Belgisch duo krijgt wereldtop in vizier

Nog maar kort geleden werden ze de hoop van België genoemd. Nu zijn Justine Henin (18) en de een jaar jongere Kim Clijsters al zekerheden in het internationale tennis....

Zondag zal al veel duidelijk worden over de mogelijkheden de carrière in een stroomversnelling te manoeuvreren. Clijsters, de nummer vijftien van de wereld, speelt in de achtste finale tegen titelverdedigster Lindsay Davenport die met haar stroperige vertoon in de Australian Open vraagt om een lastige weekend-opdracht.

Henin, nummer 22 van de WTA-lijst, is de revelatie van de tenniszomer down under. Zij won dit jaar al haar partijen: dertien stuks. Ze boekte toernooizeges in de Thalgo Australian Women's Hardcourt Championships en de Canberra International, welluidende namen voor twee WTA-evenementen.

In het Grand Slam van Melbourne is Henin met opvallend gemak doorgedrongen tot de vierde ronde, waarin zij zondag stuit op Monica Seles, de Amerikaanse die op haar 27ste serieus over een afscheid denkt. Een afgang tegen de Belgische zou dat proces kunnen bespoedigen.

Henin heeft er de wapens voor. Haar struise vriendin Clijsters houdt van keiharde, gespierde aanvalsslagen van achteruit, volgens een meestal vast stramien. De elf kilo lichtere Henin is meer het meisje van de gevarieerde aanpak.

Zij is uitzonderlijk dynamisch en beschikt over een dodelijke, eenhandig geslagen backhand. Die zwiepend uitgevoerde slag is opvallend. Het hele vrouwentennis is in de ban van de dubbelhandige techniek, de 'pannenkoekgreep'. Henin bewijst de schoonheid en effectiviteit van de ouderwetse aanpak.

Het talent van de twee leeftijdgenoten is gecultiveerd in de gestructureerde aanpak van het Belgische tennis. De Vlaamse tennisschool van Ivo van Aken, in Wilrijk bij Antwerpen, biedt al twintig jaar een combinatie van studie en sport. Zeven jaar geleden is in Mons (Bergen) door de Franstalige federatie (Association Francophone de Tennis) een soortgelijk instituut opgericht.

Henins persoonlijke coach, Carlos Rodrigues, is in Mons de chef-trainer. Clijsters reist met Carl Maes, een van de instructeurs uit de Vlaamse opleiding.

De Vlaamse school, van de VTV, kan putten uit het talent van een bestand van negentigduizend leden. De Waalse afdeling heeft zestigduizend tennissers. De Nederlandse bond is vijf keer zo talrijk en heeft omtrent tienmaal zoveel tennisbanen, maar is niet bereid de onvoorwaardelijke combinatie studeren-tennissen in te voeren.

Henin, korte tijd, en Clijsters, lange tijd, hebben de vruchten geplukt van de gedegen opleiding. Zij konden zich bovendien richten op voorbeelden als Dominique van Roost en Sabine Appelmans die plaats namen in de mondiale top. Van Roost is eind vorig jaar gestopt, Appelmans nam in Melbourne afscheid. De aflossing staat klaar.

Kim Clijsters is de dochter van de Belgische voetbalinternational Lei, de befaamde libero van KV Mechelen. Zij moest twee jaar geleden na haar vierde ronde op Wimbledon, tegen Graf, de klas weer in; examens wachtten. Ze werd door haar vader ook beschermd tegen de enorme belangstelling van de media en de commercie.

Henin verliet de Waalse school vlot, omdat ze de voorkeur gaf aan een tennisloopbaan. Ze wilde op reis, brak vorig jaar ook met haar bemoeizuchtige vader en trok bij haar vriend in. Ze staat bekend als een trainingsbeest. Maar ze kan haar loopbaan ook relativeren, sinds ze op haar dertiende haar moeder verloor. 'Winnen of verliezen betekent dan niet veel.'

Zie de twee tieners in Melbourne giechelend en kwebbelend aan de rand van het centre-court zitten en je vermoedt niet dat daar de grote sportpersoonlijkheden van België huizen. Kim Clijsters is in Australië vooral bekend als de vriendin van Lleyton Hewitt, maar heeft geen last van de aandacht. De vroegere attentie voor haar vader heeft haar geleerd hoe zij met publiciteit dient om te gaan.

Henin verklaarde vrijdag veel van haar spanning kwijt te kunnen in de omgang met Clijsters. De twee zijn vriendinnen, ze stimuleren elkaar. 'Ik denk dat we elkaar de komende tien jaar nog veel gaan zien', sprak Henin.

Het tweetal is door tout België inmiddels in het hart gesloten. De fraaie bijkomstigheid van hun succes is dat de twee taalgebieden beiden één toptalent hebben mogen leveren. Vlaanderen en Wallonië hopen zondag te juichen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden