Astronomen zien dolende planeten

AMSTERDAM - In de donkere ruimte tussen de sterren wemelt het van de 'zwerfplaneten', op drift geraakte planeten die niet meer in een baan rond een ster draaien. Dat schrijven sterrenkundigen in het vakblad Nature, nadat ze tien van de planeten hadden ontdekt.

De sterrenkundigen, verenigd in twee grote, internationale onderzoeksteams, ontdekten de nieuwe klasse planeten door 50 miljoen sterren twee jaar te volgen. Tienmaal zagen de onderzoekers een ster even iets helderder worden. Dat duidt erop dat er een object ongeveer zo groot als Jupiter voorlangs was getrokken, dat met zijn zwaartekracht het sterschijnsel iets versterkte. Het gaat zo goed als zeker om planeten die vrij rondzweven.

De zwerfplaneten zijn onzichtbaar voor gewone telescopen. Volgens de wetenschappers moeten er nog veel meer ontheemde zwerfplaneten door het duister zweven. De kans dat er opeens een vlak bij de aarde opduikt, is overigens klein, vertelt hoogleraar exoplaneten Carsten Dominik, zelf niet betrokken bij het onderzoek. 'In theorie kan het. Maar de ruimte is zo enorm groot, dat het me erg onwaarschijnlijk lijkt.'

De ontdekking komt niet geheel onverwacht. Zo vragen sterrenkundigen zich al langer af hoe het komt dat sommige planeetstelsels er zo verstoord uitzien. Dat zou erop duiden dat er in veel planeetstelsels geduw en getrek plaatsvindt, waarbij er ook geregeld planeten uit het stelsel worden weggeslingerd. 'Dit is echt een onbrekend puzzelstukje', vertelt de Leidse sterrenkundige Ignas Snellen. 'Het verandert hoe we tegen het heelal aankijken. En het betekent dat er tussen ons en de dichtstbijzijnde ster een aantal van die dingen moet zitten.'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden