'Ben je goed dan zal dat vroeg of laat wel blijken'

Zanger Ron Sexsmith wordt geprezen door zijn collega's, maar echt doorgebroken is hij met zijn kleine, verlegen liedjes nog niet....

Van onze medewerker Gijsbert Kamer

Voor de Canadese zanger/liedjesschrijver Ron Sexsmith moet een ideaal liedje aan twee eisen voldoen: de melodie moet opvallen en de tekst moet kraakhelder zijn. Al een plaat of acht houdt hij dit in gedachten en hoewel hij erom wordt geprezen door vakbroeders als Elvis Costello en Paul McCartney is de grote doorbraak van Ron Sexsmith nog altijd geen feit.

'Al tien jaar lang vragen ze het me: ga je nog doorbreken of wil je wel doorbreken? Weet ik veel. Je kunt ook heel behoorlijk je beroep uitoefenen zonder een hit, denk ik dan. Of kijk eens naar mensen als Nick Drake. Dood zonder een greintje succes. Nu zou 'ie Wembley Stadions met fans kunnen volkrijgen. Het gaat er in mijn vak om vooral eerlijk te zijn en jezelf te blijven. Ben je goed dan zal dat vroeg of laat wel blijken.'

Kleine verlegen liedjes zingt hij, met droevig timbre en een snik erin. Rod Stewart, Mary Black en, onlangs, k.d. Lang namen liedjes van hem op, wat hem een bescheiden inkomen garandeert. Al meer dan tien jaar mag Sexsmith (40) de platen maken die hij graag wil maken. 'Toen ik in 1995 voor het eerst wereldwijd een plaat uitbracht stond het woord singer/songwriter vooral synoniem aan stoffigheid, aan oude rootsmuziek. Mensen als Elliott Smith en Beck hebben dat veranderd, en nu is het een belangrijk genre geworden. Een nieuwe generatie liedjeszangers als David Gray, Damien Rice, Josh Ritter weet een nieuw publiek te bereiken, en daar hang ik ook ergens tussen en voel me ook prettig bij.'

Dat is wel eens anders geweest. 'Ik onderscheid twee soorten singer/songwriters. De een is ironisch, sarcastisch en betweterig. De ander emotioneel, met het hart op de tong. Tot beiden voel ik me niet erg aangetrokken. Bob Dylan kon afwisselend erg geestig en vilein zijn. Eminem ook. Het ene liedje gruwelijk grof en dan weer om je rot te lachen. Die beide kanten in je songschrijversschap kunnen verenigen, dat is knap.'

Zelf komt hij een heel eind, vindt Sexsmith. Op zijn nieuwste album Retriever, dat eerder dit jaar verscheen, is het hem eindelijk gelukt zowel persoonlijke als universele thema's simpel vorm te geven. 'In een liedje als Dandelion Wine beschijf ik de weemoedige herinneringen aan een relatie die na jaren op de klippen is gelopen. Ik denk met spijt terug aan de jaren dat we klein woonden en goedkope wijn dronken. Iedereen zal daar iets in kunnen herkennen, ik hoop dat mijn kinderen er troost in vinden.'

Want, zo weet Sexsmith inmiddels, het is verdomd moeilijk een huiselijk leven te koppelen aan dat van popmuzikant. 'Niet alleen de verleidingen on the road maar meer nog het vervreemd raken van thuis, is funest. Maar er staat veel tegenover. Hoe surrealistisch bijvoorbeeld dat ik als 10-jarig jongetje mijn kamer volhing met foto's van Elton John, terwijl ik nu een kerstkaart van hem krijg en hij me vertelt hoezeer hij mij bewondert.'

En wat een prachtman is ook zo iemand als Steve Earle, zegt Sexsmith. 'In 1988 was hij toevallig bij een concert van eem bandje dat ik toen had in de legendarische El Mocambo in Toronto. Earle, stijf van de drugs en alcohol, stapt op me af: jij h het jongen, ik zal je verder helpen. Jaren later kom ik 'm tegen in Nashville. Hij herkent me meteen en vertelt dat hij op de dag dat hij uit de gevangenis kwam een Rolling Stone kocht en een recensie van mijn plaat zag. Het speet hem dat hij zijn belofte niet kon nakomen, maar hij was blij dat ik goed terechtgekomen was.'

Earle zou in 2001 Sexsmiths album Blue Boy produceren, en Sexsmith verwacht in de toekomst nog meer met hem te doen. 'Zoals hij in het leven en de muziek staat, lijkt me ideaal. Alle gelegenheid te doen wat je wilt, en toch nog gewoon over straat kunnen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden