nieuws Pyongyang

Australië vreest lot van student die mogelijk door Noord-Korea is gearresteerd

Australië heeft Noord-Korea om inlichtingen gevraagd over een Australische student in Pyongyang die volgens sommige berichten is gearresteerd. De 29-jarige Alek Sigley woont al ruim een jaar in Pyongyang waar hij aan de Kim Il-sung Universiteit een masteropleiding Noord-Koreaanse literatuur volgt. Vrienden van hem meldden eerder deze week dat hij werd vermist.

Sigley, die vloeiend Koreaans spreekt, ging er eerder dit jaar in een stuk voor The Guardian nog prat op dat hij de enige Australiër was die in Noord-Korea woonde Beeld EPA

Het is nog onduidelijk wat er met Sigley is gebeurd, maar de Australische autoriteiten vrezen dat hij is opgepakt, zoals in 2016 gebeurde met de 22-jarige Amerikaanse student Otto Warmbier tijdens een georganiseerde reis naar Noord-Korea. Hij werd tot vijftien jaar dwangarbeid veroordeeld nadat hij had geprobeerd een propagandaposter uit zijn hotel te stelen. Uiteindelijk kwam hij na zeventien maanden vrij, maar hij lag in coma toen hij werd overgevlogen naar de Verenigde Staten. Een paar dagen later overleed hij.

Sigley, die vloeiend Koreaans spreekt, ging er eerder dit jaar in een stuk voor The Guardian nog prat op dat hij de enige Australiër was die in Noord-Korea woonde. Hij bezocht het totalitaire communistische land voor het eerst in 2014. Tijdens zijn studie in China raakte hij geïnteresseerd in het land en hij besloot zijn studie er te vervolgen. Samen met een Noord-Koreaan richtte hij ook een reisbureau op, Tongil Tours, dat reizen voor westerse toeristen naar Noord-Korea organiseert. Met die reizen wil hij de vooroordelen die veel mensen hebben over Noord-Korea doorbreken. ‘Als we het gevoel hadden dat het gevaarlijk is, zouden we er meteen mee ophouden’, zei hij.

In het stuk in The Guardian liet hij zich lovend uit over het land van de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un. ‘Ik heb een bijna ongehoorde toegang tot Pyongyang. Ik ben vrij om rond te wandelen in de stad, zonder dat iemand me begeleid. Soms is de interactie met de plaatselijke bevolking wat beperkt, maar ik kan bijna overal waar ik wil boodschappen doen of uit eten gaan.’ Hij schrijft over een trendy restaurant waar de clientèle modekleding draagt die niet zou misstaan in Shanghai of Seoul. ‘We zagen zelfs jonge mensen die duidelijk plastische chirurgie hadden ondergaan.’

Sigleys familie bevestigt dat ze al een paar dagen niets van hem hebben gehoord, maar dat het niet zeker is dat hij inderdaad is gearresteerd. De Australische autoriteiten hebben geen ambassade in Noord-Korea, waardoor hun belangen door Zweden worden behartigd.

Enkele jaren geleden werd een Australiër in Noord-Korea opgepakt en het land uitgezet, nadat hij christelijke pamfletten had achtergelaten. Andere westerlingen hadden minder geluk, onder wie twee Amerikanen die les gaven aan een universiteit in Pyongyang. Zij werden wegens ‘vijandige activiteiten’ veroordeeld, maar het lijkt er meer op dat de Noord-Koreaanse autoriteiten hen gebruikten als schaakstukken in hun diplomatieke spel met de Verenigde Staten. 

De twee werden mei vorig jaar samen met een andere Amerikaan vrijgelaten in de aanloop tot de top in Singapore tussen president Trump en Kim Jong-un. De detentie van de drie vormde een struikelblok voor het overleg over de ontmanteling van het Noord-Koreaanse kernarsenaal. De top liep uit op een intentieverklaring vol goede bedoelingen, maar in de praktijk leverde het overleg weinig op. Een volgende top in Hanoi eindigde zonder enig resultaat.

President Trump beroemde zich erop dat hij Warmbier had vrij gekregen, maar hij haalde zich de woede van diens familie op de hals toen hij zei dat Kim Jong-un niet op de hoogte was van wat er met Warmbier was gebeurd. ‘En ik geloof hem. Hij voelde zich er slecht over. Hij kent het dossier erg goed, maar hij werd pas achteraf op de hoogte gesteld.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden