. Uit de vele aanbiedingen koos hij voor CSKA Moskou. Het transferbedrag bedroeg 8 miljoen euro.

Calabro: 'We hebben het er vaak over gehad, samen. Het was echt een bewuste keuze, een tussenstation, maar wel met de mogelijkheid om in de Champions League te voetballen.'

In 2014 verkast Keisuke Honda naar Italië, naar AC Milan. Is het niet vanaf januari, dan wel in het nieuwe seizoen. Ook dat moet een tussenstation zijn.

Bij VVV had Honda het al over wat zijn uiteindelijke bestemming moest worden. 'Hij had het altijd over de Spaanse competitie', zegt Sandro Calabro. 'Real Madrid, dat is zijn droomclub.'

Martins Indi haakt af

Bruno Martins Indi mist zaterdag de oefenwedstrijd van het Nederlands elftal tegen Japan (aanvang 13.15 uur in Genk). De verdediger van Feyenoord beëindigde vrijdag al snel de training in het stadion van Racing Genk. Hij heeft een spiertje verrekt. 'Hij had al kleine klachten en voelde tijdens de warming up weer spanning. We willen geen risico nemen', zei bondscoach Louis van Gaal. Ron Vlaar is zijn vervanger. Van Gaal stelde dat hij beter niet meer zijn opstelling kan vrijgeven. 'De vorige keer ging dat ook al fout', wijzend op de botsing tussen Jonathan de Guzman en Dirk Kuijt tijdens de afsluitende training voor het oefenduel met Portugal. Oranje begint nu met doelman Jasper Cillessen, Daryl Janmaat, Stefan de Vrij, Ron Vlaar en Daley Blind in de defensie. Kevin Strootman, Nigel de Jong en Rafael van der Vaart vormen het middenveld. De voorhoede bestaat uit Arjen Robben, Siem de Jong en Jeremain Lens.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden